Gelegenheid: De verbazingwekkende zelfreinigende Mars Rover (foto's)

Het MAVEN-ruimtevaartuig openbaarde onlangs dat de eens zo dikke atmosfeer van Mars op een bepaald moment in de geschiedenis werd weggestript door krachtige zonneactiviteit. ProfoundSpace.org sprak met Bruce Jakosky, hoofdonderzoeker voor MAVEN, over de bevindingen.

"MAVEN is erop gefocust om het veranderende Mars-klimaat te begrijpen", vertelde Jakosky aan ProfoundSpace.org. Geologisch bewijs suggereert dat Mars ooit warm genoeg was om oceanen met vloeibaar water op zijn oppervlakte te ontvangen, maar vandaag is de planeet ijskoud en droog. Wat veranderde?

De nieuwe bevindingen van MAVEN laten zien dat de atmosfeer van Mars verloren was gegaan door de ruimte, met grote hoeveelheden weggestrooid door sterke zonneactiviteit - in tegenstelling tot de atmosfeer die de bodem inging. Jakosky sprak verder over de nieuwe bevindingen en wat ze betekenen voor de mogelijkheid van Mars op Mars. [NASA's MAVEN Mars-missie in foto's]

Toen wetenschappers die de geografie van Mars bestudeerden zich realiseerden dat de Rode Planeet waarschijnlijk een veel dikkere, warmere atmosfeer had, begonnen ze zich af te vragen waar de atmosfeer naartoe ging. Volgens Jakosky zou het omhoog kunnen zijn gegaan en verloren zijn gegaan in de ruimte of naar beneden zijn gegaan. In het laatste geval kan het koolstofdioxide in de atmosfeer koolstofhoudende mineralen vormen die carbonaten worden genoemd, terwijl atmosferisch water ook in mineralen kan zijn opgenomen of in ondergronds ijs is vastgezet. Als dit het geval zou zijn, zou er bewijs in de bodem van Mars moeten zijn.

"Een van de wetenschappelijke vragen van het Mars-programma van de afgelopen 20 jaar was om te zoeken naar carbonaten op het oppervlak die ons zouden vertellen dat de atmosfeer is gedaald," zei Jakosky. "En we hebben ze geïdentificeerd, maar in zulke kleine hoeveelheden dat het geen rekening kan houden met een vroege, dikke atmosfeer. Dus nu onderzoeken we de mogelijkheid dat het omhoog ging en verloren ging in de ruimte."

MAVEN heeft aangetoond dat de atmosfeer van Mars nog steeds langzaam in de ruimte lekt, maar het geologische record laat zien dat het grootste deel van het verlies waarschijnlijk in het verleden van Mars is gebeurd. De nieuwe resultaten van de MAVEN laten zien dat de atmosfeer waarschijnlijk was weggestreept door sterke uitbarstingen van deeltjes uit de zon, bekend als de zonnewind.

De atmosfeer van de aarde werd gespaard van atmosferisch verlies vanwege het beschermende wereldwijde magnetische veld, zei Jakosky.

"We denken dat Mars al vroeg in zijn geschiedenis een magnetisch veld had, en het was waarschijnlijk 4 miljard jaar geleden dat het magnetisch veld werd uitgeschakeld, waardoor de atmosfeer door de zonnewind kon worden afgebroken."

Jammer genoeg betekent de lekkende atmosfeer van Mars dat het onwaarschijnlijk is dat mensen ooit Mars zouden kunnen terravormen, wat een nieuwe, kunstmatig geproduceerde atmosfeer zou moeten genereren.