Hemelse dolfijnen en walvis zwemmen deze week door de nachtelijke hemel

NASA's Cassini-sonde is begonnen met het omvormen van zijn baan rond Saturnus als voorbereiding op de "grote finale" van het ruimtevaartuig op de geringde planeet volgend jaar.

Cassini voerde op zaterdag (23 januari) een 35 seconden durende motorverbranding uit om een ​​baanvliegende 1 februari-flyby van de enorme maan Titan van Saturnus op te zetten. Het was de tweede van vijf van dergelijke brandwonden die Cassini zal uitvoeren, die allemaal zullen worden gevolgd door een hechte ontmoeting met Titan.

"Titan doet al het zware werk", zei Cassini-projectmanager Earl Maize van NASA's Jet Propulsion Laboratory (JPL) in Pasadena, Californië, in een verklaring. "Het is onze taak om het ruimtevaartuig op een bepaald moment op een precieze hoogte en hoogte boven Titan te krijgen, en deze grote voortstuwende manoeuvres houden ons op het doel om dat te doen." [Nieuwste Saturnusfoto's van NASA's Cassini Orbiter]

De 23 januari-brand veranderde Cassini's snelheid met 22,3 voet (6,8 meter) per seconde, terwijl de 1 februari-Titan-flyby de snelheid van de sonde met 2.539 voet (774 m) per seconde zal aanpassen, aldus functionarissen van de NASA.

Het eerste motorvuur ​​vond plaats op 30 december, waarmee een 15 januari-Titan-flyby werd opgezet. De volgende brand is gepland voor 25 maart, met de daaropvolgende ontmoeting met de Titaan op 4 april, aldus NASA-functionarissen.

Het algemene doel van deze manoeuvres is om Cassini naar een hoger vlak boven de evenaar van Saturnus te krijgen, waar de sonde sinds 2015 cirkelt.

"Tegen eind november zal het ruimtevaartuig op een pad zijn dat het hoog boven de polen van Saturnus zal dragen, net buiten de hoofdringen van de planeet nadert - een periode die het missieteam de 'F-ringbanen' noemt," NASA-functionarissen schreven in hetzelfde uitspraak. "Na 20 F-ringbanen begint Cassini aan zijn Grand Finale-evenement, waarbij het ruimtevaartuig 22 keer tussen de binnenste ringen en de planeet passeert voordat het zich in de atmosfeer van Saturnus stort om zijn reis op 15 september 2017 te beëindigen."

De Cassini-missie van $ 3,2 miljard, een gezamenlijke inspanning van NASA, het Europees Ruimtevaartagentschap en het Italiaanse ruimteagentschap, werd gelanceerd in 1997 en arriveerde in 2004 in het Saturn-systeem. Naast zijn eigen wetenschappelijke werk leverde Cassini een piggyback-sonde genaamd Huygens op Titans oppervlak in januari 2005.

Cassini heeft ontelbare spectaculaire beelden van Saturnus en zijn manen teruggegeven en heeft een aantal belangrijke ontdekkingen gedaan. In 2005 zag het ruimtevaartuig bijvoorbeeld geisers van waterijsstralen vanaf de zuidpool van de Saturnus-maan Enceladus. Cassini is door de pluim gevlogen die door deze geisers is gegenereerd en vond koolstofhoudende organische moleculen - de bouwstenen van het leven zoals we die nu kennen - daarin.

Met meer dan 60 bekende manen om mee te gaan met zijn beroemde ringen, is Saturnus net zo intrigerend als mooi. Hoeveel weet u over de zesde planeet van de zon?

De home-stretch van de missie moet ook productief zijn, aldus leden van het Cassini-team.

"We hebben een spannend jaar van Saturnus-wetenschap gepland terwijl we naar hoger gelegen gebieden gaan en de uitzichten onderweg zouden spectaculair moeten zijn," zei Cassini-projectonderzoekster Linda Spilker, ook van JPL, in dezelfde verklaring.