Congres onderzoekt de veiligheid van astronauten op commerciële ruimteschepen

De wetgever zei woensdag dat de NASA de veiligheid van de astronautensteam moet blijven verbeteren op zijn nieuwe shuttle-vervangende raket, evenals op veelbelovende commerciële voertuigen die bemanningen naar de baan kunnen brengen.

Tijdens een hoorzitting van een huissubcommissie vertelden NASA-functionarissen aan congresvertegenwoordigers dat de nieuwe Ares-raketten 10 keer veiliger zouden moeten zijn dan de spaceshuttles die ze moeten vervangen. Commissieleden benadrukten ook dat NASA richtlijnen moet opstellen voor commerciële boosters voordat astronauten ze de ruimte in kunnen rijden.

? Er is veel gezegd over het potentieel voor toekomstige plannen in de afgelopen maanden, maar er is weinig discussie over veiligheid geweest? zei Congreslid Gabrielle Giffords (D-Arizona), die de subcommissie ruimtevaart en luchtvaartkunde voorzit van de House Committee on Science and Technology.

Giffords, die getrouwd is met astronaut Mark Kelly, zei woensdagochtend met NASA en ruimtevluchtdeskundigen een rol zouden spelen in toekomstige discussies over NASA's plan om de verouderende shuttlevloot te vervangen door nieuwere, veiligere raketten. Dat plan wordt onderzocht door de regering-Obama, die een evaluatie ontving van de NASA-onderzoeksdoelen van een door het Witte Huis aangestelde commissie in oktober.

Ondertussen heeft de NASA $ 50 miljoen gereserveerd om de ontwikkeling van commercieel bemanningvervoer naar het ruimtestation te ondersteunen dat de kloof tussen de pensionering van de shuttle-vloot en de eerste Orion-vluchten zou kunnen verlichten. In het recente rapport adviseerde de door het Witte Huis aangestelde commissie meer investeringen, ongeveer $ 5 miljard, in ruimtevaartuigen die commerciële bemanningen vervoeren.

NASA's toekomstplannen

NASA is momenteel van plan om in 2010 nog eens vijf shuttlemissies te vliegen voordat ze de drie resterende baanbrekers met pensioen laat gaan om plaats te maken voor hun opvolger - het Orion-ruimtevaartuig en de Ares-raketten om ze te lanceren. Het agentschap lanceerde zijn eerste suborbitale testvlucht eind oktober met een demoversie van de nieuwe Ares I-raket.

Simpel gezegd, veiligheid is een topprioriteit in NASA's Constellation-programma? zei Jeff Hanley, die leiding geeft aan Constellation, die de leiding heeft over de Orion-voertuigen en hun Ares-raketten.

NASA's spaceshuttle-programma streeft naar een veiligheidsdrempel die een kans van 1 op 100 op een opstartramp biedt. Astronauten en NASA-functionarissen willen die veiligheidsmarge verhogen naar een kans van 1 op 1.000 voor toekomstige voertuigen, zei veteraan-astronaut Tom Stafford, een gepensioneerde luitenant-generaal van de luchtmacht die missies vloog op NASA's ruimteschip Gemini en Apollo.

In tegenstelling tot NASA's spaceshuttles, zal de Ares I-raket een startonderbrekingssysteem hebben dat is ontworpen om een ​​Orion-crewcapsule veilig te maken in geval van nood bij de lancering.

Commerciële ruimteschipveiligheid

NASA heeft gezegd dat de Orion en Ares voertuigen gereed zullen zijn voor bemande vluchten in 2015, maar het onafhankelijke rapport van de Witte Huiscommissie verklaarde dat, gezien het huidige beschikbare budget van het agentschap, het nieuwe ruimtevaartuig niet klaar zal zijn voor bemande operaties tot 2017. Commerciële bemanningsvoertuigen, aldus de commissie, zouden tegen 2016 klaar kunnen zijn.

Twee Amerikaanse bedrijven, Space Exploration Technologies (SpaceX) en Orbital Sciences Corp., bouwen nu al onbemande vrachtschepen onder afzonderlijke contracten met NASA ter waarde van ongeveer $ 3,5 miljard in totaal om leveringen aan het International Space Station te leveren nadat de shuttle-vloot met pensioen gaat. Zij en andere bedrijven hebben ook plannen aangekondigd om vaartuigen te bouwen die in staat zijn om mensen in een baan om de aarde te brengen.

