NASA staat op het punt zijn grootste ontmoeting ooit te hebben met Dwarf Planet Ceres

De ontdekking van een oude streambed op Mars door een NASA-rover is opwindend, maar het is verre van het eerste harde bewijs dat de Rode Planeet ooit een warmere en nattere plaats was.

Op donderdag (27 september) kondigden wetenschappers aan dat de Curiosity Rover rotsachtige ontsluitingen had gevonden met grote en afgeronde stenen gecementeerd in een conglomeraatmatrix. De ontdekking suggereert dat water in het gebied miljarden jaren geleden snel en relatief diep was gestroomd - misschien zelfs heuphoogte in feite.

"Dit is de eerste keer dat we door water getransporteerd grind op Mars zien", zei curiosity-onderzoeker William Dietrich van de University of California, Berkeley in een verklaring.

Maar de vondst van Curiosity verbaasde missionologen niet echt. Ze kozen ervoor om de $ 2,5 miljard robot neer te zetten in de enorme Gale Crater van de Rode Planeet, tenslotte omdat Mars-omloopende ruimtevaartuigen daar tekenen van lang geleden wateractiviteit hebben gespot - van kanalen en alluviale fans naar mineralen die zich vormen in de aanwezigheid van vloeistof water.

En deze recentere observaties bouwen voort op bewijsmateriaal voor een natte oude Mars die veertig jaar teruggaat en sindsdien is opgestapeld. [De zoektocht naar water op Mars (foto's)]

Ogen in de lucht

Misschien kwamen de eerste overtuigende tekenen die het oppervlak van de Rode Planeet - een ijskoude en droge plek van vandaag - eens vloeibaar water hadden, van NASA's Mariner 9-ruimtevaartuig.

Mariner 9 begon in mei 1971 richting Mars en werd later dat jaar de eerste sonde ooit die ooit op een andere planeet cirkelde. De afbeeldingen van Mariner 9 toonden ravijnen - waaronder de enorme Valles Marineris, die naar het ruimtevaartuig is vernoemd - en wat leek op rivierbeddingen.

Een opeenvolging van andere NASA-banen - van de tweelingvikingen in het midden van de jaren zeventig tot Mars Odyssey en de Mars Reconnaissance Orbiter (MRO), die vandaag nog steeds actief zijn - hebben nog veel meer landvormen opgemerkt die spreken van lang geleden erosie door vloeibaar water.

MRO heeft strepen waargenomen in de Newton Crater van de Rode Planeet die in de loop van een paar maanden verschuiven, wat suggereert dat water vandaag de dag zelfs op Mars zou kunnen stromen.

Het bewijsmateriaal is ook mineralogisch evenals topografisch. Instrumenten aan boord van MRO en andere vaartuigen hebben met water geassocieerde mineralen zoals kleien en sulfaten op verschillende locaties op de Rode Planeet gedetecteerd.

Ground-truthing

In het afgelopen decennium hebben rovers sommige van de waarnemingen uit een baan om de aarde bevestigd en de argumenten voor een natte oude Mars versterkt.

NASA's Opportunity rover vond bijvoorbeeld meerdere afzettingen van oneven, ijzerrijke bollen na de landing op de Rode Planeet in januari 2004. Deze zogenaamde "bosbessen" zijn concreties gecreëerd door de werking van mineraalrijk water in rotsen, zeggen wetenschappers.

Opportunity's tweeling, Spirit, ontdekte sterk bewijs van een oud hydrothermisch systeem in de buurt van zijn landingsplaats in 2007. En afgelopen december kondigden onderzoekers aan dat Opportunity een dunne ader van gips had gevonden terwijl ze langs de rand van Mars 'Endeavour Crater porren.

"Er was een breuk in de rots, er stroomde water doorheen, er sloeg gips uit het water." Einde verhaal, "vertelde Steve Squyres van de Cornell University, de hoofdonderzoeker van Opportunity, op dat moment. "Er is geen onduidelijkheid over, en dit is wat het zo cool maakt."

Zoeken naar bewoonbare omgevingen

Hier op aarde gedijt het leven vrijwel overal waar vloeibaar water wordt gevonden, wat de intense interesse in het zoeken naar tekenen van de dingen op Mars verklaart.

Inderdaad, het afgelopen decennium of zo zijn de activiteiten van NASA op de Rode Plane gericht op 'het water volgen'. De missie van Curiosity markeert een overgang naar de volgende fase in de jacht op het verleden of heden van Mars: zoeken naar bewoonbare omgevingen.

Nieuwsgierigheid is ongeveer 50 dagen in een missie van twee jaar om te bepalen of het Gale-gebied het microbiële leven kan of ooit kan ondersteunen. Dit is een lang en betrokken proces dat meer vraagt ​​dan de bevestiging van een oude streambed, aldus onderzoekers.

"De vraag over bewoonbaarheid gaat net verder dan de eenvoudige observatie van water op Mars om de omgevingen gedetailleerder te reconstrueren, met een goed begrip van de chemie die er toen gaande was, om te vragen of dit het soort plaats is dat micro-organismen had kunnen leven, "vertelde Curiosity hoofdwetenschapper John Grotzinger van Caltech in Pasadena donderdag aan verslaggevers.

"Dat moet nog worden bepaald, en dat is het onderzoek waaraan het team werkt," voegde hij eraan toe.

De missie van Curiosity kan ook licht werpen op wanneer en waarom Mars lang geleden is uitgedroogd. Wetenschappers zijn van plan om de 1-tons robot voor een deel naar Mount Sharp te rijden, die 3,4 mijl (5,5 kilometer) van het centrum van Gale naar de hemel van de Rode Planeet stijgt.

Ze willen graag Mount Sharp's basis verkennen, die kleien en sulfaten herbergt, hebben orbitale waarnemingen aangetoond. Op ongeveer 700 meter hoogte stijgen deze afzettingen echter. Als de nieuwsgierigheid hoog genoeg klimt om deze drempel te overschrijden, zou het wetenschappers kunnen helpen om een ​​geschiedenis van nat Mars, droge Mars en de overgang tussen de twee samen te voegen, hebben onderzoekers gezegd.

Geen enkele planeet is meer doordrenkt van mythe en misvatting dan van Mars. Deze quiz onthult hoeveel je echt weet over de meest goofiest beweringen over de rode planeet.