Het is lente! Bekijk de eigenzinnige wiskunde van Equinox

Terwijl de aarde zijn jaarlijkse tocht door de zon maakt, zijn bepaalde gebeurtenissen van bijzonder belang, zowel voor astronomen als voor het grote publiek. Misschien wel de belangrijkste van deze gebeurtenissen is de equinox, die plaatsvindt op zondag 20 maart om een ​​half uur na middernacht Eastern Daylight Time.

Vanwege de kanteling van de aardas, verschijnt de zon ten zuiden van de hemelevenaar gedurende het halve jaar en ten noorden van de evenaar voor de andere helft. De overgangspunten van het ene halfrond naar het andere zijn sinds het begin van de opgetekende geschiedenis buitengewoon belangrijk geweest. In feite zijn enkele van de vroegst opgetekende gebeurtenissen astronomische waarnemingen van de positie van de zon.

Een van de opmerkelijke dingen die de eerste astronomen waarnamen, was de positie van de zon tussen de sterren. Die kennis is verrassend, omdat niemand de zon tegen de sterrenachtergrond kan zien, behalve in de zeldzame gevallen dat er een zonsverduistering is. Toch wisten de vroegste astronomen dat, op de datum van de equinox, de zon in het sterrenbeeld Ram lag, hoewel Ram zelf pas een paar maanden later zichtbaar zou zijn.

Deze oude wetenschappers hebben deze ontdekking gedaan door zorgvuldige observaties van sterren in de avond- en ochtendschemering. [De beste Night-Sky-evenementen van 2016: wat je dit jaar kunt bekijken]

Tegenwoordig hebben skywatchers computersoftware zoals Starry Night, waardoor kijkers op een computerscherm de zon en de sterren gemakkelijk kunnen zien, dus de positie van de zon is overduidelijk.

Als je de grafiek van deze week bekijkt, zul je zien dat de zon nergens in de buurt van Ram is, op dit moment bijna twee sterrenbeelden ver weg, in de westelijke Vissen dicht bij de grens van Waterman. Dat komt omdat de aarde, net als elke draaiende tol, in de loop van de tijd wiebelt en een fenomeen creëert dat de precessie van de equinoxen wordt genoemd. Het kost de aarde 26.000 jaar om een ​​volledige "wiebelen" te voltooien. Omdat de schommeling twee sterrenbeelden heeft verplaatst sinds astronomen begonnen met het bijhouden van gegevens, weten astronomen dat deze records ongeveer een zesde van 26.000 jaar geleden begonnen, of rond 2300 vGT.

Een van de opmerkelijke dingen die gebeuren op de equinox, waardoor het evenement zijn naam krijgt, is dat dag en nacht precies dezelfde lengte hebben, waarbij zonsopgang en zonsondergang 12 uur uit elkaar liggen. Een ander opmerkelijk ding is dat de equinoxen de enige data zijn in het jaar wanneer de zon opkomt ten oosten en naar het westen.

Iets dat mensen vaak raadsels oproept, is waarom de equinox op verschillende tijdstippen en data van jaar tot jaar voorkomt. In feite gebeurt de equinox op precies dezelfde tijd op de hemelkalender gemeten tegen de achtergrond met sterren. Het is de eigenzinnige kalender van de aarde die de datum doet rondspringen. Vanwege de extra dag die om de vier jaar (schrikkeldag) wordt gegooid om de kalender synchroon met de sterren te houden, doorloopt de tijd van de equinox een cyclus van vier jaar, totdat een schrikkeljaar weer een back-up maakt. Dit is het moment waarop die cyclus de equinox de afgelopen vier jaar heeft geplaatst:

  • 2012: 05:14 GMT
  • 2013: 11:02 GMT
  • 2014: 16:57 GMT
  • 2015: 22:45 GMT
  • 2016: 04:30 GMT

Merk op dat de tijd van equinox nog steeds enigszins uit de pas loopt, met 44 minuten, na de normale schrikkeljaarcorrectie. Daarom zijn er extra regels in de kalender met betrekking tot schrikkeljaren die deelbaar zijn door 100 en 400 jaar. [Kijk: hoe een equinox er vanuit de ruimte uitziet]

Een van de mythen rond de equinox is dat het 'de eerste lentedag' betekent. De seizoenen zijn afhankelijk van lokale weersomstandigheden, dus de lente begint op verschillende datums op verschillende plaatsen, en ook op verschillende datums van jaar tot jaar op elke plaats.

Vorig jaar rond deze datum, was de plaats waar ik woon in het zuiden van Canada begraven in de sneeuw. Dit jaar, op dezelfde datum, is de sneeuw helemaal weg en het weer voelt meer als april. Op de meeste plaatsen loopt het weer ongeveer vier tot zes weken achter op de astronomische markeringen.

Deze tijd van het jaar geeft de zon meer warmte aan het noordelijk halfrond dan in de rest van het jaar; dat komt omdat de zon elke dag hoger aan de hemel stijgt en langer schijnt. Wat het weer ook is waar u woont, geniet van die langere, warmere dagen.