Private Astronaut Taxi's door SpaceX, Boeing is misschien nog niet klaar in 2019: rapport

NASA is van plan een back-upplan te maken voor het geval dat SpaceX en Boeing niet klaar zijn om mensen naar de ruimte te vliegen in 2019, volgens een nieuw rapport van het Government Accountability Office (GAO).

SpaceX en Boeing bouwen beide crew-transportsystemen voor NASA, als onderdeel van het Commercial Crew Program (CCP) van het bureau. Die miljardencontracten werden in 2014 gegund en de eerste schattingen suggereerden dat de bedrijven al in 2017 met astronauten van en naar het internationale ruimtestation (ISS) zouden kunnen vliegen.

Op dit moment zijn SpaceX en Boeing beide gepland om hun bemanningstransportsystemen in de tweede helft van 2018 een veiligheidscertificeringsproces te laten ondergaan. Maar het GAO-rapport, vrijgegeven donderdag (16 februari), schetste tal van redenen waarom de twee bedrijven mogelijk niet in staat om dat huidige schema te halen. Het rapport gaat verder met het aanbevelen dat de NASA stappen onderneemt om een ‚Äč‚Äčalternatief middel te hebben om mensen naar het ISS te transporteren in 2019, waarmee het bureau heeft ingestemd. [SpaceX Crew Dragon ruimteschip voor astronauten in foto's]

Sinds het afscheid van de spaceshuttle vertrouwt NASA op het Sojoez-ruimtevaartuig van Rusland om astronauten naar en van het ruimtestation te krijgen, op ongeveer $ 70 miljoen per stoel. In een poging om menselijke ruimtevluchtcapaciteiten terug naar de VS te brengen, startte het agentschap de CCP, waarbij de eerste contractronde in 2014 werd toegekend, en een tweede ronde in 2015.

Het huidige contract van NASA met Rusland loopt op in 2019, wat betekent dat als er nog geen commerciële bemanningstransportsystemen klaar zijn om te vliegen, het agentschap zijn contract met Rusland moet verlengen.

"Als de NASA extra stoelen moet kopen in Rusland, duurt het contractproces meestal 3 jaar", schreven GAO-functionarissen in de samenvatting van het rapport. "Zonder een levensvatbare optie voor onvoorziene gebeurtenissen om een ‚Äč‚Äčononderbroken toegang tot het ISS te verzekeren in het geval van verdere vertragingen van de commerciële bemanning, riskeert NASA niet het maximale rendement te halen uit haar investering van meerdere miljarden in het ruimtestation."

Voor het transportsysteem van zijn bemanning, is SpaceX van plan om zijn Falcon 9-raket en een versie van het Dragon-ruimteschip van het bedrijf te gebruiken om menselijke passagiers te ondersteunen. SpaceX zou aanvankelijk in het tweede kwartaal van 2017 een certificeringsreview ondergaan; deze stap is nu gepland in het derde kwartaal van 2018, volgens het GAO-rapport.

Boeing stuurt mensen naar de ruimte binnen zijn CST-100-ruimtevaartuig, gelanceerd bovenop een Atlas V-raket (gebouwd door United Launch Alliance). Het crew transport systeem van Boeing zou in het derde kwartaal van 2017 een beoordeling van de veiligheidscertificering ondergaan, maar die evaluatie staat nu gepland voor het vierde kwartaal van 2018.

Als de bedrijven aan deze huidige deadlines voldoen, kunnen ze testvluchten starten in 2018 en klaarstaan ‚Äč‚Äčom NASA-astronauten naar het station te vliegen in 2019.

"Beide contractanten van het Commercial Crew Program hebben vooruitgang geboekt bij het ontwikkelen van hun transportsystemen voor bemanningen, maar beide hebben ook agressieve ontwikkelingsprogramma's die steeds meer onder druk komen te staan", schreven GAO-functionarissen in de samenvatting van het rapport. Het rapport beschrijft vervolgens specifieke obstakels die kunnen leiden tot vertragingen in de twee transportsystemen van het bemanning die in 2018 worden gecertificeerd.

"Gezien de vertragingen in het Commercial Crew Program, beveelt GAO NASA aan om het Congres te informeren over zijn rampenplannen voor het handhaven van een aanwezigheid van de VS in het ISS na 2018", aldus de samenvatting. "NASA stemde in met de aanbeveling en is voornemens een noodplan te ontwikkelen."

U kunt het volledige GAO-rapport hier lezen: //www.gao.gov/assets/690/682859.pdf