Gravity Assist: een interview met NASA's Jim Green

Jim Green, directeur van Planetary Science Division van NASA, host ook de populaire Gravity Assist-podcast, waarin hij elke aflevering spreekt met een collega-wetenschapper over een aspect van NASA's verkenning van het zonnestelsel en daarbuiten, van de kraters van Mercurius tot de exoplaneten van TRAPPIST-1, en alles daartussenin. Hier praat hij met Keith Cooper over Astrobiology Magazine over waarom hij een podcast wilde doen, hoe het is om een ​​'zwaartekrachtassistent' te geven en wat zijn eigen zwaartekrachtassistent was als student.

Waar komt de naam voor de podcast, Gravity Assist vandaan?

De naam komt eigenlijk van een ervaring die ik enkele jaren geleden had in een klein stadje genaamd Mars, in Pennsylvania. De burgemeester van Mars belde ons en wilde een groot feest vieren in de stad rond het thema 'Mars'. Dus hij wilde weten wat een geweldige gebeurtenis zou zijn om te vieren, en ik greep gewoon mijn marskalender en zei: "nou, als je op zoek bent naar iets dat dit voorjaar opkomt, dan is Mars op equinox". Hij vroeg me hoe we dat moesten noemen, en ik dacht na en zei: "nou, we zullen het gewoon het Mars Nieuwjaar noemen!" Hij hield van het idee, dus om de paar jaar vieren ze het Mars-nieuwjaar. Voor de eerste hadden we ongeveer honderd NASA-vertegenwoordigers - het was echt geweldig! Ze hadden displays en we hadden zwervers die de rovers met kinderen bestuurden, en een kleine jongen volgde me vrijwel de hele dag, en hij en ik babbelden en ik gaf hem mijn kaart en reed met hem mee en het was gewoon heerlijk. Toen kreeg ik ongeveer negen maanden later een e-mail van zijn vader en hij zei dat zijn zoon pas echt op school is opgebloeid; hij behaalde goede cijfers in wiskunde en wetenschappen, hij bouwt het Juno-ruimtevaartuig uit Lego en vertelt zijn vader alles over de ruimte, en zijn vader wilde me bedanken omdat hij zijn zoon een 'zwaartekracht assistentie' gaf, en ik kreeg het meteen.

Wat komt er aan de hand in de show?

Ik wil praten met de wetenschappers die echt fantastisch vooruitstrevend onderzoek doen, het soort dingen dat jarenlang niet in de wetenschappelijke boeken terechtkomt. Ik heb NASA's Dominic Benford geïnterviewd over hoe ons zonnestelsel is georiënteerd in onze galactische spiraalarm en hoe we ons Melkwegstelsel bewegen, en hoe die galactische beweging zo veel anders is dan we dachten en de wetten van Kepler niet volgt, tenzij je er wat aan toevoegt andere dingen, zoals donkere materie, dingen die we niet zien.

Daarnaast gaan we praten over enkele van onze afgelopen en toekomstige missies. Ik heb gesproken met Steve Squyres over de Spirit and Opportunity rovers op Mars, we gaan het hebben over het opnieuw ontdekken van een oud ruimteschip genaamd IMAGE, dat we verloren in 2005 en toen 13 jaar later opeens begon het gewoon verzenden en werd daadwerkelijk gevonden door een amateur. Dan gaan we het hebben over planetaire verdediging, we zullen horen over het TRAPPIST-1 exoplaneetsysteem, we zullen praten over vulkanen in het zonnestelsel en op aarde, we zullen teruggaan naar de zon en veel praten meer over zonnevlekken en dan de jets op Europa en Enceladus, dus we zullen overal in het universum zijn.

Hoe voelt het om jongeren 'zwaartekrachtassistenten' te kunnen geven?

Om u een voorbeeld te geven, hebben we een podcast gemaakt met Andy Weir [de auteur van The Martian]. Ik was een consultant voor de filmversie van The Martian, en dat is waar ik hem leerde kennen, en toen we de podcast deden, leerde ik iets heel belangrijks. Andy had heel wat verzoeken van leraren door het land gekregen om een ​​gezuiverde versie van te produceren The Martian, iets dat niet alle [slechte] taal bevat, en de reden hiervoor was dat de leraren hun studenten het boek wilden geven, hen de formules wilden geven, hier is de situatie, kijk nu of je dezelfde resultaten krijgt die Mark Watney krijgt en vervolgens uitvoert in het boek.

