'The Last Jedi' Director to Helm Helmet New New 'Star Wars' Trilogy

Astronomen kunnen nu voorspellen wanneer een bepaald type ster een krachtige uitbarsting zal loslaten.

De explosies vinden plaats op een neutronenster, een overblijfsel van een gigantische ster van een grote stad die lang geleden in een supernova explodeerde en ineen stortte in een hyperdense-sintel. Het sifon nu materiaal van een metgezelster terwijl de twee objecten om de 3,8 uur om elkaar draaien.

De neutronenster heeft een ongelooflijk sterke zwaartekracht, dus zuigt het wat gas op uit de atmosfeer van de metgezel. Het gas spiraalt op de neutronenster en bouwt zich langzaam op aan het oppervlak totdat het opwarmt tot een kritieke temperatuur. Plots ontbrandt het gas op een kleine plek op het oppervlak van de neutronenster een krachtige explosie en verspreidt de vlam zich snel rond de hele ster.

"We vonden een klok die langzamer en langzamer tikt, en wanneer het te veel vertraagt, boem! De bom explodeert", zei teamleider Diego Altamirano van de Universiteit van Amsterdam in Nederland.

De explosie verschijnt als een heldere flits van röntgenstralen.

De nieuwe studie werd uitgevoerd met de Rossi X-ray Timing Explorer (RXTE) -satelliet van NASA.

De neutronenster produceert ongeveer 7 tot 10 bursts per dag. Deze explosies geven meer energie in 100 seconden dan onze zon in een hele week uitstraalt. De energie is gelijk aan 100 waterstofbommen die gelijktijdig exploderen over elk post-stampformaat patch van het oppervlak van de stervende ster.

Wetenschappers hebben duizenden vergelijkbare uitbarstingen van ongeveer 80 verschillende neutronensterren waargenomen, volgens een verklaring van NASA vandaag. Maar tot nu toe hadden ze geen manier om te voorspellen wanneer ze zouden plaatsvinden.

Naarmate het gas zich geleidelijk opbouwt op het oppervlak van de neutronenster, slaan de atomen waaruit het gas bestaat samen om zwaardere atomen te vormen in een proces dat fusie wordt genoemd. Soms vindt de fusie plaats op een stabiele en bijna perfect repeterende manier, en produceert een bijna regulier röntgensignaal dat bekend staat als een quasi-periodieke oscillatie (of kortweg QPO). Zie de QPO als een klok die vrijwel perfect aansluit.

Wetenschappers verwachten dat de QPO-klok ongeveer eens in de twee minuten (120 seconden) moet aanvinken. Dit is wat Altamirano? S team ontdekte toen de astronomen het systeem met RXTE observeerden. Maar het team ontdekte ook dat de QPO-klok langzamer en langzamer tikt als het gas zich opbouwt op het oppervlak. Wanneer het elke 125 seconden vertraagt ​​naar één cyclus, laat de neutronenster een krachtige explosie los.

"We kunnen voorspellen wanneer deze explosies plaatsvinden," zei Altamirano.

Dit dubbele sterrensysteem wordt 4U 1636-53 genoemd en bevindt zich op ongeveer 20.000 lichtjaar afstand. Dat betekent natuurlijk dat de "voorspellingen" betrekking hebben op explosies die zich feitelijk 20.000 jaar geleden hebben voorgedaan; het licht komt net aan.

"Het is een spannende ontdekking", voegt Tod Strohmayer van NASA? S Goddard Space Flight Center in Greenbelt toe, Md. Strohmayer is een expert in neutronensterren die niet bij dit onderzoek betrokken waren. Hij merkt op dat het tikken van de QPO-klok afhangt van de grootte en het gewicht van de neutronenster.

"Het geeft ons een nieuwe tool om deze fascinerende objecten te bestuderen," zei Altamirano.

  • Video: Explosion on Cue
  • De vreemdste dingen in de ruimte
  • Video: Aan de slag in de sterrenkunde