2017 Total Solar Eclipse: A Magnet for Scientists ... and Hordes of People

GRAPEVINE, Texas - De totale zonsverduistering van 2017, die zichtbaar zal zijn in de aangrenzende Verenigde Staten, zal een wetenschappelijk wonder zijn en een mogelijk levensveranderende ervaring voor mensen die het bekijken. Maar experts waarschuwen dat het ook een logistieke nachtmerrie zal zijn.

De eclips was een hot topic van discussie van 3 december tot 8 december op 229th vergadering van de American Astronomical Society. Eén sessie tijdens de bijeenkomst was gericht op enkele van de wetenschap die alleen tijdens een zonsverduistering kan worden gedaan. Tijdens een plenaire sessie vertelde NASA-heliofysicus C. Alex Young de wetenschappers tijdens de bijeenkomst om het woord te verspreiden onder mensen die zich misschien niet bewust zijn dat de zonsverduistering dit jaar in de Verenigde Staten zal plaatsvinden.

"Elke persoon met wie ik heb gesproken [die een totale eclips heeft meegemaakt] heeft gezegd dat het een levensveranderende gebeurtenis is", zei Young tijdens zijn plenaire vergadering. "Dit is zoveel meer dan een wetenschappelijke kans, dit is een menselijke gebeurtenis." ['Great American Total Solar Eclipse' of 2017: een fotogids]

Maar een panel van eclipsdeskundigen die met leden van de nieuwsmedia spraken, waarschuwde ook dat de eclips waarschijnlijk een logistieke nachtmerrie zal creëren. De gebieden in het land waar de zonsverduistering de totaliteit bereikt (wat betekent dat de zon volledig door de maan wordt bedekt) zullen naar verwachting verstopt raken door mensen die proberen een glimp op te vangen van het ongelooflijke zicht. Federale instanties, waaronder de NASA, zetten zich schrap voor het evenement.

Een uniek wetenschappelijk evenement

Het is een wonderlijk kosmisch toeval dat de zon en de maan bijna even groot lijken in de hemel van de aarde. De grote gelijkenis van de twee lichamen betekent dat tijdens een totale zonsverduistering, het centrale lichaam van de zon wordt geblokkeerd door de maan. Wanneer de eclips de totaliteit bereikt, lijkt het alsof de wereld plotseling van dag naar nacht is veranderd, met een snelle temperatuurdaling. Met het licht van het hoofdlichaam van de zon verduisterd, is het mogelijk voor het blote oog om de corona van de zon te zien, een gebied van intens heet gas dat het hoofdlichaam omringt dat typisch wordt overweldigd door het licht van het hoofdlichaam. Om kijkers te verduisteren, verschijnt de corona als zilverachtige strepen in de lucht.

Een instrument dat coronagraph wordt genoemd, wordt gebruikt om de zonnecorona te bestuderen (en om te zoeken naar planeten rond verre sterren) en het bootst de maan na tijdens een zonsverduistering: een telescoop of camera kijkt naar de zon en er wordt een coronagraaf boven de centrale geplaatst. lichaam van de zon om het licht te blokkeren. Het is gemakkelijk om deze coronagraphs aan het werk te zien in afbeeldingen gemaakt door NASA's Solar and Heliospheric Observatory (SOHO) en het Zonne- en Terrestrische Betrekkingen Observatorium (STEREO) twin ruimtevaartuig.

En toch kunnen mensen geen coronagraaf maken die zo dicht mogelijk bij de rand van de zon komt als de maan tijdens een zonsverduistering, zei Young tijdens zijn lezing. (De reden hiervoor heeft te maken met "de optica" van de instrumenten, zei hij.) Dat betekent dat wetenschappers niet zoveel van de corona kunnen zien met behulp van die geavanceerde instrumenten als ze kunnen tijdens een natuurlijke zonsverduistering . NASA heeft meerdere experimenten die het zal ondersteunen om gegevens te verzamelen tijdens de eclips van 2017 om van deze gelegenheid gebruik te maken.

Andere veiligheidsaspecten

De enige keer dat het veilig is om rechtstreeks naar de zon te kijken, is tijdens een totale zonsverduistering, tijdens de totaliteit, wanneer het centrale lichaam volledig is verduisterd. (Bekijk deze ProfoundSpace.org-infographic voor meer informatie over het veilig bekijken van de zon.) Naast bezorgdheid over de veiligheid rondom het evenement, vertelde Young de media dat federale agentschappen zich zorgen maken over veiligheid in de regio van de totaliteit.

"Er zal verkeer zijn zoals we nog nooit hebben gezien", zegt Angela Speck, hoogleraar astronomie aan de University of Columbia in Missouri en hoofd van de AMS-eclips-taskforce, tijdens de mediaberichtgeving.

Het pad van de eclips van de totaliteit (de regio waar de totale zonsverduistering zichtbaar zal zijn) strekt zich uit van Oregon helemaal tot aan South Carolina, en is 70 mijl breed (112 kilometer).

"Eigenlijk is elke persoon in de Verenigde Staten binnen een lange dag [van het pad van de totaliteit], en er zijn 88 miljoen mensen die binnen 200 mijl wonen, wat een paar uur rijden is," zei ze.

Als er wolken verschijnen over het pad van de totaliteit wanneer de zonsverduistering nadert, zullen mensen waarschijnlijk proberen om (snel) naar gebieden met een duidelijker luchtruim te rijden, wat meer verkeersproblemen zal veroorzaken. En er zijn zorgen die gepaard gaan met een grote groep mensen die midden in de zomer buiten staat: als mensen een hitteberoerte krijgen of uitgedroogd raken, zijn er dan nooddiensten beschikbaar. Waar zullen die mensen eten, en zijn er faciliteiten op de toiletten? Dit zijn zaken waarvan Speck zei dat haar werkgroep dit probeert aan te pakken.

Ondanks de logistieke chaos die waarschijnlijk samenvalt met de eclips, was Speck het eens met Young en zei dat de wetenschapsgemeenschap moet proberen het woord bekend te maken aan leden van het grote publiek die misschien niet weten dat het gebeurt.

Opmerking van de uitgever: Een vorige versie van dit artikel heeft ten onrechte verklaard dat er een coronagraph aanwezig is op het Solar Dynamics Observatory (SDO) van de NASA.