2011 was het jaar van de rusteloze zon

Ingenieurs met het commerciële ruimtevaartbedrijf SpaceX werken aan een oplossing voor een thrusterprobleem op de robotachtige Dragon-ruimtecapsule die kort na de lancering van het ruimtevaartuig naar het internationale ruimtestation vandaag (1 maart) is opgedoken.

Hoewel SpaceX voldoende vooruitgang boekte op het punt van de stuwraketten om de stap te nemen om Dragon's zonnepanelen in te zetten, blijft de vraag of het ruimtevaartuig het ruimtestation nog steeds kan bereiken zoals gepland.

SpaceX's Dragon ruimtecapsule gelanceerd in de baan bovenop de Falcon 9-raket van het bedrijf om 10:10 uur ET (1510 GMT) van Cape Canaveral Air Force Station in Florida op een missie om lading te leveren voor NASA aan het ruimtestation. De lancering leek soepel te verlopen, waarbij de onbemande capsule kort daarna een baan bereikte.

Maar eenmaal in een baan om de aarde, draaide het Draco thruster-systeem van de Dragon-capsule niet zoals gepland. De capsule is uitgerust met 18 van de Draco-raketten van SpaceX, die stikstoftetroxide en monomethylhydrazine gebruiken om het ruimtevaartuig in een baan om de aarde te manoeuvreren.

"Probleem met Dragon Thruster-pods", schreef SpaceX-oprichter Elon Musk op Twitter. "Systeem blokkeert drie van de vier in initialisatie. About to command inhibit override."

Gezien het thruster-probleem, hielden SpaceX-ingenieurs in eerste instantie de leiding over Dragon om zijn zonnepanelen in te zetten, die energie van de zon verzamelen om het voertuig van stroom te voorzien. De zonnepanelen zijn inmiddels ingezet. [Foto's: de Derde Dragon-lancering van SpaceX naar het ruimtestation]

"Er is een thruster-pod waarvan twee de voorkeur hebben om de volgende stap te nemen, namelijk het inzetten van de zonnepanelen", aldus SpaceX-functionarissen in een verklaring. "We werken eraan om de andere twee op te halen om de volgende reeks brandwonden te plannen om naar het station te komen."

Rond 11:50 uur EST (1650 GMT) hadden SpaceX-ingenieurs voldoende vooruitgang geboekt om de zonnepanelen van de Dragon-capsule in te zetten.

"De implementatie van zonne-energiesystemen is gelukt", schreef Musk in een Twitter-bericht, nadat hij had opgemerkt dat "Thruster pod 3 tankdruk trending positief is."

NASA heeft een contract van $ 1,6 miljard met SpaceX om 12 vrachtmissies naar het ruimtestation te vliegen als onderdeel van zijn Commercial Resupply Services-programma. Deze missie is de tweede vrachtvlucht onder dat contract en zal naar verwachting zes astronauten leveren die op het ruimtestation wonen.

De robotachtige capsule draagt ​​1.200 kilo voedsel, wetenschappelijke experimenten en benodigdheden voor het station. Het is de bedoeling dat je er ongeveer drie weken doorbrengt, voordat je terugkeert naar de aarde om te spetteren in de Stille Oceaan.

De vlucht is gepland om Dragon's derde te zijn om het ronddraaiende laboratorium te bezoeken, na een testvlucht in mei 2012 en de eerste leveringsbezorgmissie in oktober.

Ambtenaren van het Mission Control Center van NASA in Houston staan ​​klaar om het probleem op te lossen.

"Ze zullen klaar staan ​​om alles te doen wat nodig is om het SpaceX-team te helpen terwijl ze door het probleem heen werken dat is ontwikkeld", zei NASA-commentator Pat Ryan op NASA TV.

Ambtenaren hopen nog steeds dat het probleem kan worden opgelost en de Dragon het ruimtestation kan bereiken zoals gepland. Een stap in de richting van dat doel kan zijn om de volgorde van de thruster-brandwonden te herschikken die Dragon moet maken om aan de buitenpost te komen.

"Op dit punt is het begrip dat het een mogelijkheid is dat een deel van de reactie op het probleem een ​​herrangschikking zou kunnen zijn van de geplande gebrande sequentie," zei Ryan. "Dat zou het rendez-vous beïnvloeden."

De Dragon is momenteel gepland om aan te meren bij het ruimtestation zaterdag (2 maart) om 15.30 uur ET (830 GMT). Dat schema zal naar verwachting niet veranderen, aldus NASA-functionarissen.