Sands of Mars gevangen Blowing in the Wind door NASA Spacecraft

Een krachtig NASA-ruimtevaartuig heeft zandverstuivingen en rimpelingen over heel Mars gezien, met krachtige Martiaanse winden die het zandige oppervlak van Martian veel actiever houden dan wetenschappers ooit hadden gedacht.

De nieuwe afbeeldingen van de Mars Reconnaissance Orbiter laten winderige zandduinen bewegen over het oppervlak van Mars, soms tot enkele meters tegelijk, zeiden wetenschappers.

"Mars heeft ook meer windvlagen dan we eerder wisten, of de winden zijn in staat om meer zand te transporteren," verklaarde planetarisch wetenschapper Nathan Bridges van het Applied Physics Laboratory van de Johns Hopkins University in Laurel, Maryland, die de nieuwe studie leidde op de shifty zandduinen op Mars. "We dachten dat het zand op Mars relatief onbeweeglijk is, dus deze nieuwe waarnemingen veranderen ons hele perspectief."

De bevindingen van Bridges en zijn team staan ​​beschreven in de online-editie van het tijdschrift Geology.

Wetenschappers weten al lang dat het rode stof op Mars op veel manieren kan wervelen en waaien, variërend van enorme stofstormen tot kleine wervelwinden (stof-duivels genoemd). Maar minder dan tien jaar geleden dachten astronomen nog steeds dat de duinen en zandrimpels van Mars onbeweeglijk waren of te minutieus bewogen om ooit te zien, volgens een verklaring van de NASA.

De donkere zandkorrels van Mars zijn moeilijker te verplaatsen dan die van de woestijnen en stranden van de aarde omdat ze groter zijn, en omdat de atmosfeer in Mars dunner is dan die van de aarde. Windtunnel testen hebben aangetoond dat 80 mph (130 km / u) windstoten op Mars nodig zijn om een ​​enkele zandplak te verplaatsen. Op aarde moet de wind slechts ongeveer 10 mph (16 km / u) blazen om dezelfde prestatie te bereiken. [Video: zandduinen kruipen over Mars 'oppervlak]

Maar zulke hoge windsnelheden op Mars zijn relatief zeldzaam, volgens waarnemingen van de Viking-landers van de NASA die in de jaren zeventig en tachtig zijn verzameld.

De eerste aanwijzingen van de bewegende zandduinen van de Rode Planeet kwamen van NASA's Mars Global Surveyor, die de planeet van 1997 tot 2006 bestudeerde, maar de sonde kon foto's niet duidelijk genoeg maken om de oppervlakveranderingen van de planeet te bevestigen, zeiden wetenschappers.

Meer bewijs werd gevonden door Spirit and Opportunity, NASA's Mars Exploration Rovers, die in 2004 zandverschuivingen detecteerden toen ze op het oppervlak van de Rode Planeet raakten. Mission controllers ontdekten onverwachts zandkorrels die op de zonnepanelen van de rovers staken en merkten ook op dat de sporen van Spirit en Opportunity zich met zand vulden.

"Zand beweegt door van plek naar plek te springen," zei Matthew Golombek, co-auteur van het onderzoek en lid van de Mars Exploration Rover en Mars Reconnaissance Orbiter-teams in het Jet Propulsion Laboratory van NASA in Pasadena, Californië. "Voordat de rovers op de grond kwamen Mars, we hadden geen duidelijk bewijs dat zand in beweging was. '

Maar de onderzoekers zagen ook verschillende gebieden waar de zandduinen niet bewogen, wat aangeeft dat niet al het zand op Mars in de wind waait.

"De zandduinen waar we vandaag geen beweging zagen, kunnen grotere granen hebben, of misschien zijn hun oppervlaktelagen aan elkaar gecementeerd", zei Bridges. "Deze studies tonen het voordeel van monitoring op lange termijn met een hoge resolutie."

Het kan zijn dat de gebieden die lijken stil te staan ​​er net langer over doen om te bewegen, aldus de onderzoekers, die kunnen worden veroorzaakt door klimaatcycli op Mars die tienduizenden jaren duren.

Omdat de kanteling van de as van Mars ten opzichte van zijn baanvlak dramatisch kan variëren, en omdat de baan van de planeet de vorm van een ovaal heeft, kunnen deze factoren extreme veranderingen in het Marsklimaat veroorzaken, aldus de wetenschappers. Deze variaties zouden veel groter zijn dan die ervaren op aarde.

Volgens de onderzoekers zou Mars ooit warm genoeg kunnen zijn geweest voor de kooldioxide die nu bevroren is in de poolkappen om vrijelijk een dikkere atmosfeer te vormen, en de resulterende sterkere winden zouden verantwoordelijk kunnen zijn geweest voor het transport van zand.