'Old Faithful' Comet Encke verschijnt in November Night Sky

Terwijl alle ogen gericht waren op de potentieel schitterende Comet ISON die de zon nadert, zal een van de meest bestudeerde kometen in de geschiedenis - Encke's Comet genaamd - pas een week voor ISON het dichtst bij de zon komen.

Afgezien van de komeet van Halley, kan de komedie van Encke worden beschouwd als de "oude gelovige" onder de kometen. Het heeft waarschijnlijk een van de beroemdste en rijkste geschiedenissen van de mysterieuze, ijzige zwerver die zich een weg banen tussen de planeten.

Encke is de komeet met de kortste gedocumenteerde omlooptijd - bijna 3.3 jaar nodig om een ‚Äč‚Äčrevolutie rond de zon te voltooien. Omdat het gigantische Jupiter niet zo dicht nadert als sommige andere periodieke kometen, is de baan van Encke al honderden jaren min of meer stabiel. [Comet Quiz: Test je Kosmische Kennis]

Dit jaar zal Encke's Komeet op 21 november het perihelium bereiken - het dichtste punt bij de zon. Telkens wanneer het perihelium valt in november, december of januari, wordt de komeet zeer gunstig geplaatst voor waarnemers op het noordelijk halfrond.

Omgekeerd, wanneer het perihelium in mei, juni of juli is, is de komeet moeilijk of onmogelijk om ten noorden van de evenaar te zien, maar kan goed worden gezien vanaf het zuidelijk halfrond.

Gevonden voorwerpen

De geschiedenis van Enckes komeet strekt zich meer dan twee eeuwen uit. De Parijse komeetjager Pierre Méchain zag het voor het eerst als een vaag object op 17 januari 1786.

Omdat drie omwentelingen van deze komeet bijna tien jaar duren, herneemt het met dezelfde tussenpozen bijna hetzelfde pad door de lucht. Trouw aan deze periode van 10 jaar, werd de komeet niet meer gezien tot Caroline Herschel er per ongeluk op 7 november 1795 overheen vloog. Komeet Encke was toen ongeveer 24 miljoen mijl (38,6 miljoen kilometer) van de aarde en haar broer William rapporteerde dat hij zou zelfs een glimp kunnen opvangen zonder optische hulp.

Een andere waarnemer vergeleek de komeet in helderheid met de Andromeda Galaxy. De komeet was drie weken zichtbaar voordat hij verdween in de avondschemering, maar helaas konden astronomen er geen adequate baan voor berekenen.

Nog weer tien jaar verstreken. De komeet werd onafhankelijk ontdekt door niet één, maar drie waarnemers: Pons (Marseille), Huth (Frankfurt-aan-de-Oder) en Bouvard (Parijs) binnen enkele uren na elkaar op de ochtend van 20 oktober 1805.

De komeet zou nog drie keer ongezien door het binnenste zonnestelsel passeren voordat hij weer werd hersteld in 1818 en zijn ongewoon korte periode werd eindelijk herkend.

Jean Louis Pons in Marseille ontdekte een komeet op 26 november 1818, maar wist niet dat het hetzelfde voorwerp was dat hij eerder in 1805 had gezien. Alleen toen Johann Franz Encke, toen 27 jaar oud, de baan uitwerkte, werd het hem duidelijk dat de kometen waargenomen in 1786, 1795, 1805 en 1818 één op dezelfde waren. Hij bracht zijn berekeningen voort en voorspelde dat de komeet op 24 mei 1822 naar perihelion zou komen, wat het deed. [Amazing Comet Photos of 2013 by Stargazers]

Zijn voorspelling was zo nauwkeurig dat astronomen de naam van Encke universeel aan de komeet vasthielden. Maar tot zijn sterfdag weigerde Encke altijd de eer te bewijzen voor de komeet die nu zijn naam draagt. Hij beweerde altijd dat hij slechts zijn baan berekende en noemde het "Pons 'komeet."

Sinds de berekening van Encke is de komeet te zien op elk van zijn rendementen, met uitzondering van augustus 1944, toen de ongunstige positie in de lucht observaties bemoeilijkte in een tijd waarin de meeste belangrijke observatoria werden gehinderd door omstandigheden in oorlogstijd.

Encke's Komeet is ook de eerste komeet die in zijn hele baan is waargenomen. De komeet was aan het eind van zijn baan (aphelion) gefotografeerd, eerst in september 1913 en opnieuw in augustus 1972.

Kometen zijn puin dat overblijft nadat het zonnestelsel 4,6 miljard jaar geleden werd gevormd. Laten we eens kijken wat u weet over deze oude en ongrijpbare hemelse zwervers. Hier gloeien we weer

Comet Encke was in april 2012 op aphelion, op een afstand van 381 miljoen mijl (613 miljoen km) van de zon. Nu raast het naar de buurt van de aarde, waar het op 17 miljoen mijl (72,4 miljoen km) van de aarde geveegd werd op 17 oktober. Op 21 november zwaait het binnen de baan van Mercurius - 31,4 miljoen mijl (50,5 miljoen km) van de zon.

Sinds de ontdekking in 1786 is dit de 62e geregistreerde terugkeer van de komeet!

Helaas mag skywatchers ondanks zijn roem geen indrukwekkende vertoning van Comet Encke verwachten. Je hebt een telescoop nodig of op zijn minst een goede verrekijker om hem te lokaliseren. Skywatchers hebben ook een sterrenkaart nodig die het geprojecteerde pad afbeeldt tegen de achtergrondsterren.

In zeldzame gevallen ontwikkelt Comet Encke een opmerkelijke staart. Met zo'n kleine omlooptijd, en ontelbare honderden, zo niet duizenden eerdere bezoeken aan de nabijheid van de zon, is deze komeet waarschijnlijk 'versleten'. Inmiddels zijn de meeste van zijn ijs verdampt door de zon, en het bestaat waarschijnlijk uit een redelijk compact silicaatresidu, misschien dun vermengd met het overblijfsel van zijn oorspronkelijke ijs.

Momenteel duikt de komeet zuid en oost door het sterrenbeeld Maagd, waar hij de komende 10 dagen zal verblijven, een gemakkelijk object om te zien in een verrekijker, gloeit momenteel op magnitude 7 (hoe lager de magnitude, hoe helderder het object; de drempel van zichtbaarheid van het blote oog). Je hebt een sterrenkaart nodig die het nachtelijke pad van de komeet tussen de sterren laat zien en een helder zicht laag naar het oosten-zuidoosten, ongeveer een paar uur voor zonsopgang.

Twee voor de prijs van één

Een paar dagen na het perihelium van 21 november, zal Encke zich slechts een paar graden ten noorden van de veelbekabelde komeet ISON bevinden, die zelf misschien een object met een blote oog is op misschien rond magnitude 3.Daarna verdwijnt Encke de ochtendschemering in en blijven we de rest van 2013 buiten beeld.

Als je Encke's Komeet waarneemt, heb je hem vaker gezien dan Encke zelf. Zoals Robert S. Richardson, voormalig medewerker van het Observatorium van Griffith en het Planetarium in Los Angeles, ooit opmerkte:

"Hoewel hij ongeveer veertig jaar van zijn leven wijdde aan het volgen van deze komeet, nam Encke blijkbaar nooit de moeite om ernaar te kijken via een telescoop, een bureauman tot het einde!"