Blue Origin tekent de derde klant voor New Glenn

Een vreemde groene komeet die eerder dit jaar boven de aarde zoomde, is in tegenstelling tot alle andere komeet die tot nu toe is waargenomen, volgens nieuw NASA-onderzoek.

De komeet, officieel bekend als 45P / Honda-Mrkos-Pajdusakova, behoort tot de Jupiter-familie van kometen, die elke vijf tot zeven jaar naar het binnenste zonnestelsel reizen. Tijdens de meest recente flyby in februari passeerde komeet 45P slechts 7,4 miljoen mijl van de aarde.

Met de Infrared Telescope Facility (IRTF) van de NASA in Hawai'I bestudeerden onderzoekers het ijskoude lichaam van dichtbij. De observatie onthulde belangrijke details over de inheemse ijsjes in Jupiter-familie-kometen, die relatief dicht bij de zon liggen, maar minder goed worden begrepen dan de kometen met een lange periode die afkomstig zijn van de verre Oort-wolk aan de rand van het zonnestelsel, volgens op een verklaring van NASA.

"Dit onderzoek is baanbrekend", zegt Faith Vilas, directeur van het zonne- en planetaire onderzoeksprogramma van de National Science Foundation, die de studie ondersteunde, aldus de verklaring. "Dit verruimt onze kennis van de mix van moleculaire soorten die naast elkaar bestaan ​​in de kernen van Joviaanse kometen en de verschillen die er bestaan ​​na vele reizen rond de zon."

Terwijl Comet 45P voorbij vloog, maten de onderzoekers de niveaus van negen gassen, waaronder water, koolmonoxide en methaan, die volgens de verklaring werden vrijgegeven uit de ijzige kern in de dunne atmosfeer van de komeet, bekend als de coma.

"Verschillende van deze gassen leveren bouwstenen voor aminozuren, suikers en andere biologisch relevante moleculen", aldus NASA-functionarissen in de verklaring. "Van bijzonder belang waren koolmonoxide en methaan, die zo moeilijk te detecteren zijn in Jupiter-familie kometen dat ze slechts een paar keer eerder zijn bestudeerd."

De gassen die vrijkomen uit de komeet zijn afkomstig van ijs, steen en stof. Door de samenstelling van deze materialen te begrijpen, kunnen onderzoekers meer leren over hoe de komeet zich volgens de verklaring heeft gevormd en ontwikkeld.

"Kometen bewaren een record van omstandigheden van het vroege zonnestelsel, maar astronomen denken dat sommige kometen die geschiedenis vollediger kunnen bewaren dan andere," Michael DiSanti, een astronoom bij NASA's Goddard Space Flight Center in Greenbelt, Maryland, en hoofdauteur van de studie , zei in de verklaring.

Kometen zijn puin dat overblijft nadat het zonnestelsel 4,6 miljard jaar geleden werd gevormd. Laten we eens kijken wat u weet over deze oude en ongrijpbare hemelse zwervers.

De IRTF kan de chemische vingerafdrukken van inheemse ices in de coma onderscheiden met zijn iSHELL-spectrograaf met hoge resolutie, waarmee onderzoekers ook veel kometen kunnen waarnemen die anders te licht zijn, aldus de onderzoekers.

De IRTF-waarnemingen werden begin januari 2017 verzameld, kort nadat 45P de zon het dichtst benaderde. De onderzoekers vergeleken niveaus van de inheemse ijs aan de zonovergoten kant van de komeet naar de schaduwzijde, met kleine hoeveelheden bevroren koolmonoxide, maar een ongewone hoeveelheid methaan.

"Op zich zou dit niet zo verrassend zijn, omdat koolmonoxide gemakkelijk de ruimte in kan wanneer de zon een komeet verwarmt," zeiden functionarissen in de verklaring. "Maar methaan ontsnapt bijna net zo snel, dus een object zonder koolmonoxide zou weinig methaan moeten hebben. 45P is echter rijk aan methaan en is een van de zeldzame kometen die meer methaan bevat dan koolmonoxide-ijs."

Een mogelijke verklaring zou kunnen zijn dat het methaan gevangen zit in ander ijs en als gevolg daarvan niet gemakkelijk wordt vrijgegeven uit de komeet. De onderzoekers vonden echter ook "grotere dan gemiddelde" hoeveelheden bevroren methanol, wat suggereert dat het koolmonoxide op een bepaald punt in het verleden van de komeet met waterstof heeft gereageerd om methanol te vormen.

"Komeetgeleerden zijn als archeologen, die oude monsters bestuderen om het verleden te begrijpen", zei co-auteur Boncho Bonev, een astronoom aan de Amerikaanse universiteit. "We willen kometen onderscheiden zoals ze zijn ontstaan ​​uit de verwerking die ze mogelijk hebben ervaren, zoals het scheiden van historische overblijfselen van latere besmetting."

Hun bevindingen werden 21 november gepubliceerd in het Astronomical Journal.