Hoe 'elektrische microben' stroom (en meer) kunnen genereren voor ruimtemissies (video)

De vuile sneeuwballen die bekend staan ​​als kometen zijn tenslotte de bronnen van het water van de aarde, zeggen wetenschappers.

Water is essentieel voor het leven op aarde - het leven wordt vrijwel overal gevonden waar water op onze planeet is. Onderzoekers hebben decennia lang gediscussieerd over waar het water van de aarde en andere belangrijke ingrediënten van het leven vandaan komen.

Eerdere studies hadden gesuggereerd dat de vroege aarde droog was, geen water en andere zogenaamde vluchtige materialen had.

Nu is aarde-achtig water ontdekt in de kleine excentrieke komeet Hartley 2, die de Deep Impact / EPOXI-ruimtevaartuigen in november2010 voorbij vloog. Deze komeet is ontstaan ​​in de schijfvormige Kuipergordel, een deel van het zonnestelsel buiten de baan van Neptunus, wat suggereert dat dit uiteindelijk is waar veel water van de aarde vandaan kwam. [Foto's: Comet Hartley 2 van dichtbij]

"Toen de aarde zich vormde, was het zo heet dat de meeste vluchtelingen naar de ruimte ontsnapten, dus toen de aarde afgekoeld was, was het droog", zegt hoofdonderzoeker Paul Hartogh, een planetaire wetenschapper aan het Max Planck Instituut voor onderzoek van het zonnestelsel in Katlenburg-Lindau , Duitsland. "Water en andere vluchtige stoffen moeten in een later stadium zijn afgeleverd."

Grondwater van kometen?

Kometen zijn natuurlijke kandidaten voor de oorspronkelijke bronnen van de zeeën van de wereld, geladen met ijs zoals ze vaak zijn. Echter, computermodellen van hoe het zonnestelsel gevormd is, hebben gesuggereerd dat asteroïden feitelijk de bron waren van de meeste oceanen van de planeet, met kometen die niet meer dan 10 procent van het aardwater afleveren.

Om de oorspronkelijke bronnen van de oceanen van de aarde te identificeren, vergeleken wetenschappers isotopen van de waterstof in het water van de planeet met isotopen van waterstof die te zien zijn in buitenaardse lichamen zoals kometen. Alle isotopen van een element hebben hetzelfde aantal protonen, maar elk heeft een ander aantal neutronen - regulier waterstof heeft bijvoorbeeld geen neutronen, terwijl de waterstofisotoop bekend als deuterium één neutron heeft.

Wetenschappers gebruikten het Herschel Space Observatory van het Europees Ruimtevaartagentschap om de verhouding tussen deuterium en gewone waterstof in de komeet Hartley 2 te observeren. In het aardwater worden per 10 miljoen gewone waterstofatomen ongeveer 1.558 deuteriumatomen waargenomen.

Kometen, ijzige waterdragers

Eerdere metingen van zes kometen uit de reusachtige bolvormige Oortwolk voorbij de Kuipergordel zagen daar ongeveer 2.960 deuteriumatomen per 10 miljoen regelmatige waterstofatomen, wat had gesuggereerd dat ze niet de bron van het aardwater waren.

Eerdere studies van meteorieten bekend als koolstofhoudende chondrieten afkomstig van asteroïden hadden water meer zoals dat op aarde wordt gezien, met ongeveer 1400 deuteriumatomen per 10 miljoen gewone waterstofatomen.

Nu vinden onderzoekers dat water dat wordt gezien in Comet Hartley 2 heel dicht bij de aarde ligt, met ongeveer 1.610 deuteriumatomen per 10 miljoen regelmatige waterstofatomen.

"Met onze ontdekking kan het zijn dat meer dan 10 procent en misschien al het water op aarde mogelijk afkomstig is van kometen," vertelde Hartogh aan ProfoundSpace.org.

Het kan zijn dat alle lichamen in het innerlijke zonnestelsel hun water uit deze kometen halen. Bemonstering van een groter aantal kometen voor hun deuterium-waterstof verhoudingen zou licht kunnen werpen op de zaak, zei Hartogh.

De wetenschappers hebben hun bevindingen online op 5 oktober gepubliceerd in het tijdschrift Nature.