Firefly Aerospace to Take Over Vandenberg Delta 2 Pad

WASHINGTON - Firefly Aerospace, een kleine ontwikkelaar van draagraketten, heeft de toestemming gekregen van de Amerikaanse luchtmacht om een ​​lanceerplatform over te nemen op de Vandenberg Air Force Base in Californië, die wordt gebruikt door de snel op tijd terugtrekkende Delta II.

In een verklaring van 1 mei zei Firefly in Texas dat de luchtmacht een "verklaring van ondersteuning" had uitgegeven om Space Launch Complex 2 West (SLC-2W) op Vandenberg naar het bedrijf over te brengen voor gebruik door de Alpha- en Beta-draagvoertuigen van het bedrijf.

SLC-2W, dat al meer dan 50 jaar in gebruik is, wordt momenteel gebruikt door het Delta 2-voertuig van United Launch Alliance. Die raket is gepland om zijn laatste lancering te maken in september, met NASA's ICESat-2 Earth Science Satellite.

Brad Obrocto, directeur van lanceringsoperaties bij Firefly, vertelde SpaceNews dat het bedrijf verwacht de pad over te nemen kort na die laatste Delta 2-lancering. "We zullen ook werken met de range voor gedetailleerde vereisten voor alle systemen die betrokken zijn bij lanceringen van SLC-2W," zei hij. "We zullen nauw samenwerken met onze partners in de USAF en de NASA om te zorgen voor een soepele en succesvolle overgang."

Hij zei dat het bedrijf verwacht veel van de bestaande infrastructuur op de site te behouden, met "minimale aanpassingen" die nodig zijn om Alpha-lanceringen te ondersteunen. De grootste veranderingen, zei hij, zullen de installatie van een lanceerplatform voor de transporter-erector van het voertuig met zich meebrengen, die het voertuig horizontaal naar de pad rolt en het vervolgens verticaal opheft voor de lancering. Er zullen ook vloeistof- en instrumentatie-interfaces worden aangepast aan de pad.

"Het omzetten van een actieve lanceringssite van de overheid naar commerciële exploitatie is aanzienlijk minder ingewikkeld en kostbaar dan de ontwikkeling van een nieuwe lanceerbasis, waardoor Firefly jaren van faciliteitsontwikkeling en substantiële [kapitaaluitgaven] dollars bespaart," zei Obrocto in de verklaring. Hij weigerde de kosten van de renovatie van de pad bekend te maken.

Ervan uitgaande dat de definitieve Delta II-lancering volgens schema verloopt, verwacht Firefly het pad op tijd over te nemen voor een eerste Alpha-lancering in het derde kwartaal van 2019. Het bedrijf verwacht tegen het einde van 2020 maandelijkse lanceringen van het voertuig te kunnen uitvoeren.

Alpha is een tweetrapsvoertuig met vloeibare zuurstof- en kerosinemotoren dat ook door het bedrijf wordt ontwikkeld. Het voertuig kan 630 kilogram in een 500-kilometer zonsynchrone baan plaatsen, toegankelijk vanuit SLC-2W. Het kan ook tot 1.000 kilogram plaatsen in banen met een lage inclinatie van andere sites.

Die prestaties zijn aanzienlijk hoger dan veel andere kleine lanceervoertuigen in ontwikkeling, waarvan het laadvermogen meestal niet meer dan een paar honderd kilogram bedraagt, en in sommige gevallen tot tientallen kilogrammen. "We denken dat een launcher van één metrieke ton een goede plek is", zei Tom Markusic, chief executive van Firefly Aerospace, tijdens een panel op de Satellite 2018-conferentie op 12 maart.

Markusic zei dat Alpha de juiste maat had om te concurreren met India's Polar Satellite Launch Vehicle (PSLV), een populaire keuze voor kleine satellietlanceringen. "Mijn geloof is dat ik ze op kosten kan matchen", zei hij over de PSLV, klanten "zullen ons kiezen omdat we veel handiger zijn."

Firefly ontwikkelt een tweede voertuig, genaamd Beta, dat vergelijkbaar is met de Alpha, maar met de toevoeging van twee eerste fase booster-kernen, analoog aan SpaceX's Falcon Heavy en ULA's Delta IV Heavy. Beta kan tot 4000 kilogram in een lage baan om de aarde en 400 kilo in een geostationaire baan plaatsen.

Hoewel SLC-2W zal worden aangepast om ook Beta te ondersteunen, heeft het bedrijf nog niet aangekondigd wanneer het wordt gelanceerd. "We beoordelen momenteel de marktvraag om de eerste lanceringsdatum van het Beta-voertuig te bepalen", aldus Obrocto.

Naast SLC-2W kijkt Firefly naar andere lanceringssites om banen met een lage inclinatie te bereiken. Obrocto zei dat die sites Cape Canaveral omvatten, de voorgestelde Spaceport Camden aan de Atlantische kust van Georgië, en de Mid-Atlantische Regionale Ruimtehaven op Wallops Island, Virginia. Hij zei dat het bedrijf "in de nabije toekomst" op een site zou moeten beslissen.