Dawn Spacecraft zal blijven bij Dwarf Planet Ceres totdat het geen brandstof meer heeft

NASA-functionarissen hebben besloten dat het Dawn-ruimtevaartuig zijn laatste dagen doorbrengt met het bestuderen van de dwergplaneet Ceres. In plaats van door te gaan naar een ander doelwit voor de laatste hoer, blijft Dawn op Ceres tot het geen brandstof meer heeft, wat rond het midden van 2018 zou moeten gebeuren.

Het besluit verleent Dawn een tweede uitgebreide missie, waarbij het ruimtevaartuig naar een hoogte van slechts 200 kilometer boven het oppervlak van Ceres zal duiken, volgens een verklaring van de NASA. Dit zal het dichtst bij zijn dat de sonde ooit naar Ceres is gekomen, nadat hij eerder een lage hoogte van 385 kilometer had bereikt.

De missie gaat door totdat Dawn de laatste van zijn hydrazine-brandstof verbruikt, die wordt gebruikt om de oriëntatie van het ruimtevaartuig te veranderen. Dawn zal naar verwachting blijven werken "tot de tweede helft van 2018", volgens de verklaring, maar de exacte datum zal afhangen van welke activiteiten het missieteam besluit uit te voeren. [Dwarf Planet Ceres, de grootste asteroïde van het zonnestelsel]

"Hoe snel we de hydrazine zullen gebruiken, zal afhangen van de details van de waarnemingen die we nog niet hebben ontworpen, dus we hebben geen precies tijdsbestek," vertelde Marc Rayman, de hoofdingenieur en de zendingsdirecteur van Dawn aan ProfoundSpace.org in een e-mail. "Wanneer de laatste hydrazine is uitgeput, kan het ruimtevaartuig zijn oriëntatie niet meer regelen, zodat het zijn zonnepanelen niet op de zon, de sensoren op Ceres en de antenne op de aarde kan richten. zal het einde zijn van het operationele leven van Dawn. "

Dawn begon in maart 2015 in een baan rond Ceres. Het is het enige ruimtevaartuig dat twee hemellichamen heeft rondgevlogen, nadat het van 2011 tot 2012 rond de grote asteroïde Vesta had geslagen. In 2016 overwoog NASA een voorstel om Dawn naar een derde doel in de asteroïde te sturen riem.

Deze gigantische asteroïden zijn grotendeels ongewijzigd gebleven sinds de geboorte van het vroege zonnestelsel (hoewel ze niet volledig inactief zijn), en door ze te bestuderen, kunnen wetenschappers de evolutie van het zonnestelsel en de omstandigheden waarin de planeten gevormd zijn, beter begrijpen, aldus NASA .

Een van Dawn's belangrijkste wegen van onderzoek is om te begrijpen hoeveel water er op Ceres aanwezig is. Met de close flyby kan een van de instrumenten van de sonde, genaamd de Gamma Ray en Neutron Detector (GRaND), een meer gedetailleerde kaart van chemische elementen op het oppervlak van Ceres produceren, inclusief water, volgens de verklaring.

Ceres nadert de dichtstbijzijnde positie ten opzichte van de zon (het perihelium) en de nabijheid van de ster kan wetenschappers helpen om twee hypotheses te testen, volgens de verklaring. De eerste is dat waterijs in het oppervlak van Ceres wordt opgewarmd en omgezet in damp, wat helpt om de dunne atmosfeer te creëren die vóór Dawn's aankomst rond de dwergplaneet werd ontdekt, maar die af en toe verdwijnt.

De tweede hypothese is dat waterdamp die bijdraagt ​​aan de atmosfeer ook kan worden gecreëerd door energetische deeltjes (andere dan fotonen) "in wisselwerking met ijs in het ondiepe oppervlak van Ceres," zeiden functionarissen in de verklaring. Telescopen op de grond houden ook Ceres in de gaten tijdens het naderen van het perihelium in april 2018, om te helpen bij deze onderzoeken.

"Ik ben erg enthousiast over de extensie, en dat geldt ook voor het hele team," zei Rayman. "Dawn heeft Ceres al onthuld als een exotische wereld van ijs, rotsen en zout, met organische materialen en andere chemische bestanddelen, en ik kijk uit naar meer ontdekkingen over de samenstelling en de geologie ervan. om een ​​verre bestemming te omzeilen, in plaats van beperkt te zijn tot een korte blik tijdens een flyby, is dat we kunnen blijven hangen om het te onderzoeken en nog meer van de geheimen die het bevat bloot te leggen. Ik weet niet wat we zullen vinden, en dat is onderdeel van het proces van de wetenschap en de sensatie van exploratie. "

Wanneer Dawn eindelijk geen brandstof meer heeft, blijft hij minimaal 50 jaar in een baan rond Ceres. NASA's Planetary Protection Office vereiste dat de missieplanners ervoor zorgden dat de sonde minder dan 20 jaar na aankomst op de dwergplaneet tegen het oppervlak van Ceres zou botsen, aldus het agentschap. Deze beslissing helpt ervoor te zorgen dat microscopische levensvormen die op Dawn vanaf de aarde zijn meegereisd, door de omgevingsomgeving worden gedood en geen potentieel bewoonbare omgevingen op Ceres binnendringen.