Migrant Farmer-Turned-Astronaut Jose Hernandez verlaat NASA

NASA leunt naar een bijzonder glad stuk land net ten noorden van de equator van Mars, als de landingsplaats voor zijn volgende robotachtige Red Planet-ontdekkingsreiziger.

De site ligt op ongeveer 4 graden noorderbreedte en 136 graden oosterlengte, aldus ambtenaren van het agentschap. Het is de belangrijkste kandidaat voor de InSight Mars-lander van NASA, die volgens planning in maart 2016 wordt gelanceerd en eind september van dat jaar op de rode planeet zal landen.

"Dit is een prachtig terrein, precies waar we op willen landen omdat het glad is, vlak, met heel weinig stenen in afbeeldingen met de hoogste resolutie," InSight's locatieselectielijst, Matt Golombek van NASA's Jet Propulsion Laboratory in Pasadena, Californië, zei in een verklaring.

"InSight" is een afkorting voor Interior Exploration met Seismic Investigations, Geodesy en Heat Transport. Na het naar beneden halen, zal de lander verschillende wetenschappelijke instrumenten gebruiken om de korst, mantel en kern van Mars te bestuderen, in een poging om beter te begrijpen hoe rotsachtige planeten vorm krijgen en evolueren.

Gegevens verzameld door de InSight-missie van $ 425 miljoen zouden onder meer de grootte van de kern van Mars moeten onthullen en of het vloeibaar of vast is, hebben NASA-functionarissen gezegd.

InSight, dat sterk is gebaseerd op NASA's Phoenix Mars-lander, heeft een warmtestroomsonde die zichzelf tot 5 meter onder het oppervlak van de Red Planet hamert. Dus een andere topprioriteit voor de keuze van de landingsplaats, naast glad terrein dat de landing zo veilig mogelijk zal maken, is gemalen dat zacht genoeg is om de sonde zo diep te kunnen ingraven.

De site die momenteel wordt geëvalueerd, is een van de vier finalisten die in 2014 zijn geselecteerd, en die allemaal liggen in een vlakke regio rond Mars, genaamd Elysium Planitia. Elke site bestaat uit een landingsellips die ongeveer 130 kilometer lang en 27 kilometer breed is.

"De enkele site zal de komende maanden nog worden geanalyseerd voor de definitieve selectie later dit jaar", schreven NASA-functionarissen in de verklaring. "Als onverwachte problemen met deze site worden gevonden, wordt een van de andere afbeeldingen afgebeeld en kan deze worden geselecteerd."

De InSight-lander wordt gebouwd in de fabriek van Lockheed Martin Space Systems in Denver. InSight is de eerste Mars-missie die vanuit Californië wordt gelanceerd; het is gepland om op te stijgen vanaf de luchtmachtbasis van Vandenberg, net ten noordwesten van Santa Barbara. Het startvenster loopt van 4 maart tot en met 30 maart.