Andy kreeg er zoveel verzoeken voor dat hij aan kroon [de uitgevers] vroeg om dat te doen, en wat hij later besefte, was dat hij de soort zwaartekracht-assistentie gaf die hij zelf had gekregen toen hij jong was, aan al deze studenten die krijgen ondergedompeld in het boek. Het is nooit bij me opgekomen, net als bij Andy, dat ik ooit een van die mensen zou zijn die zwaartekrachtassistenten zou geven, maar dat heb ik inderdaad, en dat is echt enorm bevredigend voor mij, wetende dat wat ik doe er genoeg toe doet dat kinderen snappen het en willen het emuleren. Andy dacht niet dat hij het kon doen. Tijdens zijn sollicitatiegesprek raakte hij er eigenlijk een beetje verstikt over, terwijl we het hadden over inspirerende kinderen, en ik kon zien dat hij heel emotioneel was, dat dit een passie voor hem was en dat hij een boek wilde maken dat deze kinderen bereiken.

Hoe populair is de Gravity Assist-podcast onder jongeren?

De podcasts zijn populair bij een segment kinderen dat we normaal niet bereikten. NASA liet een paar podcasts draaien die populair leken, maar ze waren technisch en we wilden iets doen dat wetenschappelijk was, maar meer conversatie, en ik wist precies wat ik wilde doen.

Wat was je eigen zwaartekracht assistentie toen je jong was?

Ik kreeg de kans om een ​​fantastische leraar op de middelbare school te hebben die de directeur van een observatorium was, dus ik had een 12-inch Alvan Clark brekende telescoop op mijn wenken en bel. Op de middelbare school deed ik allerlei dingen, het observeren van de zon. Toen ik ging studeren aan de Universiteit van Iowa, nam ik in mijn eerste semester de astronomie 101, die werd gegeven door Dr. James Van Allen [van de Van Allen-stralingsriemen bekendheid]. Dus ik liep het klaslokaal binnen en er zijn ongeveer 400 kinderen in het grootste auditorium van de universiteit.In het tweede semester volgde ik een kleine cursus met de naam Readings in Astronomy, gegeven door 'staf', en als je dat in de studiegids ziet, betekent dat meestal een afgestudeerde student, maar ik hield van astronomie dus ik zou het nemen, ongeacht wat . Het was in kamer 701, Van Allen Hall, en ik ging op de afgesproken tijd naar de kamer, deed de deur open en liep naar binnen, en de kamer leek op een magazijn met plakplaten, afdrukken, het leek precies op een plek waar mensen dingen meebrachten om op te slaan. Dus ik stond daar en vroeg me af of ik in de juiste kamer was, toen dr. Van Allen achter een boekenkast leunde en zei: "Jim, je bent in de juiste kamer en je bent mijn enige student".

Dus ik had Dr. Van Allen een semester en toen hij eenmaal wist dat ik een telescoop gebruikte en de Zon drie maanden na elkaar drie maanden lang achter elkaar observeerde, zei hij dat we daar wat onderzoek naar moesten doen, en dat onderzoek bleek te gaan over zonnevlekken rotatie, en dus nam ik metingen van zonnevlekken uit de gegevens die ik had verzameld met de 12-inch Alvan Clark-refractor en schreef mijn eerste wetenschappelijke paper en hij was de scheidsrechter. Dus hier ben ik, eerstejaarsstudent, en aan het einde van dat semester wist ik precies wat ik wilde doen, namelijk wetenschappelijk onderzoek. Ik veranderde adviseurs in een van de voormalige studenten van Van Allen, Don Gurnett, professor in Iowa, en ik werkte met Don op de Voyager-gegevens, en gegevens over de magnetosfeer van de aarde en de zonnewind, en het was gewoon spectaculair, maar het was echt Dr. Van Allen die mijn richting heeft aangepast, en de mogelijkheid heeft om een ​​middelbare schoolleraar te hebben die me in deze richting laat beginnen, en zij waren de mensen die me mijn zwaartekrachtassistenten gaven.

Ga naar de website voor meer informatie over de Gravity Assist-podcast.