No End to Saturn's Mysteries in Cassini's Closing Days

Het is net zo goed het motto van de missie: "Saturnus blijft ons verrassen."

Dat is wat Earl Maize, projectmanager voor de Cassini-missie in Saturnus, zei tijdens een persconferentie vandaag (29 augustus). Hij verwees naar het feit dat het binnenste ringsysteem waar de Cassini-sonde enkele van zijn laatste weken doorbrengt, niet zoveel stof heeft als wetenschappers verwachtten, en daarom niet zo hard is voor de instrumenten van het ruimtevaartuig. Als de missie langer zou kunnen duren - als de sonde niet zonder brandstof was, maïs zei hij dat Cassini die regio langer zou willen verkennen.

Deze trend van het vinden van verrassende of onverwachte fysieke kenmerken - van Saturnus en zijn manen - heeft Cassini's gehele 13-jarige stint in het Saturnische systeem gekarakteriseerd, zeiden de wetenschappers, en blijft de laatste weken van de sonde waar blijken te blijven. Op 15 september voltooit Cassini zijn serie "Grand Finale" manoeuvres en stort het neer in de atmosfeer van Saturnus, en stuurt gegevens terug naar de Aarde tot het ruimteschip uiteenvalt. [Cassini's 'Grand Finale' op Saturnus: Plan van NASA in afbeeldingen]

Op haar huidige traject heeft Cassini ook de allereerste in-situ monsters genomen van de atmosfeer van Saturnus, en Linda Spilker, de Cassini projectwetenschapper, zei dat deze vroege resultaten suggereren dat de chemische en dynamische interacties tussen deeltjes van de ringen van de planeet en de planeet bovenste sfeer zijn "complexer ... dan we hadden allebei verwacht."

Dat is goed nieuws, zei ze, omdat "wetenschappers houden van mysteries, en de grote finale mysteries biedt voor iedereen."

Doorgaande mysteries

Cassin begon zijn "Grand Finale" in april en de eerste vruchten van de nieuwe wetenschap van die gordijnoproep zijn al aan het groeien, aldus NASA-wetenschappers tijdens de nieuwsbriefing van vandaag.

De afgelopen paar maanden heeft Cassini het innerlijke ringsysteem van Saturnus doorlopen en de top van de atmosfeer van de planeet bemonsterd, die "als onze teen dompelen in de atmosfeer van Saturnus, als voorbereiding op de laatste duik," zei Spilker tijdens de nieuwsbriefing.

Uit die eerste smaken van de atmosfeer van Saturnus, vinden Cassini-wetenschappers al "ongelooflijke, intrigerende informatie" over hoe het materiaal uit Saturnus ringsysteem zich mengt met de bovenste lagen van de atmosfeer van de planeet. Op 15 september zakt de sonde naar diepten van maximaal 15.000 kilometer (9.300 mijl).

"Door in-situ bemonstering van de atmosfeer te hebben, kunnen we zaken als de waterstof-tot-helium-verhouding direct meten," zei Spilker. Zowel Jupiter als Saturnus bestaan ā€‹ā€‹grotendeels uit waterstof en helium, maar de verhoudingen van deze twee elementen kunnen wetenschappers helpen te leren hoe en wanneer die planeten zijn gevormd, evenals de aard van het zonnestelsel in die tijd.

"We kunnen de samenstelling van ... bestanddelen op een zeer, zeer laag niveau in de atmosfeer direct meten - dingen die op afstand veel moeilijker te zien zijn met remote sensing en spectroscopie," zei ze.

Spilker zei dat wetenschappers ook hopen dat de duik van Cassini hen zal helpen de aard van de magnetische veldbron van Saturnus, de massa van de ringen en de exacte lengte van de dag te begrijpen (de tijd die de planeet nodig heeft om eenmaal op zijn as te draaien).

Om die gegevens terug naar de aarde te krijgen voordat Cassini wordt vernietigd, is een wijziging in het basisdatatransmissiesysteem van de sonde vereist, aldus de wetenschappers. Doorgaans slaat Cassini zijn gegevens op een harde schijf op en verzendt deze de informatie veel later terug naar de aarde, maar tijdens het laatste lood neemt Cassini informatie van de planeet op en verzendt deze bijna onmiddellijk terug naar de aarde. Die directe uitzending begint ongeveer 3 uur voordat Cassini de atmosfeer van Saturnus treft.

"Een latentie van 2 tot 3 seconden is alles wat we verwachten," zei Maize (verwijzend naar de tijd tussen Cassini die gegevens verzamelt en verzendt). "Dus, we zullen Cassini hebben omgevormd tot een atmosferische sonde, en we zullen ervoor zorgen dat de gegevens tot het allerlaatste moment worden uitgezonden." [Foto's: de glorieuze ringen van Saturnus sluiten]

De laatste foto show

Op 13 en 14 september zal Cassini uitvoeren wat het NASA-team de "laatste fotoshow" noemt, zei Maize, wanneer de camera van de sonde zijn laatste beelden van het Saturn-systeem zal maken. De sonde zal de uitzendingsbandbreedte niet hebben om beelden terug te sturen tijdens de periode van 3 uur net voordat Saturnus zijn atmosfeer bereikt op 15 september.

"Deze laatste beelden zijn net zoiets als een laatste blik werpen rond je huis of appartement net voordat je naar buiten gaat," zei Spilker. "Je loopt de trap af, terwijl je naar boven gaat, ren je met je vingers langs de leuning, je kijkt naar je oude kamer terwijl herinneringen door de jaren heen terugvloeien.

"Op dezelfde manier neemt Cassini nog een laatste blik rond [het] Saturn-systeem, Cassini's huis voor de laatste 13 jaar," zei ze. "En met die foto's komen hartverwarmende herinneringen."