Wat het vinden van buitenaards leven zou kunnen betekenen voor de aarde

Stel je voor dat wetenschappers vanmorgen morgen de wereld vertellen dat ze bewijs hebben gevonden voor een kolonie aliens die slechts 35 miljoen mijlen van de aarde wonen.

Denk je dat je buren het uitproberen - het opslaan van Ramen-noedels, en zichzelf en de familieschnauzer in de kelder afsluiten? Of geloof je dat de meeste mensen simpelweg "wat dan ook" zouden mompelen en teruggaan naar het controleren van nieuwe Facebook-vrienden?

De vraag is niet al te dwaas, omdat dit soort ontdekking snel zou kunnen gebeuren, dankzij de inspanningen van astrobiologen - onderzoekers die de oorsprong, aard en verspreiding van het leven bestuderen.

Hoewel we nog steeds geen biologische activiteit elders hebben gevonden, is het nauwelijks ondenkbaar dat, voordat je auto zijn volgende olieverversing krijgt, robotruimtevaartuigen een horde microben konden ontdekken die verborgen waren onder de Marszanden. Of misschien een paar jaar verderop, zal een astrobiologie-experiment over buitenaards vijverriool strompelen dat drijft in de berijpte meren van Titan, of een radiosignaal opnemen dat vanuit het sterrenstelsel Gliese 581 naar de aarde wordt gericht.

De impact van dergelijk nieuws zou aanzienlijk zijn en op dit moment grotendeels onbekend. Om een ​​betere grip te krijgen op hoe astrobiologische ontdekkingen zich zouden voordoen, hielden het SETI Institute en het NASA Astrobiology Institute onlangs een driedaagse workshop om wetenschappers, ethici, historici, advocaten, antropologen en de media samen te brengen om de maatschappelijke consequenties te bekijken van dit type onderzoek.

Het is duidelijk dat drie dagen van gesprekken volstrekt ontoereikend zijn om de culturele repercussies van de brede waaier van onderzoek van astrobiologie te peilen. Dus stelde Margaret Race, de organisator van het evenement en een wetenschapper van het SETI Institute, voor dat de meer dan veertig deelnemers eenvoudig een "roadmap" bedenken - een verkenning van de problemen, als je wilt. Wat moeten we studeren op dit gebied? Als de reizende verkopers in The Music Man drong aan, "je moet het gebied kennen."

Nou, laat me je vertellen: het territorium is immens, en omvat zulke dramatische en controversiële raadsels als onszelf beschermen tegen dwaze asteroïden (is het goed om een ​​inkomende rots net genoeg te laten afbuigen om te voorkomen dat je je eigen land verprutst, maar laat het op de grond vallen, zeg , West-China?) en omgaan met de mogelijkheid van synthetisch leven, gekookt in een lab (moeten er controles zijn op dergelijk onderzoek?)

Ik zal zelfs niet proberen het veld te onderzoeken. Maar ik zal een voorbeeld aanbieden dat je hersenen warm houdt als je erover nadenkt tijdens je rit naar je werk. Het is het scenario waarmee dit korte essay is begonnen, en het geeft je een idee van het soort problemen dat de workshopdeelnemers verwachten.

Het gaat als volgt. Zoals ijverige volgers van ruimteonderzoek weten, is er nu goed bewijs voor methaan dat boven het Marslandschap in verschillende delen van de planeet zweeft. Nu zijn er slechts twee eenvoudige verklaringen voor dit gas: (1) het methaan is het gevolg van geologische activiteit, zoals vulkanisme, of (2) het wordt geproduceerd door bacteriënachtige microben onder het oppervlak. Stel dat we zouden ontdekken dat biologie, niet de geologie, het methaan maakt. Dit zou groot nieuws zijn, want na eeuwen van fantasierijke speculatie zouden we echte marsmannetjes hebben gevonden.

Beschouw nu de problemen op lange termijn die dit zou opleveren. Mars, in plaats van een natuurlijke plek voor de mensheid om te verkennen en te exploiteren, zou een andere mien aannemen. Plots zouden we weten dat het inboorlingen heeft.

Wat doen we daar aan? Sommigen zouden zeggen: "Hé, deze marsmannetjes zijn dwaas en minuscuul. We maken ons geen zorgen over regenwormen op een bouwplaats. We zullen ons geen zorgen maken over deze jongens. "Natuurlijk zouden monsters van dit leven beschikbaar worden gesteld voor wetenschappelijk onderzoek, maar dat is een andere, en op korte termijn, zaak. Zodra de bewoners gecatalogiseerd en in een kist hadden gestaan, zou Mars open zijn voor zaken. Immers, is het niet het menselijke lot om zich te verspreiden? We zouden toch niet toestaan ​​dat een rommelige massa microben onze inspanningen om de Rode Planeet te koloniseren, verstoort.

Of zouden we? Anderen zeggen misschien: "Kijk, de planeet heeft zijn eigen ecosysteem. Laat het met rust. We zullen van Mars een natuurreservaat maken. "Als je, net als NASA's Chris McKay, denkt dat het leven speciaal is en aangemoedigd moet worden, zou je misschien willen ingrijpen om het inheemse leven van Mars een helpende hand te bieden; om het te laten bloeien op een manier die duidelijk verder gaat dan wat het nu doet. Met andere woorden, niet alleen de habitat van de marsmannetjes behouden, maar verbeteren.

Degenen die naar derde benaderingen naaien, kunnen overwegen om het bewoonde onroerend goed van Mars af te schermen (ervan uitgaande dat dit de hele planeet niet doet kantelen) en om de menselijke inbreuk te beperken. Het is natuurlijk onduidelijk hoe goed dit zou werken, en in elk geval zou elk langdurig terravormend project het klimaat in de "Marsgebieden" evenals de rest van deze wereld veranderen.

Wat zou je doen? Wat moet de mensheid doen en hoe zal het beslissen? En zelfs als er een of andere internationale overeenkomst zou zijn, wie zou dan moeten worden opgelegd om deze in te voeren?

Dit zijn geen gemakkelijke vragen om te beantwoorden, en de organisatoren van de workshop vonden het de moeite waard om een ​​voorsprong te nemen voordat de krantenkoppen arriveerden. Overweeg de terughoudendheid van Nicolaus Copernicus om zijn werk een half millennium geleden te publiceren. Uit angst voor de reactie van religieuze fanatici, deed hij aanvankelijk niet meer dan een boekje verspreiden, zonder zijn naam erop, waarin hij zijn ideeën uiteenzette. Zijn magnum opus, De Revolutionibus Orbeum Coelestium, raakte de planken (en volgens populair account, zijn sterfbed) veel later. Evenzo vertraagde Charles Darwin de publicatie van zijn evolutietheorieën, omdat hij bang was dat ze lezers zouden misleiden omdat de mensheid niet langer zo uitzonderlijk zou zijn.Maatschappelijke reactie kan ertoe doen.

Het feit is dat veel van wat wetenschappers doen je leven niet erg zal veranderen. Veel ervan is vergelijkbaar met numismatiek of inblikken van fruit: gespecialiseerde activiteiten met slechts een bescheiden culturele impact. Maar als we een leven buiten de aarde vinden, zal iedereen het merken, en onze nakomelingen zullen op diepgaande manieren worden beïnvloed. Precies hoe ze zullen worden beïnvloed, verdient nu onze overweging.