Zeldzame 'Ring of Fire' zonsverduistering zichtbaar van China tot Texas vandaag

Skimming 20.600 voet (6.096 meter) boven de grond, een groep wetenschappers onder leiding van de SETI Institute Peter Jenniskens gespot ten minste een dozijn meteoren die behoren tot een gloednieuwe meteorenregen.

De Camelopardaliden - zo genoemd omdat ze lijken te zijn voortgekomen uit het sterrenbeeld Camelopardalis (The Giraffe) - waren begin mei half mei zichtbaar in Noord-Amerika, maar de hemelse show was teleurstellend, daarna voorspelden vroege voorspellingen dat het 200 meteoren per uur zou bereiken.

Jenniskens en CEO David Black van SETI Institute zeiden echter dat de afwezigheid van hoge activiteit interessant was. Ze bestuderen hoe de meteoren interageren met de bovenste atmosfeer en hoe actief de stoffige Comet 209P / LINEAR was in de afgelopen 200 jaar toen het materiaal afgoot dat uiteindelijk de douche vormde. [Camelopardalid Meteor zo helder als Jupiter gezien door NASA (video)]

"Kometen zijn fantasievolle en kieskeurige artiesten, en we wisten al heel goed dat het een echt spectaculaire show of iets minder dan dat kon zijn", vertelde Black aan verslaggevers tijdens een nieuws teleconferentie vorige maand. "Maar vanuit een wetenschappelijk perspectief ... heeft dit de neiging om ons dichter bij het begrip van deze opmerkelijke, belangrijke leden van de zonnestelselfamilie te brengen."

Tijdcapsule

Jenniskens en collega Esko Lyytinen van Finland stelden eerst voor dat de meteorietregen van Camelopardalis tien jaar geleden zou plaatsvinden, nadat 209 P / Linear was ontdekt. Dit jaar bracht het pad van de aarde het door puin, de komeetloods van de 18e eeuw tot het midden van de 20e eeuw.

"Het is heel opwindend om in de tijd terug te kunnen pellen en het lijkt erop dat zelfs in die dagen dat de komeet nog steeds veel dichter bij de zon was, het nog steeds een zwak actieve komeet was in die tijd", zei Jenniskens.

Om de hele lucht te fotograferen, droeg zijn team vijf "geïntensiveerde" camera's - uitgerust met nachtzicht - op twee locaties in het vliegtuig. De vlucht vertrok rond 13.00 uur vanuit Palo Alto in Californië (10.00 uur PDT) en vloog vervolgens een pad richting Seattle voordat hij vier uur later weer in Palo Alto aankwam.

De slaapgebrek Jenniskens - die zei dat hij te enthousiast en druk was om veel rust te krijgen tussen toen en de persconferentie - zei dat de gegevens voorlopig zijn, maar met meer tijd hopen ze te begrijpen hoe de komeet in de loop van de eeuwen veranderde.

"De meteoren waren relatief helder en er was echt een gebrek aan zwakke meteoren", zei Jenniskens. "Dat geeft ons informatie over wat de uitstootvoorwaarden tijdens de release zijn."

'Een ongelooflijke betuiging'

De meteorzichtstations van het SETI-instituut in Californië observeerden ook de acties. Het Cameras for Allsky-netwerk (CAMS) legde beelden vast van Lick Observatory bij San Jose, het observatorium van de Fremont Peak nabij San Juan Bautista en in Sunnyvale.

SETI's Allen Telescope Array pakte ook wat activiteit op in microgolfgolflengten, maar Black waarschuwde dat het te vroeg was om voorspellingen te doen over wat wetenschappers zagen. De geregistreerde emissies moeten door de computer worden verwerkt voordat de gegevens duidelijk worden, voegde hij eraan toe.

"We hebben een aantal vroege datareducties gekregen die er voor het grootste deel uitzagen zoals de close-up van een karpet," grapte hij. "We hopen ... alle emissies van de meteoren te zien, dus je kijkt naar iets van de meteoor zelf en het effect ervan op de omringende atmosfeer."

Jenniskens noemde de meteoorwaarnemingen "een ongelooflijke rechtvaardiging" van de voorspelling die hij jaren geleden maakte.

"Dit had niets kunnen zijn, en dat is wat we hebben benadrukt," voegde hij eraan toe. "Er konden helemaal geen meteoren zijn, dat was het enge deel, en het was nogal het tegenovergestelde. Het was gewoon ongelooflijk om te zien dat deze meteoren daadwerkelijk verschijnen."