Bryan O'Coror, een ervaren shuttlecommandant en veiligheidsofficier van de NASA, zei dat het agentschap zijn veiligheidseisen aan die bedrijven heeft gesteld, maar formele besprekingen over de menselijke beoordeling van een commercieel ruimtevaartuig zijn nog niet begonnen. Het agentschap is van plan om een ​​aantal federale stimuleringsfondsen te gebruiken om beknopte technische vereisten voor niet-NASA-ruimtevaartuigbouwers te ontwikkelen, evenals een vorm van overzicht in te stellen, voegde hij eraan toe.

? Hoe langer we wachten om dat proces van commerciële bemanningsactiviteiten te starten, hoe langer het ons kost wat betreft het verkorten van eventuele hiaten? Brett Alexander, hoofd van de Commercial Spaceflight Federation, vertelde het subcomité van het Huis.

Op hetzelfde moment van de hoorzitting van het House science subcommittee op woensdag, kwam de House Committee for Transport and Infrastructure bijeen om getuigenissen te ontvangen van commerciële ruimtevluchtexperts over de volwassenheid van privéontwikkelde ruimtevaartuigen.

? Terwijl er opwinding is rondom de mogelijkheden voor commercieel ruimtevervoer, zijn de technologie en de industrie erg nieuw en enigszins ongetest ,? de transportcommissie zei in zijn samenvatting.

Sinds 1989 zijn er volgens de Federal Aviation Administration (FAA) 19 lanceringsstoringen, afgelastingen of scrubs van commerciële boosters. Maar in de afgelopen acht jaar zijn er maar zes mislukkingen geweest in 66 lanceringen, een duidelijke verbetering, aldus de transportcommissie.

Een ruimteschip op maat

Tijdens de veiligheids hoorzitting zei Alexander dat terwijl de FAA waarschijnlijk waakt over de feitelijke vluchten van commercieel gebouwde bemande ruimtevaartuigen, NASA als klant zijn vereisten voor de bemanning van voertuigen zou moeten aanpassen aan die privévoertuigen.

? Er is geen benadering van de koekjessnijder voor de veiligheid in de ruimte, noch is het een gegeven? zei John Marshall, een lid van NASA's onafhankelijke Aerospace Safety Advisory Panel (ASAP), tijdens de hoorzitting. ? De ASAP is ervan overtuigd dat er specifieke criteria moeten worden ontwikkeld om vast te stellen hoe veilig veilig genoeg is.

O? Connor zei dat het NASA ongeveer acht maanden kostte om de veiligheidseisen voor mensen aan te passen aan het interne Orion-ruimtevaartuig en zijn Ares I-raket. Het duurde drie jaar voordat de ingenieurs van NASA comfortabel genoeg waren met het Soyuz-voertuig in Rusland om astronauten op hen te laten vliegen. Tegenwoordig zijn Sojoez-ruimtevaartuigen de standaardveerbootschepen voor ruimtestationbemanningen.

Het zou tot zes jaar duren, zei O? Connor, om de veiligheidsspecificaties van Orion aan te passen om op een andere raket te vliegen, zoals de Atlas 5 of Delta 4 Heavy boosters die momenteel worden gebruikt om onbemande satellieten in een baan om de aarde te brengen.

Maar Alexander benadrukte dat de schatting voor zes jaar alleen voor Orion is. Een kleiner, commercieel gebouwd bemand ruimtevaartuig kon slechts drie jaar nodig hebben om te versmelten met de richtlijnen van NASA, zei hij.

NASA heeft tot nu toe twee fatale rampen gezien in de loop van de 129 shuttle-vluchten sinds 1981. De eerste vond plaats tijdens de lancering van de shuttle Challenger in januari 1986, waarbij zeven astronauten werden vermoord. In februari 2003 ging de shuttle Columbia en zijn zevenkoppige bemanningsleden verloren tijdens re-entry als gevolg van de hitteschildschade die zij hadden opgelopen tijdens hun lancering twee weken eerder.

Sinds de ramp in Columbia heeft de NASA gewerkt aan een constante waakzaamheid voor de veiligheid van astronauten op de resterende shuttle-vluchten.

? We behandelen elke bemande ruimtevlucht als een technische testvlucht ,? O? Connor zei.

  • Video Show - De evolutie van de Ares-raketten van NASA
  • Het beste bemande ruimtevaartuig aller tijden
  • Video - Ares I-X Rocket stijgt in proeflancering