Orion schijnt over groene mosterdvelden in India

Slechts vijf weken na het naar huis stralen van beelden van een gigantische ruimte-ravioli, heeft NASA's Saturnus-baanende Cassini-ruimtevaartuig ons een "UFO" laten zien.

Ja soort van. Op dinsdag (12 april) brak Cassini de allerbeste foto's van de bizarre maanatlas van Saturnus, waarvan de gebochelde midden- en brede equatoriale bergrug eruit ziet als een vliegende schotel. (De "ravioli" -maan, trouwens, is de Saturn-satellietpan, hoewel sommige mensen denken dat het meer op een empanada lijkt.)

Cassini nam de nieuwe foto's tijdens een flyby die de sonde binnen slechts 7.000 mijl (11.000 kilometer) van de Atlas bracht op het dichtst bij benadering. [In foto's: verbluffende kleurenkaarten van de manen van Saturnus]

"Deze beelden zijn het dichtst ooit genomen van Atlas en zullen helpen om zijn vorm en geologie te karakteriseren," NASA-functionarissen schreven in een beschrijving van de afbeeldingen donderdag (14 april). "Atlas (19 mijl of 30 kilometer doorsnede) draait om Saturnus net buiten de A-ring - de buitenste van de heldere hoofdrouten van de planeet."

Tijdens zijn bijna 13 jaar in het Saturnus systeem, heeft Cassini onthuld hoe raar, prachtig en gevarieerd de omgeving van de geringde planeet van 60 manen is. De sonde heeft bijvoorbeeld verbazingwekkende beelden vastgelegd van Iapetus, dat eruitziet als een walnoot, en Mimas, dat een dode letter is voor de Death Star uit de "Star Wars" -films.

En Cassini ontdekte geisers van waterijs, organische verbindingen en andere materialen die uit de zuidpool van de sferische satelliet Enceladus blazen. Wetenschappers hebben sindsdien geconcludeerd dat dit spul afkomstig is van een enorme, potentieel bewoonbare oceaan van vloeibaar water begraven onder de ijzige schaal van de maan. (Donderdag hebben onderzoekers aangekondigd dat deze oceaan voldoende chemische energie lijkt te bevatten om het leven te ondersteunen.)

De Cassini-Huygens-missie van $ 3,2 miljard - een gezamenlijke inspanning van NASA, het Europees Ruimtevaartagentschap en het Italiaanse Ruimtevaartagentschap - werd gelanceerd in oktober 1997 en arriveerde in juli 2004 in Saturnus. (Huygens was een landingsvlieger met een piggyback die op het oppervlak van de enorme Saturnusmaan Titan in januari 2005.)

Maar het werk van de Cassini-orbiter is bijna klaar. Later deze maand zal de sonde, die weinig brandstof heeft, beginnen aan de "grote finale" fase van zijn missie - een reeks van 22 banen die het tussen de wolkentoppen van Saturnus en de rand van de binnenste ring zullen brengen.

Dan, op 15 september, zal Cassini zich in de dikke atmosfeer van de planeet storten tijdens een doodduik die is ontworpen om ervoor te zorgen dat het ruimtevaartuig Enceladus of Titan (die beide in staat kunnen zijn om het leven te ondersteunen) niet besmet met microben van de aarde.