Lichte vervuiling dreigt Skywatching over de hele wereld

In de jaren zestig, toen ik net begon in de astronomie, woonde ik in The Bronx, waar straatverlichting mijn zicht op de sterren aanzienlijk beperkte.

Maar ik heb altijd uitgekeken naar de tijd dat mijn familie het huis van mijn oom Ron in Mahopac, N.Y. bezocht. De nachtelijke hemel in Mahopac - die 80 kilometer ten noorden van Manhattan ligt - was ongelooflijk donker en sterrenhemel; zelfs op zoek naar het zuiden in de richting van New York City, was er weinig gloed van de grote metropool.

Op sommige nachten zou de Melkweg zo helder schijnen dat hij in staat was om een ā€‹ā€‹vage schaduw te werpen! Op de allerbeste nachten kon ik een glimp opvangen van sterren tot bijna de zevende magnitude - over het algemeen beschouwd als onder de drempel van blote ogen zichtbaar voor de meeste mensen. [Bekijk fantastische nachtelijke hemelfoto's vanaf januari 2014]

Vandaag is het een heel ander verhaal.

Ik woon nu net ten westen van Mahopac, en hoewel ik op de meeste heldere nachten nog steeds de Melkweg kan zien, zijn de nachten nu ver verwijderd van wat ze een halve eeuw geleden waren. De lucht was toen bijna pikdonker. Nu is het dichter bij een houtskoolgrijs en als ik naar New York City naar het zuiden kijk, zie ik een heldere, witachtige gloed die bijna tot halverwege de hemel reikt.

In deze bijna 50 jaar zijn de nachten op het platteland van Putnam, N.Y. zes keer zo helder geworden; de zwakste sterren die ik nu zie zijn rond de vijfde magnitude. Op de beste avonden kan ik Eta Ursae Minoris, de zwakste van de vier sterren waaruit de schaal van de Little Dipper bestaat, net onderscheiden. Daar kunnen we lichtvervuiling voor danken.

Jammer genoeg, genieten weinig stargazers deze dagen van ongerepte, verontreiniging-vrije hemel. Maar voor degenen die dat wel doen, wordt vaak gezegd dat de gemiddelde blote-ogenlimiet magnitude 6.5 is. Over de hele hemelbol zijn er 8.479 sterren tot die magnitudelimiet.

Natuurlijk konden we ze niet allemaal tegelijk zien, omdat de helft van deze beschikbare sterren altijd onder de horizon zijn. Er is ook de factor van atmosferische uitsterving, die het aantal sterren zichtbaar aan de horizon, zelfs onder ideale luchten, aanzienlijk vermindert. Vanwege dit alles is het totale aantal dat we op een bepaald moment kunnen zien slechts 2.500 of zo.

De sterren verliezen

Maar hoe zit het met locaties die ernstig worden gehinderd door lichtvervuiling, zoals binnen de grenzen van grote stedelijke gebieden? Lichtvervuiling is de buitensporige of verkeerd gerichte buitenverlichting die bijna alle informele sterrenkijken dreigt te vernietigen.

In heel de Verenigde Staten worden bijvoorbeeld miljoenen en miljoenen kostbare watts verspild omdat slecht ontworpen straatlantaarns een deel van hun licht de lucht in sturen. In de afgelopen twee decennia heeft de toename van deze alomtegenwoordige, opzichtige verlichting onze omgeving in de nacht zo vervuild dat het rijden op sommige wegen ronduit gevaarlijk is geworden door overmatige schittering.

De meeste lichten op onze straten en snelwegen zijn van de hogedruknatriumdampsoort. Het zijn lelijke, overdreven felle energieversmelters. In sommige van de meest extreme gevallen moeten bestuurders hun zonneklep zelfs laten zakken!

