Geweldige foto toont waarschijnlijk Alien Planet 1200 lichtjaar weg

Een Japans vrachtschip dat vandaag is ontkoppeld van het internationale ruimtestation ISS (27 januari) en de volgende week een wetenschappelijk experiment in een baan zal doorbrengen voordat het in de atmosfeer van de aarde op Super Bowl Sunday (5 februari) wordt verbrand.

HTV-6, ook bekend als Kounotori 6, is de zesde cargo-bevoorradingsmissie van Japan naar het ruimtestation. Het kwam in december aan bij het laboratorium in de buurt met bijna 5 ton aan voorraden, waaronder voedsel, water, wetenschappelijk materiaal, reserveonderdelen en kerstcadeaus voor de bemanningsleden. Het bracht ook nieuwe lithium-ionbatterijen mee voor een belangrijke stroomupgrade die twee ruimtewandelingen en wekenlang robotarbeid in beslag nam.

Nadat ze zeven weken lang aan de Harmony-module van het ruimtestation waren gekoppeld, werd het schip met losse schroeven weggestuurd om uiteindelijk in de aardse atmosfeer te verbranden, samen met een paar tonnen afval die de bemanning in zich had gestopt. Zes oude nikkel-waterstofbatterijen waren ook aan boord voor verwijdering. [Japan's Robotic Space Cargo Ship Fleet in foto's]

Het vrachtschip vertrok om 10:46 uur EST (1546 GMT). Hoewel het loskoppelen ongeveer 16 minuten vertraging opliep, meldde de NASA dat alles "nominaal" was of naar behoren functioneerde.

Commandant Shane Kimbrough van NASA en boordwerktuigkundige Thomas Pesquet van het Europees Ruimtevaartagentschap bemande de bedieningselementen vanuit de observatiepost van het ruimtestation Cupola - een kamer met 's werelds grootste ruimtevenster en een ongelooflijk uitzicht op de aarde. De Cupola doet dienst als controlekamer voor een 17,6 meter lange robotarm genaamd Canadarm2, die door Kimbrough en Pesquet handmatig werd bediend om HTV-6 te verzenden.

Voordat HTV-6 deorbits en brandwonden oploopt in de atmosfeer, zal het een week lang het Japanse Kounotori Integrated Tether Experiment (KITE) doorbrengen, een nieuwe technologie die op een dag zou kunnen helpen om gevaarlijke ruimteafval uit de baan van de aarde te elimineren.

HTV-6 zal een 700 meter lange (2.296 voet) elektrodynamische kabel loslaten die ontworpen is om op stukjes baanvuil te kleven en ze naar de atmosfeer van de aarde te slepen om verbrand te worden. Tijdens deze taak houdt het ruimtevaartuig een veilige afstand tot het ruimtestation door rond de aarde te cirkelen, ongeveer 19 kilometer onder het ruimtestation en 37 kilometer verder.

Op 4 februari zal het ruimtevaartuig een veilige en gecontroleerde deorbit uitvoeren voordat het zijn vurige ondergang tegemoet gaat in de atmosfeer boven de Stille Oceaan.