'The Glass Universe': hoe vrouwencomputers de sterren maten

Halverwege de 19e eeuw werkten vrouwen aan het Harvard College Observatory als 'menselijke computers', bestudeerden fotografische platen van sterren en onthulden enkele van de meest fundamentele ontdekkingen van ons universum.

Astronomen bij het observatorium hebben de beelden op deze glasplaten 's avonds vastgelegd. Vrouwen, met de functienaam 'computers' in een pre-digitaal tijdperk, zouden dan de waarnemingen van hun mannelijke tegenhangers interpreteren en belangrijke berekeningen van de sterren maken.

Dava Sobel's "The Glass Universe" (Viking, 2016), verschijnt morgen (6 december) en volgt de verhalen van verschillende vrouwencomputers op Harvard, waaronder Williamina Fleming, Antonia Maury, Henrietta Leavitt, Annie Jump Cannon en Cecilia Payne. Op basis van hun berekeningen maten deze vrouwen afstanden in de ruimte op basis van de helderheid van sterren, hielpen bepalen waar sterren van gemaakt waren en creëerden het sterrenclassificatiesysteem dat vandaag de dag nog steeds wordt gebruikt. [Best Astronomy and Astrophysics Books]

ProfoundSpace.org sprak met Sobel over haar nieuwe boek, hoe ze de verhalen van de vrouwen van het Observatorium van Harvard tegenkwam en hoe het was om de originele glazen platen van het observatorium te zien. "The Glass Universe" is vanaf 6 december beschikbaar voor aankoop.

ProfoundSpace.org: Hoe ontdekte u de vrouwenverhalen van het Observatorium van het Harvard College?

Dava Sobel: Ik hoorde voor het eerst over [de vrouwen] van Wendy Freedman. Destijds was ze bij het Carnegie Observatorium, waar ze het hoofd was van het Hubble-telescoopproject om de mate van uitzetting van het universum te bepalen. Ik interviewde haar voor een profiel in Omni magazine, en ze noemde Henrietta Swan Leavitt, die erg belangrijk was voor haar werk [op Carnegie]. Ik had nog nooit van Henrietta Leavitt gehoord; maar haar verhaal interesseerde me en ik dacht dat ik misschien iets over haar zou schrijven. Later ontdekte ik dat ze een van de vrouwen was op het Harvard Observatorium, wat verrassend was.

ProfoundSpace.org: Waarom denk je dat de verhalen van deze vrouwen nu al grotendeels onverteld zijn?

Sobel: Ik heb daar eigenlijk verschillende meningen over. Een daarvan is dat hun verhalen op dat moment net zijn verteld en vervolgens zijn vergeten. Dit is geen 'chip-to-the-shoulder'-verhaal - deze vrouwen werden echt erkend voor wat ze deden, in hun eigen leven. De wereld is zo vol van volleerde mensen en informatie dat het onmogelijk is om alles in de voorste gelederen van de aandacht van mensen te houden. Maar het verhaal van deze groep vrouwen, die de belangrijke dingen deden die ze deden, leek gewoon te goed om los te laten.

ProfoundSpace.org: Hoe verzamelde u alle verschillende verhalen die u in het boek verwerkt?

Sobel: Een belangrijk deel van mijn onderzoek vond plaats op Harvard, waar alle glasplaatstapels nog steeds worden bewaard. De glazen platen zijn echt mooi en zo historisch; er is niets anders zoals zij. In feite is de informatie die is vastgelegd in de glasplaten nooit volledig benut, dus worden ze nu gedigitaliseerd als onderdeel van een project met de naam PHAEDRA, wat staat voor het behoud van de vroege gegevens en het onderzoek in de astronomie van Harvard.

Ik heb ook veel tijd besteed aan het doorlopen van de bestanden van elke vrouw, één voor één. Er zijn honderden kisten [opgeslagen in de bibliotheek van Harvard] vol met oude dagboeken, schriften en brieven, en logboeken in het observatorium - er waren eindeloze bronnen. In feite was het moeilijk voor mij om te beseffen dat ik er nooit doorheen zou kunnen komen.

ProfoundSpace.org: Hoe heeft u gekozen welke informatie u wilt opnemen en op welke vrouwen moet u zich richten?

Sobel: Dat deel was zwaar, omdat er zoveel belangrijke personages waren. Er waren de belangrijkste vrouwen in het verhaal, maar toen waren er ook de mannen en heel wat andere mensen die de astronomie vooruit duwen in die tijd. Eerst dacht ik dat ik me op één vrouw zou concentreren om het verhaal te vertellen. Maar er was echt niemand die het helemaal doorgaf, dus uiteindelijk bleek het verhaal over de glazen platen te gaan.

ProfoundSpace.org: Wie zijn de vrouwen die je hebt gekozen om in je verhaal te belichten, en was er iemand die zich onderscheidde van de rest?

Sobel: Ik schreef over Williamina Fleming, Antonia Maury, Henrietta Leavitt, Annie Jump Cannon, Cecilia Payne, Anna Palmer Draper en Catherine Wolfe Bruce. Ik denk dat ze elk op verschillende manieren opvallen, en ieders verhaal was verweven; een ding dat op een ander is gebouwd.

Cecilia Payne heeft waarschijnlijk een aantal van de belangrijkste ontdekkingen gedaan rond de samenstelling van sterren, hoewel je zou kunnen stellen dat het werk van Henrietta Swan Leavitt het belangrijkste was, omdat het de basis vormt voor de astronomische afstandsschaal.

