Wilde, geschiedenis makende komeet-landing door Philae Probe, gerecreƫerd in video

Een verbazingwekkende nieuwe video toont de wilde rit die een Europees ruimtevaartuig vorig jaar naar de oppervlakte van een komeet heeft gebracht.

De nieuwe video, die de European Space Agency (ESA) vorige week uitbracht, reconstrueert de geschiedenis van de allereerste landing van een komeet, die op 12 november 2014 werd uitgevoerd door de Philae lander van de Rosetta-missie.

Het ging niet helemaal volgens plan die dag: Philae's verankerende harpoenen faalden te vuren, en de lander stuiterde twee keer, op een gegeven moment rondzweven in de buurt van Comet 67P / Churyumov-Gerasimenko gedurende ongeveer 2 uur. [Foto's: Europa's Rosetta Comet-missie op foto's]

De nieuwe video-animatie is gebaseerd op gegevens verzameld door Philae's instrumenten, evenals die aan boord van het Rosetta moederschip, dat sinds augustus 2014 in de buurt van Comet 67P staat, aldus ESA-functionarissen.

Philae vestigde zich uiteindelijk op een meer schaduwrijke plek dan gepland en de primaire batterijen waren op 15 november 2014 leeg, nadat de lander 80 procent van zijn wetenschappelijke missie had volbracht. Philae heeft het afgelopen jaar slechts af en toe contact gemaakt met de Rosetta-orbiter, tussen 13 juni en 9 juli.

Rosetta moest verder van de komeet komen - buiten het bereik van Philae - in de maanden nadat contact was gemaakt vanwege verhoogde activiteit op het oppervlak van 67P toen het dichter en dichter bij de zon kwam. Nu de komeet weer stil wordt (de dichtste zonneaanadering vond plaats in augustus) hopen mission-controllers dichterbij te kunnen inzoomen en Philae nogmaals te begroeten. Ze schatten dat tegen het einde van januari het oppervlak van Comet 67P te koud zal zijn om Philae te laten functioneren.

Philae bleef niet steken vanwege problemen met de drie systemen die bedoeld waren om het te beveiligen: ijsschroeven, harpoenen en een kleine boegschroef. De belangrijkste landingsplaats werd uiteindelijk te zwaar voor de ijsschroeven, aldus ESA-functionarissen.

De harpoenen konden zich theoretisch hebben ingegraven, maar ze vuren niet toen Philae de oppervlakte bereikte. Evenmin was een stuwraket beschikbaar om Philae's terugslag tegen te gaan, zoals gepland; het zou de nacht ervoor niet bewapenen, misschien vanwege een probleem met de afdichting of een storing in de sensor.

Wat de harpoenen betreft: "Het lijkt erop dat het probleem was dat de vier 'brugdraden' stroomopnamen om het explosief te ontsteken dat de harpoenen activeert, of het explosief zelf, dat in de loop van de tijd kan zijn afgebroken, 'Philae lander manager Stephan Ulamec, van het DLR German Aerospace Center, zei in een verklaring.

Als controllers de communicatie met Philae kunnen herstellen, probeert ESA mogelijk de harpoenen opnieuw af te vuren omdat ze sensoren bevatten die de temperatuur onder 67P kunnen meten, aldus agenten.

Verwacht wordt dat Rosetta zijn missie zal voortzetten tot september 2016, ongeveer negen maanden na de oorspronkelijke datum van financiering. Controllers kunnen de orbiter langzaam op de komeet laten landen en foto's en gegevens maken tot het moment van impact.