Alien Life zou kunnen gedijen op 'superkritisch' CO2 in plaats van water

Niet ver van een bereik van gigantische ijsbergen op Pluto ligt een uitgestrekt stuk ijzige vlaktes waarvan het oppervlak is opgebroken in celachtige blokken door slingerende troggen, nieuwe foto's van NASA's ruimtetuig New Horizons onthullen.

De engimatische regio - die het missieteam "Sputnik Planum" noemt, na de satelliet die in 1957 door de Sovjetunie is gelanceerd - heeft ook geïsoleerde heuvels met onzekere hoogte, mysterieus terrein met pitten en donkere strepen materiaal dat mogelijk door Plutonian-winden is afgezet. . Je kunt over Sputnik Planum vliegen in deze geweldige video, die NASA vandaag (17 juli) heeft uitgebracht.

"Ik moet mezelf er nog aan herinneren om diep adem te halen", zei New Horizons-teamlid Jeff Moore van NASA's Ames Research Center in Moffett Field, Californië, tijdens een nieuwsbriefing vandaag. "Het landschap is verbluffend verbazingwekkend." [Pluto Flyby van New Horizons: volledige dekking]

Sputnik Planum heeft geen kraters, wat aangeeft dat het in het recente verleden door geologische activiteit is omgevormd. Het gebied kan niet meer dan 100 miljoen jaar oud zijn en kan in feite nog steeds actief zijn vandaag, aldus onderzoekers.

"Dit kan, weet je, maar een week oud zijn, voor zover we weten," zei Moore, hoofd van het geologie, geofysica en imaging-team van New Horizons. "Pluto is net zo geologisch actief als elke plek die we ergens anders in het zonnestelsel hebben gezien."

De ijsvlaktes liggen in het centrum-links van Pluto's beroemde hartvormige kenmerk, een beetje ten noorden van bergen die 11.000 voet (3.500 meter) oprijzen naar de hemel van de dwergplaneet. Dieptepunten door het landschap, afgezet met blokken land die elk ongeveer 12 mijl (20 kilometer) breed zijn.

De veelhoekige blokken kunnen het resultaat zijn van samentrekkingsprocessen die lijken op die welke de gekraakte modder creëren in droge meerbedden op aarde. Of het kunnen convectieverschijnselen zijn die worden aangedreven door de hitte van Pluto's interieur, waardoor 'dezelfde patronen worden gecreëerd die je ziet als je naar het oppervlak van een kokende pot havermout kijkt, of zoals de klodders in een lavalamp,' zei Moore.

De donkere strepen, die enkele kilometers lang zijn en lijken te zijn uitgelijnd, zijn op het zelfde moment onverklaard. Wind kan betrokken zijn bij hun creatie, hetzij door depositie of erosie, maar het is ook mogelijk dat een soort pluim- of geiseractiviteit verantwoordelijk is, zei Moore.

"Dit zijn de eerste dagen van de analyse na de ontmoeting," zei Moore, verwijzend naar het werk dat werd gedaan na de dinsdagavond (14 juli) van New Horizons, dichtbij flyby van Pluto. "We zijn nog steeds vermakelijk, zoals je kunt zien, het grootste aantal hypothesen." We zijn ons er terdege van bewust dat het op grote schaal gevaar loopt om conclusies te trekken. "

New Horizons-teamleden hebben vandaag ook andere nieuwe foto's en informatie vrijgegeven. Ze onthulden bijvoorbeeld dat de westzijde van Pluto's "hart" rijk is aan koolmonoxide-ijs, in tegenstelling tot de rest van de dwergplaneet, en ze kondigden aan dat de sonde Pluto's dunne, door stikstof gedomineerde atmosfeer had gedetecteerd tot op een afstand van 1.000 mijl (1.600 km) van het oppervlak.

Verder zag New Horizons een wolk van geïoniseerd stikstofgas dat zich ten minste 68.000 mijl (109.000 km) voorbij Pluto uitstrekte. Deze "plasmastaart" is het bewijs dat de atmosfeer wordt ontdaan door de zonnewind en verloren gaat door de ruimte. De snelheid van ontsnapping zal worden vastgespijkerd wanneer er volgende maand meer gegevens naar de aarde komen, maar de teamleden hebben vandaag een schatting aangeboden.

"Wat we denken dat het is, gebaseerd op modellen en een goede schatting, is ongeveer 500 ton per uur materiaal dat ontsnapt", zegt Fran Bagenal van de Universiteit van Colorado Boulder, die de deeltjes en het plasmateam van New Horizons leidt.

Ter vergelijking: Mars verliest ongeveer 1 ton van zijn atmosfeer per uur, voegde Bagenal eraan toe.

Mission-teamleden hebben vandaag ook de allereerste goede foto van de kleine Pluto-satellietnix vrijgegeven. (Pluto heeft vijf bekende manen: Charon, die half zo breed is als de dwergplaneet zelf, en Nix, Hydra, Kerberos en Styx, die allemaal heel klein zijn.)

De nieuwe afbeelding laat zien dat Nix ongeveer 40 km breed is en een tussenvorm in reflectiviteit tussen Pluto en Charon, aldus onderzoekers. (Charon is aanzienlijk meer reflecterend dan Pluto.)

Al deze nieuwe informatie is echter maar een klein druppeltje in vergelijking met de komende vloed. New Horizons heeft minder dan 2 procent van de gegevens die het tijdens zijn historische flyby verzamelde naar huis gestraald en NASA heeft nog geen beelden vrijgegeven die zijn genomen op of dichtbij de naaste nadering, toen de sonde slechts 12.500 mijl (12.500 km) van het oppervlak van Pluto was.

De tot nu toe aangekondigde ontdekkingen vertegenwoordigen slechts "het topje van de ijsberg", zegt Jim Green, directeur van de Planetaire Wetenschapsdivisie van NASA.