Flying Robots Play Theme of '2001: A Space Odyssey' (video)

Vorig jaar kondigde een consortium onder leiding van miljardair Yuri Milner en natuurkundige Stephen Hawking een plan aan om naar Alpha Centauri te gaan, het dichtstbijzijnde sterrensysteem voor de aarde. Het doel van het doorbraak Starshot-initiatief is om in 20 jaar ultra-lichte "nanoprobes" naar het systeem te sturen door ze te versnellen tot 20 procent van de lichtsnelheid met behulp van krachtige lasers.

Een groep Duitse onderzoekers - hoewel volledig achter het initiatief - vreesde dat zonder een belangrijke aanpassing de wetenschap zou kunnen lijden. Een van deze nanoprobes zou in staat zijn om de afstand tussen de aarde en de maan in slechts zes seconden te versnellen met die snelheid. Met dit in gedachten hebben de onderzoekers een aantal ideeën bedacht over hoe ze de nanoprobes kunnen vertragen, zodat ze wat waarnemingen kunnen doen wanneer ze op hun bestemming aankomen (in plaats van met hoge snelheid door het systeem te sluipen), mogelijk Proxima Centauri b, een mogelijke spot Bewoonbare planeet die draait om Alfa Centauri's excentrieke rode dwergbroer, Proxima Centauri.

"De oplossing is dat het zeil van de sonde bij aankomst opnieuw wordt ingezet, zodat het ruimtevaartuig optimaal wordt afgeremd door de binnenkomende straling van de sterren in het Alpha Centauri-systeem", aldus wetenschappers van het Max Planck Instituut voor onderzoek van het zonnestelsel in Göttingen, door Rene Heller, in een verklaring.

"Tijdens de nadering van Alpha Centauri zou de remkracht toenemen", voegde ze eraan toe. "Hoe sterker de remkracht, hoe effectiever de snelheid van het ruimtevaartuig kan worden verminderd bij aankomst, en omgekeerd kunnen dezelfde fysica worden gebruikt om het zeil te versnellen bij het vertrek uit het zonnestelsel, door de zon te gebruiken als een fotonenkanon."

GERELATEERD: Is Hawking's Interstellar 'Starshot' mogelijk?

Het plan is dat het ruimtevaartuig naar de ster Alpha Centauri A gaat op een afstand van ongeveer vier miljoen kilometer, met een snelheid van ongeveer 4,6 procent van de lichtsnelheid. Hoger en de sonde zou vlak langs de ster gaan, in plaats van gevangen te worden in het zwaartekrachtveld van de ster.

Als de sonde precies op de juiste snelheid en precies op de juiste plaats binnengaat, wordt het ruimtevaartuig aangetrokken door het zwaartekrachtveld van de ster en kan het rond de ster worden geslingerd, net zoals ruimtevaartuigen in ons zonnestelsel soms tussen planeten bewegen. Een optie zou hier kunnen zijn om het ruimtevaartuig in het Alpha Centauri A-systeem te houden om naar zijn planeten te kijken, maar de wetenschappers zouden Alpha Centauri B en Proxima Centauri, de andere twee sterren in het systeem, ook liever opnemen.

"Het zeil kan zo worden geconfigureerd dat de sterrendruk van ster A remt en de sonde naar Alpha Centauri B afbuigt, waar het na slechts enkele dagen zou aankomen. Het zeil zou dan weer worden vertraagd en naar Proxima Centauri worden gekatapulteerd, waar het zou na nog eens 46 jaar aankomen - ongeveer 140 jaar na de lancering vanaf de aarde. "

GERELATEERD: Hawking Backs Project om Probe naar nabijgelegen Star te lanceren

De astronomen zeiden dat ze hun ideeën met het Breakthrough Starshot Initiative zullen bespreken om te zien of deze missie-uitbreiding kan worden opgenomen - dat wil zeggen, als Breakthrough ooit helemaal in de ruimte komt. De missie bevindt zich nu in een heel vroeg stadium en kan niet gegarandeerd vliegen. De astronomen zeiden van hun kant dat ze optimistisch zijn dat Doorbraak uiteindelijk uiteindelijk zou kunnen vliegen.

"Vele grote visies in de geschiedenis van de mensheid moesten worstelen met schijnbaar onoverkomelijke obstakels," zei Heller. "We zouden binnenkort een tijdperk kunnen betreden waarin mensen hun eigen sterrenstelsel kunnen verlaten om exoplaneten te verkennen met behulp van vliegende missies."