Enorme ter ziele gegane satelliet Vallen sneller naar de aarde dan verwacht, zegt NASA

Een goed geplaatste nucleaire explosie kan de mensheid redden van een grote asteroïde die naar de aarde raast, net als in de films, suggereert een nieuwe studie.

Wetenschappers van het Los Alamos National Laboratory, een faciliteit voor energie van het Amerikaanse ministerie van Energie in New Mexico, gebruikten een supercomputer om de anti-asteroïde effectiviteit van de kernwapens te modelleren. Ze vielen een 1,650 meter lange (500 meter) ruimterots aan met een 1-megaton kernwapen - ongeveer 50 keer krachtiger dan de Amerikaanse explosie die werd toegebracht aan Nagasaki, Japan, om de Tweede Wereldoorlog te helpen beëindigen.

De resultaten waren bemoedigend.

"Uiteindelijk zal deze ontploffing van 1 megaton alle rotsen in de rotsstapel van deze asteroïde verstoren, en als dit een asteroïde op aarde zou zijn, zou het gevaar dat de oorspronkelijke asteroïde zelf vertegenwoordigt volledig worden verlicht," zei de wetenschapper van Los Alamos, Bob Weaver, in een recente video vrijgegeven door het lab. [Video: nucleaire bom neemt asteroïde over]

In de 3D-modelleringsstudie, uitgevoerd op 32.000 processors van de Cielo-supercomputer, ging de explosie af op het oppervlak van de asteroïde. De atoomkern zou dus waarschijnlijk niet diep in een dreigende ruimtesteen moeten worden gedeponeerd, een gevaarlijke klus die Bruce Willis en zijn bemanning van astronauten in 1998 in de film Armageddon aanpakten.

Weaver benadrukte dat nucleaire bommen waarschijnlijk alleen als laatste redmiddel zullen worden ingezet, als er een paar maanden later een schok opdoemen. En andere onderzoekers waarschuwen dat een nucleaire explosie negatieve neveneffecten kan hebben, zoals het sturen van een hoop kleine rotsblokken naar de aarde in plaats van één grote.

Als de mensheid meer op de hoogte was van een dreigende impact, zijn er verschillende andere asteroïde verdedigingsstrategieën die we zouden kunnen toepassen, hebben wetenschappers gezegd.

We kunnen bijvoorbeeld een robothonder naar de rendez-vous sturen en mee rijden met de potentieel gevaarlijke asteroïde. De bescheiden zwaartekracht van het ruimtevaartuig zou een ruk uitoefenen op de ruimterots terwijl de twee samen door de ruimte varen. Gedurende maanden of jaren zou deze "zwaartekrachttractor" -methode de asteroïde in een andere, meer goedaardige baan brengen.

We hebben de knowhow om zo'n missie te volbrengen. Meerdere sondes hebben een ontmoeting met rotsen in de diepe ruimte, met inbegrip van NASA's Dawn ruimtevaartuig, die momenteel de enorme asteroïde Vesta draait. En in 2005 plukte de Hayabusa-sonde van Japan enkele stukjes van de asteroïde Itokawa en stuurde ze terug naar de aarde voor analyse.

De mensheid kan het rendez-vousvliegtuig ook gewoon in de asteroïde slaan, op basis van brute kracht in plaats van een zachte zwaartekrachtsleep om het uit koers te brengen. Deze benadering van het botslichaam zou niet zo precies zijn als de techniek van de zwaartekrachttractor, zeggen de onderzoekers, maar het kan onder bepaalde omstandigheden nog steeds het werk doen.

We hebben ook het vermogen aangetoond om deze agressievere missie te volbrengen. In 2005 stuurde NASA bijvoorbeeld een botslichaam naar de komeet Tempel 1 om de samenstelling van het ijskoude object te bepalen.

Discussies over asteroïde doorbuiging zijn niet alleen academische oefeningen. Enorme effecten maken deel uit van de geschiedenis van onze planeet; één heeft 65 miljoen jaar geleden de dinosaurussen uitgeroeid, en het is slechts een kwestie van tijd voordat een andere grote ruimtesteen de aarde in het vizier brengt, zeggen astronomen.