1 miljard sterren in kaart gebracht! De meest gedetailleerde catalogus van de Melkweg wordt onthuld

NASA's astronautenkorps is lang een symbool geweest van Amerikaanse verkenning en drift, maar naarmate het bureau 50 wordt, staat het kader van Amerikaanse ruimtevaarders voor een aantal moeilijke uitdagingen in de komende jaren.

Met de 50ste verjaardag van NASA nadert op 1 oktober, kijken de astronauten vandaag vooruit naar de dreigende 2010 aftreding van de verouderde spaceshuttlevloot van het bureau en minstens vier jaar voordat het vervangende ruimteschip - het Orion Crew Exploration Vehicle - de vlucht neemt met ruimtevliegers aan boord. Er is zelfs bezorgdheid dat astronauten van de NASA tijdens het hiaat niet naar het internationale ruimtestation zullen rijden, tenzij het agentschap na 2011 een essentiële vrijstelling krijgt om stoelen aan boord van het Russische Sojoez-ruimtevaartuig te kopen.

Het volstaat om sommige ervaren astronauten te laten nadenken over wat de toekomst voor hen zal betekenen buiten de shuttle, terwijl anderen zich blijven inzetten voor de langdurige missies die de enige beschikbare ritten zullen zijn totdat NASA in 2020 bemande maanreizen vernieuwt.

"Een van de dingen die je nu ziet, is precies wat er met Apollo is gebeurd", zei Roger Launius, een voormalig NASA-historicus en senior curator bij de afdeling ruimtevaartgeschiedenis in het National Air and Space Museum in Washington, DC van het Smithsonian Institution. Toen mensen dat programma letterlijk zagen afnemen, begonnen astronauten het korps te verlaten. '

NASA's Astronaut Office werkt hardnekkig aan het behoud van zijn basis van ervaren ruimtevliegers en is van plan om in de zomer van 2009 een nieuwe groep van maximaal 15 astronauten te vormen.

"We zullen zeker mensen met pensioen laten als ze ouder worden, en ze besluiten om een ​​nieuwe carrière te beginnen. We zullen veel van dat gebeuren zien, "zei vier keer shuttle flyer Steve Lindsey, hoofd van NASA's Astronaut Office. "Wat ik niet wil zien, is dat we 2010 hebben bereikt en dat al onze ervaring de deur uitging."

Er zijn ongeveer 90 astronauten op het vluchtrooster van NASA vandaag, met minder dan zes nog steeds wachtend op die eerste opdracht aan een ruimtegebonden bemanning, vertelde Lindsey ProfoundSpace.org. Ergens tussen de 10 en 15 nieuwe astronauten kunnen meedoen in de nieuwe klas, hoewel het werkelijke aantal nog moet worden gezien, voegde hij eraan toe.

"Een van mijn doelstellingen is om tegen 2010 iedereen op kantoor te laten vliegen," zei Lindsey. "En mijn huidige projectie is dat we dat gemakkelijk kunnen doen."

Het doel, zei hij, is ervoor te zorgen dat het astronautenkorps van NASA zo ervaren mogelijk is voordat de shuttle-vloot met pensioen gaat en klaar is om het vertrek van de terugtrekkende ruimtevliegers te weerstaan, maar toch genoeg veteranen behoudt om de in 2009 aankomende astronautenkandidaten te leiden.

"Ze zeiden dat het ruimtevaartbureau in grootte van 90 tot ongeveer 60 kan afnemen," zei astronaut biograaf Michael Cassutt, auteur van "Who's Who in Space." De drop, Cassutt toegevoegd, zou een vergelijkbaar patroon volgen als dat gezien tijdens de Apollo- shuttle-overgang.

Zware beslissingen

Hoewel tijdens Orion-testvluchten een aantal korte missies worden verwacht, zijn de meeste ruimtevluchten na de shuttle-expedities lange-termijnexpedities naar het internationale ruimtestation en uiteindelijk naar de maan. Maar de jarenlange training voor die vluchten, waaronder lange reizen naar Rusland en andere landen, kan een uitdaging zijn voor gezinnen thuis.

"Ik denk dat veel mensen op ons kantoor in hun hart kijken om te zien of ze willen blijven, en als ze blijven, willen ze lange duur missies vliegen," zei astronaut Mike Fincke, die traint voor zijn tweede zes maanden durende stationvlucht als bevelhebber van Expeditie 18 dit najaar. "Ik weet voor mij dat dit absoluut is waar ik wil zijn en hopelijk kan ik er aan het einde van die lange rij weer bovenop komen."

Om ruimtevluchten over een langere periode smakelijker te maken, werkt NASA samen met zijn internationale partners om waar mogelijk de training in ruimtestations te stroomlijnen, zei Lindsey. Dat omvat het toewijzen van astronauten om crew-slots te primen voordat ze ooit in een back-upteam hebben gediend, en vervolgens hun back-uptraining in te vouwen als onderdeel van hun voorbereidingen op de primaire missie, voegde hij eraan toe.