Een generatie vanaf nu, als de huidige belegering van "lichte bacterievuur" ongecontroleerd wordt, zal het zien van de sterren worden teruggebracht tot een museumuitlevering, waarbij het kunstmatige uitspansel van het plaatselijke planetarium de enige kijk op het universum van onze kinderen wordt. [The Universe: Big Bang to Now in 10 eenvoudige stappen]

Laten we het gebied in Greater New York als voorbeeld nemen. Voor degenen die in de onmiddellijke buitenwijken wonen, is de limiteringswaarde (LM) waarschijnlijk bijna 4,0 (hoe lager het cijfer van de magnitude, hoe helderder de ster). Dit komt overeen met ongeveer 250 zichtbare sterren, of een tiende van het aantal dat kan worden waargenomen onder perfect donkere luchten.

Vanuit de buitenwijken van New York City (Brooklyn, Queens, Staten Island en The Bronx) is de LM waarschijnlijk dichter bij 3,0, wat suggereert dat op zijn best slechts ongeveer 50 sterren tegelijkertijd te zien zijn. En vanuit het helder verlichte Manhattan is de LM waarschijnlijk in de buurt van 2.0 - wat betekent dat vanuit het hart van New York City slechts 15 sterren zichtbaar zijn op elk willekeurig moment!

Hoewel ze er vredig en stil uitzien vanuit ons gezichtspunt op aarde, zijn sterren in feite dolende ballen met gewelddadig plasma. Test je geweldige smarts met deze quiz.

Je kan helpen

Maar er zijn oplossingen voor dit probleem. Lichtvervuiling kan worden gecontroleerd en zelfs worden verminderd. Dit kan bijvoorbeeld worden gedaan door te investeren in efficiëntere, goed afgeschermde verlichtingsarmaturen; het bepalen van systematische criteria voor hoeveel licht nodig is in een bepaalde situatie; en misschien zelfs late avond "uitgaansverboden" opleggen op borden voor buitenreclame.

Dan is er de International Dark-Sky Association (IDA), opgericht in 1988, die informatie en oplossingen voor lichtvervuiling verzamelt en verspreidt. Deze organisatie heeft een cruciale rol gespeeld bij het keren van het tij in de oorlog tegen lichtvervuiling. De IDA wint belangrijke sectoren van het niet-astronomische publiek - waaronder overheidsgroepen, delen van de verlichtingsindustrie en de elektrische nutsbedrijven - met het argument dat goede verlichting voor astronomen gelijk staat aan energiebesparing en aantrekkelijkere omgevingen voor iedereen. Het werk van het IDA wordt gefinancierd door bijna 10.000 bijdragende leden.

U kunt uw deel doen door meer te leren over lichtvervuiling en de IDA en door stappen te ondernemen om extra nachtverlichting in uw eigen stad en achtertuin te verminderen. Deze stappen laten u niet alleen toe om de sterren beter te zien, maar kunnen u ook geld besparen op elektriciteit en helpen de wereldwijde energiecrises te verzachten.

Ga voor meer informatie naar de IDA-website op www.darksky.org.

De volgende bedreigde bron

Ik wil afsluiten met een opmerking die bijna 30 jaar is gemaakt door wijlen George Lovi (1939-1993), die al meer dan twee decennia de kolom 'Ramblings' schreef in het tijdschrift Sky & Telescope. In zijn column uit februari 1986 stelde de heer Lovi een eenvoudige, gerichte vraag: hebben we echt de nachtelijke hemel nodig?

"Eigenlijk," merkte hij op, "wij niet, evenmin hebben we de Grand Canyon, Yosemite en Yellowstone parken, California redwoods en vele andere" nutteloze "natuurlijke hulpbronnen nodig, maar in mijn planetarium praat, wanneer ik de sterrenhemel naar buiten breng. hemel in zijn natuurlijke glorie, het publiek altijd 'oohs en aahs' verrast, ik vertel hen dat dit de ware hemel is die ze niet zien, en waarom het de volgende bedreigde bron is en wat kan worden gedaan. zullen wees de onze. "