Mevrouw Cannon werkte ook aan het sterrenclassificatiesysteem, dat overal door sterrenkundigen werd toegepast. Het hebben van dit classificatiesysteem maakte verschillende onderzoekstrategieën mogelijk. [Hoe Star Types Apart (Infographic)] te vertellen

ProfoundSpace.org: ben je tijdens je onderzoek uitdagingen tegengekomen?

Sobel: Het doornemen van al het materiaal was een uitdaging op zich. In mijn eerdere boeken schreef ik meestal over eerdere perioden, dus er was meestal minder materiaal om mee te werken. Met 'The Glass Universe' had ik een overvloed aan materiaal en ik kon echt niet elk laatste artikel van de annalen van het [Observatorium] lezen. Ik moest constant keuzes maken en er was ook veel wetenschap die ik moest absorberen.

ProfoundSpace.org: Hoe vond je een balans tussen het beschrijven van de wetenschap en de verhalen van vrouwen?

Sobel: Ik denk graag aan een bepaalde persoon aan wie ik het verhaal vertel als ik aan het werk ben - wie is het publiek? In dit geval was mijn ingebeelde publiek mijn dochter [leeftijd 35]. Ze is zeer geïnteresseerd in de geschiedenis van vrouwen, vooral in deze periode.Ik denk echter dat het veilig is om te zeggen dat ze heel weinig weet over astronomie. Dus dat was mijn doelwit; de astronomie zou worden uitgelegd en beschreven zodat ze deze kon volgen.

ProfoundSpace.org: Welke invloed hebben de vrouwen van het Observatorium van het Harvard College op uw onderzoek op het gebied van de astronomie gehad en hoe profiteren wij van hun werk van vandaag?

Sobel: Door een systeem [voor sterrenclassificatie] te maken, infiltreerden de vrouwen in elk observatorium in de wereld. Astronomen hadden een gemeenschappelijke taal nodig om over de categorieën van sterren te praten, en het sterrenclassificatiesysteem werd die taal, die we vandaag nog steeds gebruiken. Hun bijdragen toonden ook aan dat vrouwen geschikt waren voor dit soort werk.

ProfoundSpace.org: Hoe machtigde Edward Pickering, directeur van het Observatorium van het Harvard College, de vrouwen "computers"?

Sobel: Hij had het idee om op grote schaal fotografie in de sterrenkunde te brengen, wat een gewaagde ambitie was. Vervolgens vertrouwde hij de glasplaten toe aan de vrouwen: hij gaf ze het werk van interpretatie en accepteerde hun creatie van het [sterren] classificatiesysteem.

Pickering deed ook een beroep op vrijwilligers en de astronomie van vandaag blijft een wetenschap waar amateurs een grote bijdrage aan kunnen leveren. Hij was zich hiervan bewust en bracht brede uitnodigingen uit voor amateurs - vooral afgestudeerden van de nieuwe vrouwencolleges - om mee te doen aan de waarnemingen van de veranderlijke sterren [sterren waarvan de helderheid toeneemt en afneemt], en laat de wereld zien dat hun opleiding iets waard was. Vrouwen hadden niet veel manieren om de voordelen van hun hoger onderwijs te bewijzen, en dat was een ernstig twistpunt in de late 19e eeuw. ['Rise of the Rocket Girls' vertelt de verhalen over de vrouwelijke pioniers van NASA]

ProfoundSpace.org: Kun je enkele van de belangrijke ontdekkingen beschrijven die de vrouwen van Harvard hebben gemaakt?

Sobel: Mevr. Fleming heeft veel van het oorspronkelijke classificatiewerk gedaan en heeft in de loop daarvan honderden variabele sterren ontdekt. Mevrouw Maury keek naar de nuances van spectraallijnen en kwam met dat werk op een manier om reuzensterren en dwergsterren te onderscheiden. Henrietta Leavitt ontdekte een middel om de afstandsschaal te creëren. Cecilia Payne toonde aan dat verschillen die werden waargenomen in de spectra [golflengten van het licht die door een ster worden uitgestraald] echt afhankelijk waren van de temperatuur - je kon de temperatuur van sterren eigenlijk bepalen op basis van het uiterlijk van de spectra. Payne's proefschrift betoogde ook dat de sterren voor het grootste deel uit waterstof bestonden - waarvan we nu weten dat het waar is, maar op dat moment niemand verwachtte.

ProfoundSpace.org: veel van deze vroege ontdekkingen werden niet alleen door vrouwen gesticht, maar ook door vrouwen gefinancierd. Kun je de betekenis hiervan beschrijven?

Sobel: Dat is een van de meer verrassende delen van het verhaal. Anna Draper was de assistent van haar man, Henry Draper, en ze hadden hun levens opnieuw ingedeeld om zich aan de astronomie te wijden. Ze maakten revolutionaire vorderingen bij het fotograferen van de spectra van de sterren. Dus toen haar man op 45-jarige leeftijd stierf, voelde mevrouw Draper, die een erfgename was en veel geld had, dat ze het hem verschuldigd was om zijn werk voort te zetten.

ProfoundSpace.org: welk bericht hoop je naar de lezers te sturen?

Sobel: Ik denk dat "The Glass Universe" een bemoedigend verhaal is voor jonge vrouwen. Het laat zien dat meisjes al heel lang naar de wetenschap gaan en werk maken om zich te onderscheiden en hoge eer te behalen, zelfs honderd jaar geleden.

Dit interview is bewerkt voor lengte en duidelijkheid.