"We hebben het trainingssjabloon, de hoeveelheid tijd van toewijzing tot lancering, kunnen verminderen," zei Lindsey, eraan toevoegend dat de trainingsstroom nu ongeveer 2 1/2 jaar moet lopen.

Maar sommige veteraan-astronauten hebben al afscheid genomen, zoals de pensionering van vorige maand door leraar-astronaut Barbara Morgan en het vertrek van mei van spacewalker James Reilly, II, die het korps verliet na drie ruimtevluchten, vijf ruimtewandelingen en 13 jaar bij de NASA

"Ik had drie uitstekende vluchten en drie geweldige teams," zei Reilly, eraan toevoegend dat NASA-astronauten een uitdaging voor de boeg hadden om de kloof tussen shuttle en Orion te overbruggen. "Ik kijk daarachter en we hadden veel meer mensen die moesten vliegen en ik had alles gedaan wat ik als astronaut zo ongeveer had gedacht."

Echo's van het verleden

NASA's astronautenkorps heeft te maken gehad met hiaten in Amerikaanse ruimtevluchten eerder, met name tussen het Apollo-tijdperk van de late jaren zestig en zeventig en het debuut van 1981 van de spaceshuttle Columbia.

"Als je denkt aan een hele groep mensen wiens basisdoel het is om in de ruimte te vliegen en bijzonder nuttig werk in de ruimte te doen, zoals velen van ons deden, is dat lang wachten en draai je wielen", zei voormalig NASA-astronaut Owen Garriott, die zich terugtrok uit de ruimtevlucht in 1986.

Garriott vervoegde het bureau als een van de eerste zes wetenschapper-ruimtevliegers in 1965, vloog naar het Amerikaanse ruimtestation Skylab aan boord van een Apollo-capsule in 1973, werkte vervolgens en wachtte 10 jaar voordat hij aan boord van de shuttle Columbia in 1983 vloog.Tijdens de kloof tussen Apollo en de shuttle nam hij de tijd om les te geven en raakte betrokken bij vroeg ontwikkelingswerk voor wat zou evolueren naar het International Space Station tussen andere opdrachten.

"Dus ik denk dat dat heel goed zou kunnen zijn wat een deel van het huidige aantal astronauten [zal doen]," zei Garriott. "Er is genoeg werk te doen. Ik weet zeker dat de NASA hen daarvan zal verzekeren. '

De echte uitdaging voor NASA, benadrukte Launius, zal zijn om de juiste balans te bewaren tussen astronautenvaardigheden om te voldoen aan de eisen voor het afnemende shuttleprogramma en het oplopende Orion-project, evenals de juiste mix van veteranen en nieuwe flyers.

De weg voor ons

Het astronautenkorps van NASA is veranderd sinds de eerste zeven Amerikaanse ruimtevaarders in april 1959 werden aangekondigd. De leden zijn overgestapt van piloten met stalen ogen naar een diverse groep mannen, vrouwen, militaire piloten, ingenieurs en wetenschappers, en de trend zal waarschijnlijk worden voortgezet .

"Het gaat de cultuur op verschillende manieren veranderen. Bij high performance piloting zal er veel minder nadruk zijn, "zei Cassutt, eraan toevoegend dat de switch voortkomt uit de verhuizing van NASA van een gevleugeld herbruikbaar ruimteschip naar capsuleboten.

Verdwenen is ook een van de waargenomen concurrentie tussen de astronauten van vandaag, die tijdens het shuttle-tijdperk voortdurende lanceringen konden verwachten, in tegenstelling tot het beperkte aantal vluchten met Mercury, Gemini en Apollo eerder in het programma, zei Cassutt. En de toegang tot de ruimte wordt met het jaar eenvoudiger.

"Het systeem bestaat alwaar je een cheque kunt schrijven en naar de ruimte kunt gaan, je hoeft alleen fysiek te passeren," zei Cassutt. "In essentie zie je iets dat een beetje lijkt op het einde van een tijdperk."

Garriott is een van de eersten die het punt van Cassutt erkent. Zijn 46-jarige zoon Richard, een multi-miljonair computer game-ontwikkelaar, betaalt 30 miljoen dollar om een ​​Russisch sojoez-ruimtevaartuig te besturen naar het internationale ruimtestation in het kader van een deal tussen het in Virginia gevestigde bedrijf Space Adventures. Richard Garriott is de zesde burger die sinds 2001 zijn weg naar het ruimtestation vindt.

Maar ondanks de veranderende aard van het astronautenkorps, zal het waarschijnlijk de kameraadschap en het teamwerk behouden dat zijn hechte bemanningen en hun prestaties regeerde, bovengenoemde astronauten.

"Ik mis de mensen echt," zei Reilly. "Ik kijk terug op die 13 jaar als zijnde de beste 13 jaar van mijn leven."

  • Video - Mock Orion Capsule crasht naar de aarde
  • Afbeeldingen - Project Mercury: America's First Steps in Space
  • Terug naar de maan met Project Constellation