Tennisster en astronaut helpen om nieuwe Sally Ride-postzegel te wijden

Een oud sterrenstelsel dat vlak na de geboorte van het universum werd gevormd, is door telescopen op aarde en in de ruimte gefotografeerd en is de helderste melkweg die ooit op zulke verre afstanden is gezien, zeggen astronomen.

Het klodderachtige sterrenstelsel, GN-108036 genaamd, is ongeveer 12,9 miljard lichtjaar verwijderd en verschijnt aangezien het slechts 750 miljoen jaar na het ontstaan ​​van het universum bestond. Het universum is ter vergelijking ongeveer 13,7 miljard jaar oud.

Maar de enorme afstand tot de melkweg is niet het enige dat wetenschappers intrigeert. Het sterrenstelsel creëert ook sterren in een razend tempo, waardoor het een zeldzame kosmische vondst wordt. Ambtenaren van de NASA beschreef de melkweg als stralend vanuit het "aanbreken van de tijd", met stervorming binnen in een "schokkend hoge snelheid".

Een foto van het zeldzame melkwegstelsel vrijgegeven door NASA toont het object als een rode klodder omgeven door andere heldere melkwegstelsels.

"De ontdekking is verrassend omdat vorige onderzoeken sterrenstelsels zo helder in de geschiedenis van het universum niet zo helder hadden gevonden", zei Mark Dickinson van het National Optical Astronomy Observatory in Tucson, Ariz., In een verklaring die de vondst aankondigde op woensdag (dec. 21). "Misschien waren die onderzoeken gewoon te klein om sterrenstelsels als GN-108036 te vinden, het is misschien een speciaal, zeldzaam object dat we toevallig tijdens een extreme uitbarsting van stervorming hebben gevangen."

Een internationaal team van astronomen ontdekte Galaxy GN-108036. Het werd aanvankelijk gespot door de Subaru-telescoop van Japan boven op de vulkaan Mauna Kea op Hawaï, en de ultra-verre afstand werd bevestigd met behulp van het Keck-observatorium, ook op Mauna Kea. NASA's Hubble-ruimtetelescoop en infrarood Spitzer Space Telescope werden vervolgens gebruikt om betere beelden van de melkweg te maken. Het onderzoek is gedetailleerd in het Astrophysics Journal.

"We hebben onze resultaten bij drie verschillende gelegenheden over twee jaar gecontroleerd en telkens de vorige meting bevestigd", zei studieleider Yoshiaki Ono van de Universiteit van Tokio.

Sterrenstelsels die zich vormden binnen de eerste honderden miljoenen jaren na de oerknal waren veel kleiner dan die astronomen in latere perioden zien, omdat ze nog niet het grootste deel van hun omvang hadden opgebouwd. Dus het zien van een sterrenstelsel als GN-108036, dat klein maar uitzonderlijk helder is en vol zit met stervorming, kwam als een schok. [Het universum tot nu in 10 eenvoudige stappen]

"We hadden nog nooit zo'n krachtig stervormend sterrenstelsel gezien op een vergelijkbare afstand tot de ontdekking van GN-108036," zei Ono.

Astronomen meten de afstand tot objecten in de ruimte door te meten hoeveel hun licht is uitgerekt in de richting van het rode uiteinde van het lichtspectrum, een factor die bekend staat als 'roodverschuiving'. Hoe groter de roodverschuiving van een voorwerp, hoe ouder en verder weg het is, legden NASA-functionarissen uit.

GN-108036 heeft een duizelingwekkende roodverschuiving van 7.2, een van de weinige objecten bekend met een roodverschuiving groter dan 7. Slechts twee andere objecten zijn bevestigd dat ze ouder en verder verwijderd zijn dan GN-108036, aldus NASA-functionarissen.

Het opnieuw ontdekte sterrenstelsel is zo oud dat het en anderen zoals het misschien een rol hebben gespeeld in de overgang van de zogenaamde 'donkere eeuwen' van het universum - een periode voordat de eerste sterren zich vormden toen een dikke waterstofmist de kosmos binnendrong - in het universum dat we vandaag zien.

"Dit was daarom waarschijnlijk een voorouder van massieve en geëvolueerde sterrenstelsels die we vandaag zien", zegt Bahram Mobasher, een teamlid van de Universiteit van Californië, Riverside.

U kunt ProfoundSpace.org Managing Editor Tariq Malik volgen op Twitter @tariqjmalik. Volg ProfoundSpace.org voor het laatste nieuws over ruimtewetenschap en -onderzoek op Twitter @Spacedotcom en op Facebook.