2017 Solar Eclipse Science Zal Star vliegtuigen, radiogolven en Citizen Help

NASA's robotachtige astronaut, Robonaut 2, gaat binnenkort naar huis voor een langverwachte reparatie.

Een litanie van problemen heeft de robot offline gehouden sinds de upgrade in 2014 met benen, volgens een rapport van IEEE Spectrum. Na jarenlange probleemoplossing stelde NASA het probleem vast en brengt Robonaut terug van het International Space Station voor upgrades en reparaties.

NASA's Johnson Space Center produceerde de eerste Robonaut in 2000, die alleen op aarde werd getest; het nieuwere model, Robonaut 2, sloot zich in februari 2011 aan bij de bemanning van het ruimtestation. Het was de bedoeling om samen met de astronauten te werken en zorgde voor een aantal van de tijdrovende taken van de bemanning, volgens IEEE Spectrum. Robonaut 2 deed het goed tot 2014, toen NASA besloot de robot uit te rusten met een paar poten om de mobiliteit te vergroten. De extra aanhangsels kunnen op ankerpunten in het ruimtestation grijpen en de handen van de robot vrijmaken voor nuttige taken.

"Robonaut was echter helemaal niet ontworpen om door astronauten te worden onderhouden", vertelde Julia Badger, projectmanager van Robonaut bij het Johnson Space Center van NASA, aan IEEE Spectrum. De installatie duurde twee keer zo lang als de 20 uur durende NASA verwacht had en strekte zich uit van 16 juli tot 28 augustus 2014. [Real-Life 'Replicants': 6 humanoïde robots gebruikt voor verkenning van de ruimte]

Robonaut begon vrijwel onmiddellijk problemen te ervaren. NASA's grondteam kon geen telemetriegegevens zien als de robot de volgende dag werd ingeschakeld. En de eerste keer dat de motor werd ingeschakeld sinds de upgrade, zijn de benen niet bewogen, meldde IEEE Spectrum. Zo begon een reeks fouten over de sensoren, communicatiesystemen en processors van Robonaut.

De prestaties van Robonaut verslechterden nog steeds toen astronauten en technici de robot bekeek. "In 2016 lijkt het erop dat Robonaut bijna stuk voor stuk werd uit elkaar gehaald en geanalyseerd", aldus het IEEE Spectrum-rapport. Bovendien was de robot aan boord van het ruimtestation een eerder model dan de vijf Robonauten in het Johnson Space Center, waardoor er een probleempje aan de probleemoplossing werd toegevoegd.

Uiteindelijk ontdekte NASA een fout in de elektrische aarding van Robonaut: de robot miste een verbinding van zijn computerchassis naar de grond, meldde IEEE Spectrum. Dit betekende dat elektriciteit niet goed door de robot stroomde. Sommige componenten hebben mogelijk geen stroom, andere zijn mogelijk overbelast met elektriciteit.

"Fouten in goed geaarde circuits kunnen leiden tot echt vreemde symptomen die in eerste instantie niet gerelateerd lijken aan de oorzaak," vertelde David Wettergreen, een roboticus aan de Carnegie Mellon University in Pittsburgh, aan IEEE Spectrum. "Het kan een lange tijd duren om te debuggen, omdat het probleem niet gemakkelijk reproduceerbaar is en niet altijd, of zelfs steeds op dezelfde manier voorkomt," zei Wettergreen, die is gespecialiseerd in autonome robots voor planetaire verkenning. [In foto's: Robonaut 2, Robot Butler voor astronauten van NASA]

Nadat astronauten afgelopen augustus probeerden reparaties uit te voeren, besloot NASA Robonaut naar de aarde te brengen. De robot zal een lift terug naar terra firma op de terugkeervlucht van een aanstaande bevoorradingsmissie, volgens IEEE Spectrum. Afhankelijk van de omvang van de schade van Robonaut, zal NASA de robot repareren of upgraden of deze vervangen voor een van de nieuwere modellen in het Johnson Space Center. Gezien de grootte van Robonaut, is NASA onzeker wanneer er voldoende ruimte zal zijn om hem weer hemelwaarts te sturen.

Badger, manager van het Robonaut-project, vertelde IEEE Spectrum dat ze optimistisch is en dat de robot binnenkort naar het ruimtestation terugkeert om zijn missie voort te zetten. "We brengen het naar huis, repareren het, en in de nabije toekomst daarna hopen we het daar weer op te laten vliegen om verder te gaan met onze oorspronkelijke doelen van het bevorderen van nieuwe technologie," zei ze.