'Firefly' acteurs herenigen zich voor online rollenspel

Nieuwe foto's door de naderende New Horizons-sonde van NASA vangen Pluto en zijn grootste maan, Charon, in fascinerend detail.

De nieuwe foto's - die woensdag (8 juli) zijn genomen vanaf een afstand van 6 miljoen kilometer (6 miljoen kilometer) - laten zien dat Pluto en Charon heel verschillende lichamen zijn, hoewel ze een gemeenschappelijk zwaartepunt omcirkelen en door een simpele scheiding worden gescheiden. 12.200 mijl (19.640 km), NASA-functionarissen gezegd.

"Deze twee objecten zijn al miljarden jaren samen, in dezelfde baan, maar ze zijn totaal verschillend," zei New Horizons hoofdonderzoeker Alan Stern van het Southwest Research Institute (SwRI) in Boulder, Colorado, in een verklaring. [New Horizons Probe's 14 juli Pluto Flyby: complete dekking]

Met een diameter van 750 mijl (1200 km) was Charon ongeveer de helft van de breedte van Pluto zelf. Het zwaartepunt van de twee lichamen ligt buiten de dwergplaneet, dus veel onderzoekers beschouwen Pluto-Charon als een binair systeem. (Pluto heeft vier andere manen - Nix, Hydra, Kerberos en Styx - allemaal klein.)

De meeste wetenschappers denken dat het dwergplaneetsysteem lang geleden gevormd was door een enorme botsing tussen een proto-Pluto en en proto-Charon. Die twee objecten waren blijkbaar heel verschillend van elkaar, gebaseerd op de kenmerken van moderne Pluto en moderne Charon.

Pluto heeft bijvoorbeeld een roodachtig-oranje tint, terwijl Charon vrij grijs is. En de observaties van New Horizons die leiden naar zijn epische Pluto-flyby van 14 juli hebben al aangetoond dat het oppervlak van de dwergplaneet een complexe mengeling is van heldere en donkere kenmerken, waaronder een markering die lijkt op een gigantisch hart en een ander dat leden van het missieteam hebben genoemd " de walvis." Ondertussen is Charon meer uniform (met de opmerkelijke uitzondering van een mysterieuze donkere poolmuts).

De nieuwe foto's onthullen lichte vlekken op Charon die mogelijk kraters zijn, zeiden leden van het zendingspersoneel.

"Als we inslagkraters op Charon zien, helpt het ons om te zien wat er verborgen is onder de oppervlakte," zei Jeff Moore van NASA's Ames Research Center in Moffett Field, Californië, in dezelfde verklaring.

"Grote kraters kunnen materiaal van enkele kilometers naar beneden uitgraven en de samenstelling van het interieur onthullen", voegde Moore toe, die leiding geeft aan het team voor geologie, geofysica en beeldvorming (GGI) van New Horizons.

Inderdaad, de nieuwe afbeeldingen dienen als herinnering dat Pluto niet het enige spel in de stad is voor New Horizons.

"Charon komt nu naar voren als zijn eigen wereld," zei GGI-plaatsvervangend teamleider John Spencer van SwRI. "De persoonlijkheid begint zich echt te openbaren."

Tijdens de flyby van 14 juli zoomt New Horizons voorbij Pluto op een afstand van 12.500 kilometer (12.500 km), waarbij de eerste close-upgezichten van de dwergplaneet en Charon worden vastgelegd.