NASA's Next Space Shuttle Move: Enterprise Heads voor NYC

Pluto's ijskoude oppervlak is rijk aan mysterieuze en complexe kenmerken, de nieuwste foto door NASA's New Horizons ruimtevaartprogramma's.

Het beeld dat New Horizons donderdag (9 juli) van een afstand van 3,3 miljoen mijl (5,4 miljoen kilometer) heeft genomen, onthult schijnbaar veelhoekige kenmerken en een 1,600 km lange band met van patronen voorzien, donker en licht terrein , zeiden teamleden.

De nieuwe foto toont ook een 1.860 mijl lange (3.000 km) donkere functie genaamd "de walvis" in nieuw detail, met een intrigerend grijs gebied net boven de staart van de walvisachtigen. (Pluto's enorme hartvormige functie, die in de buurt van het hoofd van de walvis ligt, was uit het zicht gedraaid toen New Horizons de afbeelding opnam.) [Zie de nieuwste Pluto-foto's van New Horizons]

"Het is een unieke overgangsregio met veel dynamische processen die interacteren, wat het van bijzonder wetenschappelijk belang maakt", zei New Horizons-programmalexpert Curt Niebur, die gevestigd is op het NASA-hoofdkwartier in Washington, in een verklaring.

De nieuwe afbeelding biedt een resolutie van 27 kilometer per pixel, zeiden leden van het Mission Team.

De $ 723 miljoen New Horizons-missie is gelanceerd in januari 2006 en is nu slechts een paar dagen verwijderd van het uitvoeren van de allereerste flyby van Pluto. Op dinsdagochtend (14 juli) zoomt het ruimtevaartuig in op 12.500 km (12.500 km) van de dwergplaneet en verzamelt data met zeven verschillende wetenschappelijke instrumenten.

De waarnemingen van de sonde zouden onderzoekers moeten helpen beter te begrijpen hoe het Pluto-systeem - waaronder ook de grote maan Charon en vier kleine satellieten genaamd Nix, Hydra, Kerberos en Styx - gevormd en geëvolueerd zijn.

"Na negen en een half jaar in de lucht is Pluto het wachten meer dan waard", zei New Horizons hoofdonderzoeker Alan Stern van het Southwest Research Institute in Boulder, Colorado, in dezelfde verklaring.

Vanaf zaterdag (11 juli), bereikte de pianosize New Horizons-sonde 2,96 miljard mijl (4,76 miljard km) van de aarde en schoot rakelings voort met 30.870 mph (49.680 km / h) ten opzichte van Pluto.