Het is officieel: het universum sterft langzaam

Doorbraak Initiatieven, een particuliere organisatie die zich richt op het zoeken naar leven elders in het universum, heeft de hulp ingeroepen van een enorme telescoop in Chili om te zoeken naar planeten rondom een ​​van de dichtstbijzijnde sterrenstelsels voor onze zon, aldus functionarissen.

Eerder dit jaar kondigden wetenschappers de ontdekking aan van een potentieel rotsachtige planeet rond de dichtstbijzijnde ster van de zon, Proxima Centauri; de planeet draait in een regio waar de oppervlaktetemperatuur misschien goed is voor het opnemen van vloeibaar water. De ontdekking heeft opwinding gecreëerd over de mogelijkheid om meer potentieel bewoonbare planeten te vinden in onze kosmische achtertuin.

Doorbraak Initiatieven host een programma met de naam Doorbraak Starshot, dat ernaar streeft om sondes van postzegelformaat te sturen om te zoeken naar planeten in het Alpha Centauri-systeem (inclusief Proxima Centauri). Als onderdeel van de nieuwe samenwerking, zullen Breakthrough Initiatives helpen betalen voor een upgrade naar een instrument op de Very Very Large Telescope (VLT) van de European Southern Observatory (ESO), waardoor het instrument ideaal is voor het bestuderen van planeten rond Proxima Centauri en zijn geweldige broers en zussen. [In Pictures: The Discovery of Planet Proxima b]

Ondanks de nabijheid van de aarde is het detecteren van planeten in het Alpha Centauri-systeem een ​​uitdaging, vooral omdat de helderheid van de twee grotere sterren van het systeem - Alpha Centauri A en Alpha Centauri B - het licht overstijgt dat afkomstig is van planeten in een baan, volgens de verklaring van ESO. De nieuwe overeenkomst tussen ESO en Breakthrough Initiatives zal een bestaand instrument op de VLT upgraden, waardoor het beter uitgerust is om te zoeken naar het zwakke licht van exoplaneten.

De VLT bestaat uit vier primaire 8,2-meter telescopen en vier extra 1,8-meter telescopen, waardoor het "de meest geavanceerde zichtbare lichttelescoop ter wereld" is, aldus de ESO-website. Een instrument genaamd VISIR (VLT Imager en Spectrometer voor midden-infrarood) instrument - dat, zoals de naam suggereert, licht verzamelt in het mid-infrarode bereik - een upgrade krijgt onder de nieuwe samenwerking. De opgewaardeerde VISIR zal worden uitgerust met een coronagraph, die wordt gebruikt om starlight te blokkeren. Het instrument zal ook een adaptief optisch systeem ontvangen, dat wordt gebruikt om te corrigeren voor vervormingen van het sterrenlicht die in de aardatmosfeer ontstaan. In 2019, wanneer de upgrade gepland is om voltooid te zijn, zal de VLT tijd vrijmaken voor een "zorgvuldige zoekopdracht" van het Proxima Centauri-systeem.

Dreamthrough Initiatives, opgericht in 2015 door ondernemer Yuri Milner en zijn vrouw, Julia, heeft tot doel "het universum te verkennen, wetenschappelijk bewijs te zoeken van het leven buiten de aarde en het publieke debat aan te moedigen vanuit een planetair perspectief." Het bestuur van de organisatie bestaat uit Yuri Milner, oprichter en CEO van Facebook Mark Zuckerberg en astrofysicus Stephen Hawking.

Doorbraakinitiatieven beheert momenteel drie programma's: Doorbraak Luister (gewijd aan het zoeken naar radiosignalen van een intelligente buitenaardse beschaving), Doorbraakbericht (een wedstrijd om een ​​bericht te sturen naar een andere intelligente beschaving) en Doorbraak Starshot, die een massale laserversneller zou gebruiken om te verzenden ruimteschip op microchipformaat naar het Proxima Centauri-sterrenstelsel.

Vorig jaar werd een ander ambitieus programma aangekondigd dat gericht is op het bestuderen van planeten rond Proxima Centauri. Getiteld Project Blue, het programma zou een kleine ruimtetelescoop lanceren in een baan (het elimineren van de vervagende effecten van de atmosfeer van de aarde); de telescoop zou specifiek gebouwd zijn om de systemen Alpha Centauri A en Alpha Centauri B te bestuderen.

Opmerking van de uitgever: Dit artikel is gecorrigeerd om te stellen dat de VLT bestaat uit vier 8,2 meter telescopen en vier 1,8-meter extra telescopen, geen 8,2-meter telescoop en 4 1,2-meter telescopen.