Heeft Stephen Hawking net een gigantisch mysterie met een zwart gat opgelost?

Wetenschappers van NASA ontmoeten deze week vertegenwoordigers van het Space Research Institute (IKI) van de Russische Academie van Wetenschappen om de bespreking van een mogelijke samenwerking voort te zetten over de aanstaande Venera-D-missie van het instituut naar Venus, die NASA-functionarissen vorige week hebben aangekondigd.

Rusland lanceerde 16 ruimtesondes naar Venus als onderdeel van de Venera-serie tussen 1961 en 1983, inclusief de enige sondes die ooit met succes op het oppervlak van de helse planeet terechtkwamen. De IKI Venera-D-missie is gepland voor ergens in de 2020s. De missie zou een orbiter en een lander omvatten, en mogelijk een door zonne-energie aangedreven luchtschip dat door de bovenste atmosfeer van Venus zou vliegen.

"Deze potentiële samenwerking zorgt voor een verrijkend partnerschap om de wetenschappelijke resultaten van Venera-D te maximaliseren en de verkenning van deze sleutelplaneet in ons zonnestelsel voort te zetten", zegt Adriana Ocampo, die het Joint Science Definition Team leidt aan een rapport over het potentieel partnerschap, zei in de verklaring. [Foto's: Venus, de mysterieuze planeet naast de deur]

Wetenschappers van de NASA zullen afgevaardigden van IKI ontmoeten om "gedeelde wetenschappelijke doelstellingen voor de verkenning van Venus te identificeren", aldus een verklaring van het agentschap.

Aarde en Venus delen veel overeenkomsten - zoals hun grootte, samenstelling en nabijheid van de zon - en toch heeft de atmosfeer van Venus een weglating van het broeikaseffect meegemaakt dat oppervlaktetemperaturen produceert die warm genoeg zijn om lood te smelten. Venus is heter dan Mercurius, hoewel de laatste dichter bij de zon staat.

NASA heeft meerdere sondes gestuurd om Venus vanuit een baan te bestuderen, te beginnen met de Mariner 2-orbiter in 1962. De laatste speciale Venus-missie van het Amerikaanse ruimteagentschap was Magellan, die in 1990 werd gelanceerd en 98 procent van het oppervlak van de planeet in vier jaar in kaart bracht.

"Hoewel Venus bekend staat als onze 'zusterplaneet', hebben we veel te leren, inclusief of het ooit oceanen had gehad en het leven koesterde, 'zei Jim Green, directeur van de planetaire wetenschappelijke afdeling van NASA, in de verklaring. "Door de processen op het werk bij Venus en Mars te begrijpen, zullen we een vollediger beeld krijgen over hoe aardse planeten in de loop van de tijd evolueren en inzicht krijgen in het verleden, het heden en de toekomst van de aarde."