Mystery of Gas Giant Planets 'Death Spiral kan worden opgelost

WASHINGTON - Terwijl het Juno-ruimtevaartuig van NASA zich voorbereidt op een nieuwe benadering van Jupiter, verwacht het agentschap in februari een beslissing te nemen over wanneer, of als, om een ā€‹ā€‹vertraagde manoeuvre uit te voeren om zijn baan aan te passen.

Juno, die rond 4 juli in een baan om Jupiter voer, moest op 19 oktober uitvoeren wat de missie een 'period reduction-manoeuvre' noemde, waarbij de hoofdmotor werd afgevuurd om de periode van zijn baan te verkorten van 53 naar 14 dagen. NASA stelde die manoeuvre uit, enkele dagen voordat het gepland was vanwege een probleem met heliumkleppen in het voortstuwingssysteem van het ruimtevaartuig. Ambtenaren van het agentschap zeiden later dat ze onderzoek deden naar elke overeenkomst tussen de motor van Juno en de baanbrekende motor op een commerciële communicatiesatelliet die na de lancering afgelopen september mislukte.

Die manoeuvre, ontworpen om te worden uitgevoerd wanneer het ruimtevaartuig zich het dichtst bij Jupiter in zijn elliptische baan bevindt, werd niet uitgevoerd tijdens de volgende nadering van Juno op 11 december. Een verklaring van NASA 19 januari over plannen voor de volgende flyby, op 2 februari, gemaakt geen melding van plannen voor de manoeuvre.

In een verklaring van 20 januari tegenover SpaceNews zei David Schurr, adjunct-directeur van de afdeling planetaire wetenschap van NASA, dat er volgende maand een beslissing zal worden genomen om de manoeuvre opnieuw in te plannen.

"De gezondheid van het voortstuwingssysteem blijft onder evaluatie en NASA verwacht in februari een beslissing te nemen over het al dan niet inplannen van een extra [periode-reductiemanoeuvre]," zei hij.

Projectmedewerkers hebben in het verleden benadrukt dat Juno zijn wetenschappelijke doelen zal bereiken als het in zijn huidige baan blijft, omdat het ruimtevaartuig gegevens verzamelt, voornamelijk tijdens de nabije nadering van de planeet. De langere periode betekent echter dat het ruimtevaartuig langer nodig heeft om die gegevens te verzamelen.

"Natuurlijk zijn we allemaal ongeduldig, we willen de gegevens eerder, dus dat is een argument om de baan in te korten," zei Juno's belangrijkste onderzoeker, Scott Bolton van het Southwest Research Institute, in december tijdens de herfstvergadering van de American Geophysical Union in San Francisco. "Maar we zijn veilig, we werken."

Juno verzamelt gegevens over de aankomende flyby, inclusief afbeeldingen van JunoCam, een camera op het ruimtevaartuig die gedeeltelijk wordt gebruikt voor publieksbereik. NASA maakte op 19 januari bekend dat het publiek via de website van de missie mag stemmen over welke beelden het ruimtevaartuig tijdens de volgende vlucht moet nemen.