Water op Mars: Curiosity Rover ontrafelt een overstroming van bewijs

LONDEN - Water, overal water, en sommige ervan zijn geschikt om te drinken.

Dat is het beeld van het oude Mars dat de afgelopen maanden naar voren is gekomen dankzij ontdekkingen van NASA's Curiosity Rover, die de Rode Planeet heeft verkend sinds hij in augustus 2012 in de Gale Crater is neergestreken.

De aankondigingen zijn in dribs en saai, maar onlangs hier samen gepresenteerd op het European Planetary Science Congress, ze leveren overtuigend bewijs dat Mars behoorlijk nat was in het verre verleden. [De zoektocht naar water op Mars (foto's)]

Tijdens veel sessies op de conferentie, die plaatsvond van 8 september tot 13 september in Londen, presenteerden wetenschappers details over de meest opwindende vondsten van de rover, gemaakt voordat het begon aan de lange rit naar de torenhoge berg Sharp afgelopen juli.

En de meest voorkomende geluiden waren waterstof, hydratatie, stenen en water. Vooral water.

"We weten dat er op Mars sprake was van wat we interpreteren als een bewoonbare omgeving, waar water goed genoeg voor ons was om te drinken," zei Melissa Rice, van het California Institute of Technology in Pasadena, na een presentatie over beeldvormingsresultaten van het werkpaard van Curiosity. Mastcam-instrument.

Ze had het over stenen die Curiosity eerder dit jaar bestudeerde en vond bewijzen dat het oude Mars het microbiële leven zou hebben ondersteund.

"We weten dat we een eerste bewoonbare omgeving hadden toen deze rotsen gevormd waren, en dan later - we weten niet wanneer - deze rotsen water door hen heen stroomden, door deze breuken, waardoor calciumsulfaat achterbleef," zei Rice. "We weten niet of dat tijdperk ook bewoonbaar zou zijn geweest, maar het vertelt ons dat er minstens twee grote natte fasen waren."

Marsmeren?

Een van de rotsen die Rice noemde, was een moddersteen waar nieuwsgierigheid in werd geboord. Binnen vonden onderzoekers kleimineralen, wat ofwel vorming in, ofwel substantiële verandering door, water op Mars betekende.

Verder moest dit water neutraal en goedaardig zijn. Dat is een groot probleem voor wat betreft de bewoonbaarheid; De kleinere, oudere neefjes van nieuwsgierigheid, NASA's Spirit and Opportunity rovers, vonden na het aanraken in 2004 genoeg bewijs van oud Marswater, maar het meeste was waarschijnlijk extreem zuur.

"Het is verbazingwekkend dat we een moddersteen hebben gevonden," zei presentator Aileen Yingst, een lid van het Science-team van het Planetaire Wetenschapsinstituut in Tucson, Ariz. "Mudstones betekenen dat je heel fijne korrels in de rots hebt - wat betekent dat deze korrels langzaam zakken Op aarde betekent dat meestal dat het door wind of water is gebeurd en we denken dat het waarschijnlijk water was. '

Onderzoekers denken dat de moddersteen is gevormd op een plek waar water kalm was, zoals een meer - misschien een ideale plek voor microben om te overleven en zich voort te planten. [Curiosity's 7 grootste prestaties (tot nu toe)]

"Als je een microbe bent die probeert een plekje om te wonen in handen te krijgen, wil je niet noodzakelijkerwijs in karnen leven, het is niet goed voor je om te beginnen met groeien en bloeien," zei Yingst. "[Kalm meer] water is een betere plek om te leven."

Een andere steen die op de conferentie veel aandacht kreeg, is Tintina, een piepklein steentje dat Curiosity naar voren rolt en uit elkaar valt.

Het kleine stukje rots onthulde een sneeuwwit interieur, sterk een aanwijzing voor de aanwezigheid van gehydrateerde mineralen die zich vormden toen water miljarden jaren geleden door Gale Crater stroomde.

