Aliens Apart

Jarenlang worstelden wetenschappers met een raadselachtig feit: het universum lijkt opmerkelijk geschikt te zijn voor het leven. De fysieke eigenschappen zijn fijn afgestemd om ons bestaan ​​mogelijk te maken. Sterren, planeten en het soort kleverige chemie dat vis, varens en mensen produceert, zou niet mogelijk zijn als sommige van de kosmische constanten maar een klein beetje anders waren.

Welnu, er is nog een eigenschap van het universum die even opmerkelijk is: het is zo opgezet dat iedereen geïsoleerd blijft.

We hebben dit relatief recent geleerd. De grote ontdekking vond plaats in 1838, toen Friedrich Bessel zijn telescopische maten versloeg om eerst de afstand tot een andere ster dan de zon te meten. 61 Cygni, een dubbelster in onze eigen achtertuin, bleek ongeveer 11 lichtjaar van ons verwijderd te zijn. Degenen die, zoals Billy Joel, dol zijn op modellen, denken er als volgt over na: Als je de zon tot een pingpongbal terugtrekt en neerzet in Central Park in New York, is 61 Cygni een iets kleinere bal in de buurt van Denver .

De afstanden tussen aangrenzende sterren worden gemeten in tientallen biljoenen mijlen. De afstanden tussen aan elkaar grenzende beschavingen, zelfs als ze er veel zijn, worden gemeten in duizenden triljoenen mijlen - honderden lichtjaren, om een ​​meer handelbare eenheid te gebruiken. Merk op dat dit aantal niet veel verandert, ongeacht hoeveel planeten je gelooft bezaaid te zijn met sentiënten - de scheidingsafstand is vrijwel hetzelfde, of je nu denkt dat er tienduizend galactische samenlevingen zijn of een miljoen.

Interstellaire afstanden zijn groot. Als de natuurkunde van het universum anders was geweest - als de zwaartekrachtsconstante kleiner was - zouden de zonnen veel dichter bij elkaar zijn gestrooid, en een reis naar je sterrenbuurten zou niet meer zijn geweest dan een saaie raketrit, een beetje zoals cruisen naar Sydney . Zoals het is, het maakt niet uit wat je niveau van technologie is, reizen tussen de sterren is een moeilijke opdracht. Het is bijna 100.000 jaar om van de ene naar de andere te springen met de snelheid van onze hipste chemische raketten. Voor alle buitenaardse wezens die erin geslaagd zijn de enorme energiereserves en de zware stralingsafscherming te verzamelen die nodig is voor een relativistische ruimtevlucht, wordt de reistijd nog steeds gemeten in jaren (als het niet voor hen is, dan voor degenen die ze achter hebben gelaten).

Dit heeft enkele voor de hand liggende consequenties (die opvallend genoeg aan de aandacht van de meeste Hollywood-schrijvers zijn ontsnapt.) Vergeet om te beginnen galactische 'imperiums' of meer politiek correcte 'federaties'. Tweeduizend jaar geleden verenigden de Romeinen een imperium dat zich uitstrekte van Spanje tot Irak, met een straal van ongeveer 1200 km. Ze konden dit doen dankzij organisatie en civiele techniek. Al die wegen (om nog te zwijgen over de Middellandse Zee) lieten hen toe om troepen rond te verplaatsen op enkele kilometers per uur. Zelfs de meest verre Romeinse rijken konden in maanden of minder worden bereikt, of ongeveer een procent van de levensduur van je gemiddelde legionair. Het is logisch om campagnes te ondernemen die zijn ontworpen om een ​​uitgebreide sociale structuur bij elkaar te houden, terwijl dit slechts een percentage of zo van je leven kost.

In de 19e eeuw verhoogden stoomboten en spoorwegen de troepentransportsnelheden met een factor tien, waardoor de controlestraal met eenzelfde hoeveelheid werd uitgebreid. De Britten konden een rijk regeren dat wereldwijd was.

Maar hier is de kicker: zelfs als we mensen bijna met de snelheid van het licht zouden kunnen bewegen, zou deze "één procentregel" ons vermogen om effectief tussenbeide te komen - onze straal van controle - nog steeds beperken tot afstanden van minder dan een lichtjaar, aanzienlijk kort van de overspanning tot zelfs de dichtstbijzijnde andere ster dan Sol. Daarom is de Galactische Federatie een fictie (alsof je het niet wist). Hoewel je werd gewaarschuwd dat Cardassian look-alikes verwoesting en vernietiging veroorzaakten in de Perseus Arm van de melkweg, kon je niet snel genoeg reageren om de uitkomst te beïnvloeden. En je dienstplichtigen zouden wormvoer zijn lang voordat ze hoe dan ook aan de frontlinie kwamen.

Met andere woorden, aliens zullen elkaars gezicht niet raken.

Er is een vergelijkbaar argument voor communicatie. We initiëren zelden informatie-uitwisseling die langer dan maanden duurt (bijvoorbeeld een buitenlandse brief). Meer in het algemeen beginnen we zelden ieder duidelijk omschreven project dat meer dan twee of drie generaties duurt. De bouwers van middeleeuwse kathedralen waren bereid om dat soort tijd door te brengen om hun gotische gebouwen te voltooien, en degenen die tijdcapsules begraven zijn af en toe bereid om honderd jaar voorbij te laten voordat de containers worden opgegraven. Maar hoe zit het met een project dat meerdere eeuwen duurt, en mogelijk millennia? Wie is bereid om dat te doen? Alleen de 'Long Now Foundation' van Stewart Brand lijkt het lef te hebben voor dit type onderneming en stelt voor een klok te bouwen die de tijd zal bewaren voor tienduizend jaar.

Het is duidelijk dat deze eenvoudige waarnemingen implicaties voor SETI moeten hebben die, zoals we hebben opgemerkt, transmissies omvatten die honderden tot duizenden jaren aan de gang zijn. In het bijzonder, als er signalen rond het sterrenstelsel worden gebombeerd om in contact te komen, (1) zijn de aliens individueel veel langer leefbaar dan wij, wat - als je een fan bent van het gevoel van circuitbord - impliceert dat ze waarschijnlijk niet biologisch zijn. Of (2) we missen een aantal belangrijke fysica die sneller-dan-lichtcommunicatie mogelijk maken, en buitenaardse signaalinspanningen omvatten geen oprisping van licht en radiogolven in de ruimte.

Veel lezers zullen, in een vertoon van vertederende perversiteit, kiezen voor (2). Misschien hebben ze gelijk, maar dat druist in tegen wat we weten. En wat we weten, pleit voor iets dat het waard is om te klagen tijdens je volgende cocktailparty - namelijk dat de tijdschalen voor reizen en communicatie te lang zijn voor eenvoudige interactie met wezens wier levens, zoals wij, slechts een eeuw of minder zijn.Dus terwijl de kosmos gemakkelijk zou kunnen worden overspoeld met intelligent leven - heeft de architectuur van het universum, en niet een of andere Starfleet Prime Directive, ervoor gezorgd dat de ene cultuur met de andere heel weinig is gestoord.

  • Video: Virgin Galactic: Let The Journey Begin
  • Videospeler: een wereld in de bewoonbare zone
  • ProfoundSpace.org - Future of Flight