NASA's Delayed Mars Lander zal in 2018 lanceren

Een missie om de innerlijke werking van Mars te bestuderen is nu ingesteld om te lanceren in het voorjaar van 2018, de NASA heeft vandaag aangekondigd (2 september).

De verkenning van het interieur met seismisch onderzoek, geodesie en warmtetransport, of InSight, was oorspronkelijk gepland voor lancering in maart 2016, maar NASA vertraagde de lancering voor onbepaalde tijd vanwege een ernstig structureel probleem met een van de twee wetenschappelijke instrumenten van de sonde.

Nu zijn wetenschappers met het Jet Propulsion Laboratory van NASA belast met het oplossen van het probleem vóór de lanceringsdatum van 2018. Het herontwerp van het instrument en de uitgestelde lanceringsdatum zullen $ 153,8 miljoen toevoegen aan het aanvankelijke budget van $ 675 miljoen, aldus NASA-functionarissen in een verklaring. [Wat zit er in Mars? NASA's InSight-missie zal diep sonderen Video]

De sonde moet tijdens een bepaald raam worden gelanceerd, wanneer de aarde en Mars zodanig zijn geplaatst dat de sonde gemakkelijk de rode planeet kan bereiken. Dat venster opent op 5 maart 2018, volgens de verklaring. De sonde is nu gepland om te landen op Mars op 26 november 2018.

Het belangrijkste doel van de InSight-missie is om te begrijpen hoe Mars en andere rotsachtige planeten werden gevormd. De sonde zal op het oppervlak van de Rode Planeet landen en daar een volledig Mars-jaar blijven (687 Aardse dagen). Twee instrumenten aan boord van InSight zullen de interne geologische activiteit van de planeet bestuderen, evenals de interne temperatuur van Mars.

Door het inwendige van de planeet te bestuderen, zullen wetenschappers aanwijzingen verzamelen over de geschiedenis van de planeet, inclusief hoe deze zich heeft gevormd, aldus de verklaring. Uitzoomen, kan deze informatie worden ingevoerd in een begrip van hoe de andere rotsachtige planeten in het zonnestelsel gevormd en hoe rotsachtige planeten kunnen vormen rond andere sterren.

De vertraging in de lancering werd veroorzaakt door een probleem met een van de instrumenten van de sonde, het seismisch experiment voor de binnenstructuur (SEIS), dat zeer kleine seismische activiteit op Mars zal meten. Het instrument "vereist een perfecte vacuümafdichting rond de drie hoofdsensoren om bestand te zijn tegen de barre omstandigheden op de Rode Planeet," volgens de verklaring, maar inspecties die voorafgaand aan de lanceringsdatum werden uitgevoerd, vonden lekken in de vacuümkamer.

Het SEIS-instrument werd aanvankelijk verstrekt door het Franse Ruimtevaartagentschap (CNES), met deelname van het Institut de Physique du Globe de Paris (IPGP), het Swiss Federal Institute of Technology (ETH), het Max Planck Instituut voor onderzoek van het zonnestelsel ( MPS), Imperial College en het Jet Propulsion Laboratory (JPL), volgens de website van de NASA.

Volgens het nieuwe plan zullen JPL-wetenschappers verantwoordelijk zijn voor "het opnieuw ontwerpen, ontwikkelen en kwalificeren" van de delen van het instrument die faalden. CNES zal zich concentreren op het ontwikkelen en leveren van de sleutelsensoren voor SEIS, de integratie van de sensoren in de container en de uiteindelijke integratie van het instrument in het ruimtevaartuig. "

"We hebben geconcludeerd dat een opnieuw geplande InSight-missie voor lancering in 2018 de beste aanpak is om deze lang gezochte, hoge prioriteit wetenschappelijke doelstellingen te vervullen," zei Jim Green, directeur van de Planetaire Wetenschapsafdeling van NASA, in de verklaring.

Hoewel de verhoging van de begroting geen gevolgen heeft voor de huidige missies, zeiden NASA-functionarissen dat er "in de komende jaren mogelijk minder kansen zullen zijn voor nieuwe missies, in de boekjaren 2017-2020".

"Het is verheugend dat we vooruitgang boeken met deze belangrijke missie om ons te helpen de oorsprong van Mars en alle rotsachtige planeten, inclusief de aarde, beter te begrijpen," zei Geoff Yoder, waarnemend assistent-beheerder voor het Directoraat Wetenschapsmissies van NASA, in de verklaring.