Stromende rivieren

Meer sterk bewijs van het natte verleden van Mars komt van de ontdekking van calciumsulfaataderen door Curiosity - fissuren in de oppervlaktesteen die, eenmaal bemonsterd met een laserstralen instrument genaamd ChemCam, sulfaat bleek te bevatten.

"Als je aderen hebt, dan heb je water gehad dat een soort rotsvormende minerale oplossing heeft die is opgelost in het water, ergens anders is getransporteerd en weer is afgezet. Dus het is gewoon een andere indicator die je hebt gehad over wateractiviteit, "Zei Yingst.

En dan zijn er de oude rivierafzettingen.

Een van deze kenmerken van het landschap van Mars, bestudeerd door Curiosity terwijl het zich in een kleine depressie bevond in de buurt van de aanlegplaats genaamd Yellowknife Bay, is een ontsluitingsonderzoeker genaamd Shaler.

Shaler is een voorbeeld van cross-stratificatie, bestaande uit dunne, hellende sedimentlagen. Functies die op Shaler lijken, worden gewoonlijk gevormd door rivieren hier op aarde; turbulent water creëert "duinen" op de rivierbedding, die langzaam migreren in de richting van de stroming.

Wat Curiosity heeft gezien, zijn de overblijfselen van dat migratieproces, aldus onderzoekers.

"De korrelgrootte daar zijn kleine steentjes en grofzandkorrels, te groot om te worden opgetild en getransporteerd door de wind, dus de enige manier om deze duinen te produceren is door de waterstroom," zei presentator Sanjeev Gupta van Imperial College London, een lid van het Curiosity-team.

"En deze lijken precies op het soort functies waar ik naar heb gekeken op aarde gevormd door oude rivieren," voegde Gupta eraan toe. "Dus we kunnen zien dat deze ontsluitingen duidelijk bewijs zijn voor duurzaam watertransport en duinmigratie.Wanneer ze worden bewaard, registreren ze minuten tot uren beweging, en ze zijn bewaard voor miljoenen tot miljarden jaren."

De waterstromen die de duinen produceerden, zijn waarschijnlijk miljarden jaren geleden ontstaan, zei Gupta. Wetenschappers analyseren nog steeds Curiosity's afbeeldingen van de stortingen, een proces dat maanden zal duren, voegde hij eraan toe.

Trek naar Mount Sharp

Nieuwsgierigheid is nu begonnen aan een lange reis naar Mount Sharp, die 3,4 mijl (5,5 kilometer) oprijst in de Martiaanse lucht vanuit het centrum van Gale Crater.

De 1-tons rover kan uiteindelijk in mei of juni aankomen bij de basis van de berg, zeggen teamleden. De nieuwsgierigheid klimt dan omhoog door de lagere regionen van Mount Sharp en bestudeert de vele gesteentelagen.

"Wie weet wat er is? Ik hoop dat we bewijs vinden voor oude landschappen, en hoe ze veranderden, hoe omgevingen evolueerden," zei Gupta.

Een ander doel is om rotsen met kleimineralen aan de voet van Mount Sharp te analyseren en te begrijpen hoe ze zijn veranderd in gesteenten die sulfaatmineralen bevatten.

"We willen begrijpen wat de mechanismen zijn om die rotsen te vormen," zei Gupta. "Lag het kleimineralen af ​​in een meer? Of digenesis, dat is wanneer de rotsen zijn veranderd toen er vloeistof doorheen stroomde en de mineralen veranderde?"

Mount Sharp is de belangrijkste bestemming van Curiosity sinds de introductie van de Rover november 2011. Missie wetenschappers willen graag weten wat de rover daar ontdekt.

"Ik denk dat de deur wijd open staat en dat het beste nog moet komen," zei Yingst. "Afgaand op de spannende dingen die we tot nu toe hebben ontdekt, wordt het alleen maar beter."