Mock Mars Crew komt tevoorschijn uit Dome in Hawaii na 8 maanden isolement

Meer dan 40 jaar geleden heeft een NASA-missie misschien per ongeluk vernietigd wat de eerste ontdekking van organische moleculen op Mars zou zijn geweest, volgens een rapport van New Scientist.

Onlangs veroorzaakte NASA nogal opschudding toen het aankondigde dat de Curiosity Rover organische moleculen - die het leven zoals we het kennen - op Mars ontdekt. Dit volgde op de eerste bevestiging van organische moleculen op Mars in 2014. Maar omdat kleine, koolstofrijke meteorieten zo vaak de Rode Planeet pellen, hebben wetenschappers decennia vermoed dat organische stoffen op Mars voorkomen. Maar onderzoekers waren verbluft in 1976, toen NASA twee Viking-landers naar Mars stuurde om voor de eerste keer naar organische stoffen te zoeken en er absoluut geen vond.

Wetenschappers wisten niet wat ze van de Viking-bevindingen moesten maken - hoe kon er geen organische stof op Mars zijn? "Het was gewoon compleet onverwacht en inconsistent met wat we wisten", vertelde Chris McKay, een planetaire wetenschapper bij NASA's Ames Research Center, aan New Scientist. [Viking 1: de historische eerste Mars-landing in afbeeldingen]

Een mogelijke verklaring ontstond toen NASA's Phoenix-lander in 2008 perchloraat op Mars ontdekte. Dit is een zout dat wordt gebruikt om vuurwerk op aarde te maken; het wordt zeer explosief bij hoge temperaturen. En terwijl het oppervlak van Mars niet te warm is, moest het belangrijkste instrument aan boord van de Viking-landers, de gaschromatograaf-massaspectrometer (GCMS), de Mars bodemmonsters verwarmen om organische moleculen te vinden. En omdat perchloraat in de grond zit, zou het instrument tijdens dit proces alle organische stoffen in de monsters hebben verbrand.

De ontdekking van perchloraat herstelde de overtuigingen van wetenschappers dat de Viking-landers organische stoffen op Mars hadden kunnen vinden. "Je krijgt nieuw inzicht en je realiseert je dat alles wat je dacht verkeerd was," zei McKay.

Het vinden van perchloraat leverde echter geen concreet bewijs op dat de Viking-landers organische moleculen vonden en per ongeluk vernietigden, dus ging het onderzoek verder.

De verscheidenheid aan organische moleculen die Curiosity onlangs ontdekte op de rode planeet omvatte chloorbenzeen. Deze molecule wordt gemaakt wanneer koolstofmoleculen verbranden met perchloraat, dus wetenschappers vermoeden dat het kan zijn gemaakt toen de bodemmonsters werden verbrand, volgens New Scientist.

Onderzoekers werden geïnspireerd door dit indirecte bewijs om een ​​beetje dieper te graven en meer bewijs te vinden dat de Viking-landers organische stoffen konden vinden en vernietigen. In een nieuw onderzoek, gepubliceerd in juni in het Journal of Geophysical Research: Planets, Melissa Guzman van het LATMOS onderzoekscentrum in Frankrijk, hebben McKay en een handvol medewerkers de gegevens van de Viking-lander opnieuw bekeken om te zien of er iets is gemist.

Dit team ontdekte dat de Viking-landers ook chloorbenzeen ontdekten, waarvan de onderzoekers zeiden dat ze konden zijn gevormd door verbranding van organisch materiaal in de grondmonsters.

Toch is dit niet het bewijs dat de Viking-landers organische moleculen hebben gevonden en ze vervolgens per ongeluk hebben verbrand, aldus de onderzoekers aan New Scientist. Zelfs de wetenschappers die dit onderzoek hebben voltooid, zijn verdeeld.

Guzman zei dat ze nog steeds niet helemaal overtuigd is dat het chloorbenzeen dat ze ontdekten, werd gevormd toen organische stoffen in Marsachtige grond werden verbrand. Ze zei dat het molecuul van de aarde kon komen aan boord van NASA-apparatuur.

Maar ondanks deze scepsis zijn anderen overtuigd; "Dit document bezegelt echt de deal," vertelde Daniel Glavin, een astrobioloog bij NASA's Goddard Space Flight Center die niet betrokken was bij de studie, aan New Scientist.