'S Werelds grootste radiotelescoop voor Zuid-Afrika, Australië

Als een gevaarlijke asteroïde op een ramkoers lijkt te zijn voor de aarde, is een optie om een ​​ruimtevaartuig te sturen om het te vernietigen met een nucleaire kernkop. Een dergelijke missie, die ongeveer $ 1 miljard zou kosten, zou kunnen worden ontwikkeld vanuit het werk dat NASA al financiert, zegt een prominente asteroïde verdedigingsexpert.

Bong Wie, directeur van het Asteroid Deflection Research Center aan de Iowa State University, beschreef het systeem dat zijn team op 23 mei ontwikkelt voor deelnemers aan de International Space Development Conference in La Jolla, Californië. De jaarlijkse bijeenkomst van de National Space Society trok honderden van de ruimtevaartindustrie over de hele wereld.

Een anti-asteroïde ruimteschip zou een nucleaire kernkop leveren om een ​​inkomende dreiging te vernietigen voordat het de aarde zou kunnen bereiken, zei Wie. Het ruimtevaartuig met twee secties zou bestaan ​​uit een kinetisch energie-botslichaam dat vóór aankomst zou scheiden en een krater in de asteroïde zou ontploffen. De andere helft van het ruimtevaartuig zou het nucleaire wapen dragen, dat vervolgens zou exploderen in de krater nadat het voertuig had geraakt. [Galerij: potentieel gevaarlijke asteroïden]

Het doel zou zijn om de asteroïde in vele stukken te versnipperen, die vervolgens zouden worden verspreid langs verschillende trajecten. Wie gelooft dat tot 99 procent of meer van de asteroïde stukjes uiteindelijk de aarde kunnen missen, wat de impact op de planeet enorm beperkt. Van degenen die onze wereld wel bereiken, zouden velen in de atmosfeer opbranden en geen bedreiging vormen.

De studie van Wie richtte zich op het vermogen om te reageren op een dreigende asteroïde op korte mededelingen van een jaar of zo. Het plan zou zijn om twee ruimteschepen in stand-by te laten staan ​​- een primaire, de andere back-up - die op Delta 4-raketten zou kunnen worden gelanceerd. Als het eerste ruimteschip bij de lancering faalde of de asteroïde niet fragmenteerde, zou de tweede ruimtegolf worden verzonden om de taak te voltooien.

Politieke gevolgen

Wie gaf toe dat het sturen van kernwapens in de ruimte politiek controversieel zou zijn. Hij zei echter dat er een aantal veiligheidsvoorzieningen zijn die in het ruimtevaartuig kunnen worden ingebouwd om te voorkomen dat de kernkop ontploft in het geval van een opstartfout.

Een kernwapen is het enige dat op korte termijn tegen een asteroïde zou werken, voegde Wie toe. Andere systemen die zijn ontworpen om een ​​asteroïde om te leiden, zoals sleepboten, zwaartekrachttractoren, zonneweefs en massabestuurders, zouden 10 of 20 jaar van tevoren moeten worden opgespoord.

Veel van de technologie voor de missie is al met succes gedemonstreerd tijdens de vlucht, zei Wie. NASA's Deep Impact-ruimtevaartuig stuurde op 4 juli 2005 een kinetisch botslichaam in botsing met Comet Tempel 1. Vier jaar later stuurde het ruimteagentschap tijdens de LCROSS-missie (Lunar Crater Observation and Sensing Satellite) een hoog boven de grond zwervend Centaur-podium, gevolgd door een sub-satelliet die de impact fotografeerde voordat deze in het oppervlak zelf crashte.

De missie financieren

Het werk van Wie is gefinancierd onder het NASA Innovative Advanced Concepts (NIAC) -programma. Hij ontving een Fase I-subsidie ​​van $ 100.000 voor 2011-2012 en vervolgens een Fase II-beurs ter waarde van $ 500.000 voor 2012-2014.

NIAC verstrekt geen aanvullende financiering na fase II, dus Wie zal een agentschap moeten overtuigen - of het NASA is of het ministerie van Defensie - om het programma te financieren door voltooiing. Dit zou een moeilijke kwestie kunnen zijn, omdat er geen enkel agentschap is dat de leiding heeft over de verdediging van de planeet, zei hij.

De eerste stap zou een $ 500 miljoen vluchtvalidatiemissie zijn die zich op een asteroïde van ongeveer 50 meter zou richten. Een kernwapen zou waarschijnlijk niet nodig zijn om een ​​lichaam van die omvang te vernietigen, zei Wie.

Het punt zou zijn om het vermogen te demonstreren om nauwkeurig een asteroïde te richten die zo klein is, iets dat noch Deep Impact noch LCROSS heeft bereikt. Het accuraat raken van een grotere, meer bedreigende planetoïde zou gemakkelijker zijn.