Zie Jupiter en de maan dansen samen vanavond

WASHINGTON - Een adviesgroep genaamd "denktank" voor de Nationale Ruimteraad formeel begon zijn werk op 19 juni met een breed maar vaag mandaat om ruimtevaartbeleidskwesties te bestuderen.

De Gebruikersadviesgroep (UAG) van de Nationale Ruimteraad hield zijn eerste vergadering op het NASA-hoofdkwartier, een vijf uur durende "inaugurele en, eerlijk gezegd, organisatorische sessie" van de commissie, in de woorden van zijn voorzitter, de gepensioneerde US Navy Adm James Ellis.

De UAG werd bijna een jaar geleden opgenomen in het uitvoerend bevel dat president Trump ondertekende, waarbij de ruimtevaart opnieuw werd opgericht, waarbij de leden formeel werden aangekondigd tijdens de tweede openbare bijeenkomst van de raad in februari. Ellis merkte op dat de vorige incarnatie van de National Space Council, tijdens het bestuur van president George H.W. Bush meer dan een kwart eeuw geleden stelde de vorming van een vergelijkbare adviesgroep in staat, maar deze heeft nooit plaatsgevonden. [Presidentiële visies voor verkenning van de ruimte: van Ike tot Trump]

"We hebben nooit bestaan," zei hij. "Dit is vandaag een gelegenheid om de adviesgroep van de gebruikers vorm te geven, zowel qua proces als qua prestaties."

De UAG heeft een breed mandaat om vrijwel alle civiele, commerciële en nationale veiligheidsruimte-kwesties te bestuderen. "Wij willen uw advies over hoe wij zowel de publieke onderneming van de ruimte bij de NASA als private ondernemingen blijven bevorderen", zei vicepresident Mike Pence de vorige avond aan een receptie. "Ik zou u als voorzitter van de Nationale Ruimteraad gewoon opwerpen als de denktank voor onze raad, wees de ogen en oren in de industrie, breng ons uw beste ideeën."

Tijdens de UAG-bijeenkomst bevestigde Ellis opnieuw dat de groep elk probleem dat zij belangrijk acht, kan bestuderen. "Er zijn geen rode lijnen of problemen die van de tafel komen", zei hij. "Als we denken dat ze moeten worden aangepakt, staan ​​ze open voor ons."

Dat zou de voorgestelde oprichting van een ruimtevaartmacht als een afzonderlijke militaire tak kunnen omvatten, die president Trump op de vergadering van de ruimtevaartraad op 18 juni aankondigde. Tijdens de vergadering vroegen UAG-leden Scott Pace, uitvoerend secretaris van de Nationale Ruimteraad, welke input de administratie zocht met betrekking tot de ruimtemacht uit de groep.

Pace antwoordde dat de vier belangrijkste kwesties met betrekking tot de Space Force "mensen, geld, acquisitie en oorlogsfeiten" waren, maar dat ze niet nader ingingen op specifieke onderwerpen in de gebieden waarover de raad vragen had. Hij voegde eraan toe dat hij verwachtte "iets in de begroting voor de FY20 te zien als een begin in die richting", in de richting van de oprichting van een ruimtemacht.

Ellis vroeg Pace naar onderwerpen voor 'snelle invoer' die die UAG de raad kon bieden. Pace bood vijf potentiële onderwerpen, waaronder het versterken van publieke betrokkenheid, het vergroten van commercialisatieactiviteiten in een lage baan om de aarde, het versnellen van een terugkeer naar de maan, het identificeren van kansen voor internationale samenwerking versus competitie en het versterken van de relatie tussen wetenschap en exploratie.

Geen duidelijke onderwerpen voor overweging door UAG kwamen uit zijn besprekingen voort, die ook presentaties door de Afdeling van de Handel bij de hervorming van de regelgeving en door NASA-Beheerder Jim Bridenstine op de activiteiten van het agentschap omvatten.

Ellis zei dat de UAG zes subcommissies zal oprichten, over exploratie en ontdekking, nationale veiligheidsruimte, economische ontwikkeling en de industriële basis, technologie en innovatie, outreach en onderwijs, en ruimtebeleid en internationale betrokkenheid. Er zijn voorzitters van deze commissies ingesteld, maar UAG-leden zullen niet voor volgende maand aan die commissies worden toegewezen.

Er zijn ook wijzigingen in het UAG-lidmaatschap sinds Pence de 'kandidaten' heeft aangekondigd om in februari aan de groep deel te nemen. Voormalig House Speaker Newt Gingrich en voormalig NASA Ames Research Center-directeur Pete Worden stonden op die originele lijst, maar staan ​​niet op de huidige lijst. De Wall Street Journal meldde 17 juni en andere bronnen uit de industrie hebben sindsdien bevestigd dat er belangenconflicten bestaan ​​die beide de toetreding tot de UAG belemmeren.

De UAG bevat ook een lid dat oorspronkelijk niet werd aangekondigd in februari: Eric Schmidt, de voormalige chief executive en executive chairman van Google, die momenteel een 'visiting innovation fellow' is bij het Massachusetts Institute of Technology Media Lab.

Ellis ging niet in op de veranderingen, maar zei wel dat Gingrich de vergadering bijwoonde als een "gedistingeerde adviseur" die het werk van de UAG op niet-gespecificeerde manieren zal ondersteunen.

De samenstelling van de UAG zorgde voor vragen tijdens de vergadering van zowel leden als het publiek. Het lidmaatschap is sterk gericht op het bedrijfsleven, inclusief presidenten en chief executives van grote lucht- en ruimtevaartbedrijven en kleinere bedrijven. Er zijn maar weinig leden van de academische wereld of van de wetenschap, ondanks de belangstelling van de raad voor manieren om de banden tussen wetenschap en onderzoek op te bouwen.

Tijdens latere besprekingen op de bijeenkomst vroegen sommige leden zich af of er deelname van actieve militaire leden zou zijn om nationale veiligheidsvraagstukken aan te pakken. Ellis zei dat degenen met militaire ervaring uit het verleden, waaronder hijzelf en de voormalige Amerikaanse luchtmacht generaal Les Lyles, dat perspectief konden bieden voor die problemen.

Anderen merkten het gebrek aan jongeren op de UAG op, ondanks bezorgdheid over het personeelsbestand en publieke betrokkenheid; slechts één lid is jonger dan 30. Een "thirtysomething-year-old" aangeboden tijdens een korte publieke commentaarperiode om zich als vrijwilliger aan te melden om de groep te helpen. Ellis weigerde het verzoek en dirigeerde de persoon naar "generaties of organisaties voor ruimtevaartbelangen".

Andere leden van de UAG zeiden dat ze perspectieven van jonge professionals konden bieden voor de beraadslagingen van de groep. "Ik denk dat ik een vrij jonge groep mensen bij SpaceX vertegenwoordig, dus ik ben blij hun stem naar voren te kunnen brengen," zei SpaceX-president Gwynne Shotwell, lid van de UAG.