Zie de voorjaarssneeuwstorm boven het noordoostelijke deel van de VS in deze satellietbeelden

LAUREL, MD - De toegang tot het debat over Pluto's planeetstatus zei alles: met techno-muziek schetterend op de achtergrond liepen de twee debaters en een moderator het auditorium binnen, camera's flitsten en het publiek klapte.

Een debater, Neil deGrasse Tyson, deed de boksingang & agrave la Rocky. Zo heet is de match-up tussen Pluto als een planeet en Pluto als een plutoïde.

Tyson, directeur van het Hayden Planetarium van het American Museum of Natural History in New York, ondersteunt de degradatie van Pluto. In de andere hoek is Mark Sykes, directeur van het Planetaire Wetenschapsinstituut in Tuscon, Ariz, het niet eens met de recente uitspraak die in wezen Pluto uit de line-up van de planeet heeft opgestart.

Het debat over de vraag of Pluto als een planeet moet worden beschouwd, maakt deel uit van de conferentie 'The Great Planet Debate: Science as Process' hier aan het Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory (APL) dat tot en met zaterdag loopt.

Voordat het idee-gooien begon, debatteer moderator Ira Flatow van National Public Radio's Science Fridaen gooide zijn eigen regel uit: "Geen bederf van items of raketten van welke aard dan ook in het podium," zei Flatow met een grijns.

In feite was het debat gevuld met veel applaus, gelach en een paar hatelijke opmerkingen, maar meestal was het een vriendschappelijke worsteling. In feite hebben noch Tyson noch Sykes duidelijk hun specifieke posities op Pluto en de definitie van een planeet bepaald.

Hoeveel planeten?

Over het algemeen moeten volgens Tyson astronomen een volledig nieuw lexicon verzinnen om planeten en planeetachtige objecten bij elkaar te groeperen. Hij zei ook dat Pluto niet is zoals de andere acht grote planeten in het zonnestelsel en dat het in plaats daarvan in de Kuipergordel past, een enorm gebied van objecten buiten de baan van Neptunus.

'En ik ben er zeker van dat Pluto daar gelukkiger is,' zei Tyson.

Sykes zei dat als een niet-stellair object groot genoeg is om rond te zijn en het een ster draait, het een planeet zou moeten zijn. Volgens deze definitie zou het zonnestelsel 13 planeten hebben, hoewel er meer in de toekomst te vinden is buiten de baan van Pluto. Naast Pluto en de andere acht grote planeten, zouden deze ook Ceres, Pluto's maan Charon, Eris en recent ontdekte Makemake omvatten.

In antwoord op Sykes die al deze objecten "planeten" wilde noemen, antwoordde Tyson: "Je hebt dat woord nodig, ik bedoel, definieer het zoals je wilt en dan herken je hoe nutteloos het is en vind dan een andere term om voorwerpen van zoals te groeperen eigenschappen die nuttig zijn voor planetaire wetenschappers, "zei Tyson.

Tyson wil liever geen planeten tellen en in plaats daarvan objecten groeperen die vergelijkbare eigenschappen hebben, zelfs als dat betekent dat je handvol en planeten hebt.

Pluto verhaal

Het debat markeert een ander hoofdstuk in de Pluto-sage, die begon toen Pluto in 1930 werd ontdekt, omdat dit object een vreemd soort was vergeleken met zijn zonnestelsel-vrienden in zijn excentrieke baan, kleine omvang en lage massa (het is minder zwaar dan de maan van de aarde) .

Sommigen beweerden toen dat Pluto niet paste in de rest van de planeten van het zonnestelsel. De plot verdikte in 2004 met de ontdekking van Sedna, een object ongeveer driekwart van de grootte van Pluto en ongeveer drie keer zo ver van de zon. Als Pluto de planeet past, dan zou Sedna dat ook doen.

Caltech's Mike Brown voegde een nieuwe draai aan het verhaal in 2005 toen hij de ontdekking van 2003 UB313 aankondigde, een hoopvolle tiende planeet in ons zonnestelsel. Het object was rond, draaide om de zon en de kicker - het bleek groter te zijn dan onze toen negende planeet, Pluto. In 2006 werd UB313 officieel Eris genoemd.

"De controverse rond Pluto kwam er toen Eris opkwam, omdat je de boel niet kon laten zoals ze waren," zei Jack Lissauer van NASA Ames Research Centre in Californië. "Je moest echt dingen verdraaien om te zeggen dat Pluto een planeet was en Eris niet, de dingen kwamen echt tot een hoogtepunt."

Sindsdien heeft de Internationale Astronomische Unie (IAU) Pluto een "dwergplaneet" en vervolgens een "plutoïde" genoemd. Veel wetenschappers van de planeet waren ontevreden over het IAU-besluit van 2006, waarvan zij zeiden dat het om een ​​stemming van slechts 424 astronomen ging van zo'n 10.000 professionele astronomen en vele andere planetaire wetenschappers over de hele wereld.

"Het samenkomen van een groep grijsbaardjes en het formuleren van een formele definitie is geen goed idee," vertelde David Morrison van NASA Ames. ProfoundSpace.org, verwijzend naar de stem van de IAU in 2006.

Waanidee of debat?

Hal Weaver van het Applied Physics Laboratory van JHU, noemde het debat van deze week "een echte wetenschappelijke conferentie om alle kwesties te bespreken en te bespreken."

Maar Lissauer wees erop dat zelfs deze conferentie zijn gebreken vertoont. "Deze bijeenkomst is ook niet representatief voor planetaire wetenschappers, er is een zeer, zeer scheve verdeling", zei Lissauer tijdens een paneldiscussie.

Geen consensus werd bereikt donderdag.

Aan het einde van het debat blijft Pluto, voor zover het veel astronomen betreft, in een soort van niemandsland.

En het afsluiten van het debat, Sykes zei: "Ik krijg het gevoel Neil [Tyson] komt aan de rechterkant van het hek."

De reactie van Tyson: "De waan blijft voortduren."

  • Pluto's identiteitscrisis treft klaslokalen en boekwinkels
  • Nieuwe gids voor het zonnestelsel: het nieuwste jargon
  • Galerij: ons nieuwe zonnestelsel