Kijken naar NASA's InSight Mars Lander-lancering op zaterdag? Dit is wat je kunt verwachten

Het is 25 jaar geleden dat Halley's Komeet voor het laatst door het innerlijke zonnestelsel is gegaan, maar een jaarlijkse meteorenregen houdt de erfenis van de ijzige zwerver levend op aarde levend deze week.

Halley's Comet heeft ongeveer 75 jaar nodig om rond de zon te cirkelen, maar als je 30 jaar of jonger bent, heb je ofwel weinig of geen herinneringen aan de beroemde reis van deze beroemde kosmische vagebond van 1986 door de aarde. En je volgende kans komt in de zomer van 2061.

Maar als je niet wilt wachten tot 2061, kun je voor zonsopgang de volgende paar ochtenden naar buiten stappen en proberen een beeld te krijgen van een "kosmisch nest" dat in de ruimte is achtergelaten door de komeet van Halley - een zomer weergave van "vallende sterren." [Video: Meteoren van Halley's Comet]

De baan van de komeet van Halley benadert de baan van de aarde op twee plaatsen en creëert in beide gevallen een regen van opvallende meteoren voor skywatchers. Eén punt is in het midden tot het laatste deel van oktober, en produceert een meteoorbeeld dat bekendstaat als de Orioniden. Het andere punt komt nu, begin mei, met de jaarlijkse meteorietregen van Eta Aquarids.

Wanneer en waar te kijken

Verwacht wordt dat de Eta Aquarid meteorenregen vroeg in de morgen (6 mei) zal piekeren.

Onder ideale omstandigheden (een donkere maanloze hemel) kunnen per uur ongeveer 30 tot 60 van deze zeer snelle meteoren worden gezien. En met een nieuwe maan op 3 mei is dit een van die jaren waarin het observeren van omstandigheden perfect zal zijn. De douche verschijnt ongeveer driekwart of drie dagen voor en na 6 mei. [Spectaculaire Leonid meteorenregenfoto's]

Er is echter een nadeel als u van plan bent om dit jaar op deze meteoren te letten, althans voor degenen die vanuit het noorden van de evenaar kijken.

De stralende (het emanatiepunt van deze meteoren) bevindt zich in de "waterkruik" van het sterrenbeeld Waterman, die rond 3 uur plaatselijke daglicht boven de zuidoostelijke horizon komt, nooit zo hoog wordt als gezien vanaf noordelijke gematigde streken, dus de feitelijk waargenomen tarieven zijn meestal veel lager dan de vaak aangehaalde 30 tot 60 meteoren per uur.

Uit Noord-Amerika zijn de gemiddelde snelheden 10 meteoren per uur op 26-noorderbreedte (Brownsville, Texas, Napels, Fla.), De helft hiervan op 35-breedtegraad (Albuquerque, NM, Chattanooga, Tenn., En praktisch nul noorden van 40 graden (Philadelphia, Penn; Salt Lake City, Utah).

Vang een 'Earthgrazer'

Voor de meesten is misschien de beste hoop misschien een glimp op te vangen van een meteoor die tevoorschijn komt uit de stralende, die de atmosfeer horizontaal zal afschuimen - net als een kever die het zijraam van een auto afroomt. Meteor watchers noemen dergelijke vallende sterren "Earthgrazers." Ze laten kleurrijke, langdurige paden achter.

"Deze meteoren zijn extreem lang", zegt Robert Lunsford van de International Meteor Organisation. "Ze hebben de neiging om de horizon te omarmen in plaats van boven je hoofd te schieten waar de meeste camera's zijn gericht."

"Earthgrazers zijn zelden talrijk", adviseert Bill Cooke, lid van het Space Environments-team in het Marshall Space Flight Center. "Maar zelfs als je er maar een paar ziet, zal je ze waarschijnlijk onthouden."

Kruimelkruimels

Als je deze de volgende paar ochtenden vroeg in de gaten krijgt, houd er dan rekening mee dat je waarschijnlijk de gloeiing zult zien die wordt veroorzaakt door materiaal dat afkomstig is uit de kern van de komeet van Halley.

Wanneer deze kleine stukjes komeet in botsing komen met de aarde, werpt wrijving met onze atmosfeer hen op tot witte hitte en produceert het effect dat in de volksmond wordt aangeduid als 'vallende sterren'.

Het is dus dat de vallende sterren die we de Eta Aquarids zijn gaan noemen, echt een ontmoeting zijn met de sporen van een beroemde bezoeker uit de diepten van de ruimte en vanaf het begin van de schepping.

Joe Rao is instructeur en gastdocent in het Hayden Planetarium in New York. Hij schrijft over astronomie voor The New York Times en andere publicaties, en hij is ook een meteoroloog op de camera voor News 12 Westchester, New York.