Waar is de maan? Maangezichten van de Late Night Sky

Mars zal sinds 2005 op Memorial Day (30 mei) het dichtst bij de Aarde komen, wat een uitstekende kijkgelegenheid biedt voor skywatchers.

Kijk laag in de oost-zuidoostelijke lucht op een heldere avond kort nadat de duisternis deze week valt, en je zult een vurige, geeloranje "ster" zien briljant schitteren. Mars is genoemd naar de Romeinse god van de oorlog en wordt vaak de rode planeet genoemd. Maar iedereen die zelfs een vluchtige blik neemt, zal zien dat het meer lijkt op een geelachtige sinaasappel, de kleur van een droge woestijn onder een hoge zon - en dat is precies wat je ziet.

Mars straalt op dit moment met een topaasgloed die helderder is dan elk ander voorwerp in zijn onmiddellijke hemelstreek, behalve op nachten dat de maan in de buurt is (zoals het was op 21 mei en weer zal zijn op 16 juni). Natuurlijk zal elke ongebruikelijk nabije benadering van Mars naar de aarde ervoor zorgen dat het uitzonderlijk briljant lijkt; inderdaad, vanaf nu tot en met 28 juni zal Mars Sirius overtreffen, de helderste van alle sterren, en tot en met 2 juni zal het zelfs overeenkomen met Jupiter, normaal gesproken de op één na helderste in de hemel na Venus. [Video: First Mars, then Saturn: Opposition Party in the Night Sky]

Op 22 mei arriveerde Mars in "oppositie" - het moment waarop de zon, de aarde en Mars een rechte lijn vormen in de ruimte. Wanneer een planeet de oppositie bereikt, ligt deze precies tegenover de zon in de lucht vanuit het perspectief van de aarde: het stijgt op bij zonsondergang, bereikt zijn hoogste punt in de lucht om middernacht en gaat onder in zonsopgang.

Als je je het zonnestelsel voorstelt als een gigantisch racecircuit, beweegt de aarde zich in de binnenste rijbaan. Mars komt tot oppositie wanneer de sneller bewegende Aarde voorbij gaat en de buitenplaneet passeert. Red Planet-oppositie vindt ongeveer elke 26 maanden plaats. Maar vanwege de elliptische banen van de aarde en Mars, zijn niet alle tegenstellingen gelijk geschapen.

De beste in meer dan 10 jaar

Omdat de aarde en Mars elliptische banen rond de zon volgen, vindt Mars 'naaste nadering van de Aarde meestal enkele dagen voor of na de oppositie plaats. Op 30 mei, volgens berekeningen van de Belgische astronoom Jean Meeus, zal Mars om 17.35 uur binnen 46.78 miljoen mijlen (75.28 miljoen kilometer) van de Aarde komen. EDT (2135 GMT). Op dat moment zal een lichtbundel 4 minuten en 11 seconden nodig hebben om de interplanetaire kloof tussen de aarde en Mars te overbruggen.

Dit jaar brengt Mars dichter bij de aarde dan het is gekomen sinds de herfst van 2005, en de volgende oppositie die Mars dichterbij brengt, zal pas eind juli 2018 plaatsvinden, wanneer deze afstand 57,59 miljoen km zal zijn. De oppositie in 2018 zal superieur zijn aan die van dit jaar, omdat Mars ook het dichtste punt bij de zon nadert, het perihelion, als het de oppositie bereikt.

Dergelijke "perihelische tegenstellingen" van Mars komen niet vaak voor en vinden ongeveer elke 15 tot 17 jaar plaats. Recente perihelische tegenstellingen zagen dat Mars de aarde nadert tot 56,1 miljoen mijl (56,5 miljoen km) in september 1956, 34,9 miljoen mijl (56,2 miljoen km) in augustus 1971, 36,5 miljoen mijl (58,7 miljoen km) in september 1988 en 34,6 miljoen mijl (55,8 miljoen km) in augustus 2003. Sterker nog, in 2003 arriveerde Mars slechts 42 uur na het verzet in het perihelium. Het was het dichtst bij Mars in bijna 60.000 jaar geleden.

Het beste moet nog komen!

Kijk deze week naar Mars en probeer je dan voor te stellen hoe Mars er aan het eind van juli 2018 uit zal zien. Geloof het of niet, dan schiet het op een kracht van minus 2.8. Dat is meer dan twee keer zo helder als Mars van deze week, en via een telescoop zal het bijna 25 procent groter lijken dan het nu lijkt!

Er is een langetermijncyclus van 79 jaar waarin de omstandigheden van een bepaalde Mars-oppositie bijna exact zullen repliceren. De verschijning van dit jaar is bijvoorbeeld bijna een duplicaat van de oppositie die plaatsvond op 19 mei 1937.

Op 22 augustus 1924 maakte Mars een bijna even grote benadering van de Aarde als in 2003. En op 30 augustus 2082 maakt Mars nog een buitengewoon nabije benadering van de Aarde, hoewel het net zal achterblijven bij het afstemmen van de aanpak van 2003, door slechts 78,487 mijl (126,313 km).