Dwergplaneet is belangrijker dan Pluto

De dwergplaneet die astronomen effectief gedwongen heeft om Pluto van zijn planeten te ontdoen, is niet alleen groter dan de vorige negende planeet, maar ook veel massiever, vindt een nieuwe studie.

Michael Brown, een planetaire wetenschapper bij Caltech, en zijn afgestudeerde student Emily Schaller hebben vastgesteld dat Eris, in 2005 ontdekt door Brown en zijn team, ongeveer 27 procent zwaarder is dan Pluto.

De bevinding, gedetailleerd in het nummer van 15 juni van het tijdschrift Wetenschap, bevestigt ook dat Eris en Pluto soortgelijke composities hebben.

De maan bevat de sleutel

Eris omcirkelt de zon van ongeveer 9 miljard mijlen weg - ongeveer twee keer de afstand van Pluto op het verste punt in zijn baan. De ontdekking ervan was een van de vele factoren die sommige astronomen ertoe hebben gebracht een nieuwe definitie voor planethood te creëren op de bijeenkomst van de Internationale Astronomische Unie (IAU) in Praag in 2006. De regering verlaagde de planeetstand in ons zonnestelsel tot acht en verliet Pluto omgedoopt tot een "dwergplaneet".

Om de massa van Eris te bepalen, gebruikten de onderzoekers de Hubble Space Telescope en het Keck Observatory om de omloopsnelheid van de maan, Dysnomia, te berekenen. Volgens de Newtoniaanse fysica, hoe massiever een hemellichaam is, des te sneller de satelliet eromheen zal zipen.

"Dus door te kijken naar de tijd dat de maan nodig heeft om rond Eris te gaan, kunnen we de massa berekenen," zei Schaller.

Omdat Eris en Dysomnia zich meer dan 90 keer verder van de zon bevinden dan de aarde - in het Kuipergordelgebied van het zonnestelsel, lijken ze bij telescoopobservaties net iets meer dan lichtstokken. "Eris is iets groter dan een puntbron, maar nauwelijks," zei Schaller.

Dysnomia wordt verondersteld minder dan 100 mijl (150 km) breed te zijn en ongeveer 16 aardedagen te nemen om één reis rond Eris te maken.

Eris wordt verondersteld om een ā€‹ā€‹diameter van 1.490 tot 1.860 mijl (2.400 tot 3.000 km) te hebben. "Om dat in perspectief te plaatsen, als je alle asteroïden in de asteroïdengordel [tussen Mars en Jupiter] en vermenigvuldigd met vier nam, zouden ze gemakkelijk allemaal in Eris passen," vertelde Schaller.

Pluto heeft een diameter van ongeveer 1.430 mijl (2.300 km) breed.

Wetende dat eris massaal en groot was, konden de onderzoekers ook bevestigen dat de dichtheid van Eris vergelijkbaar is met die van Pluto, en dat het daarom waarschijnlijk bestaat uit voornamelijk ijs- en waterijs.

Geboren in controverse

Voorheen bekend als 2003 UB313, werd de dwergplaneet vorig jaar door sterrenkundigen Eris (uitgesproken als ee'-ris) opnieuw gekroond. De naam is passend: Eris is de Griekse godin van onenigheid en strijd, die jaloezie en afgunst opwekte bij de godinnen die leidden tot de Trojaanse oorlog. Toen Eris de dwergplaneet ontdekte, creëerde het furore bij astronomen die vorig jaar leidden tot de controversiële beslissing om Pluto te verlagen.

Terwijl sommige planetaire wetenschappers zich nog steeds tegen de beslissing verzetten op grond dat de nieuwe definitie van planeet niet specifiek genoeg is, denkt Schaller dat de IAU de juiste keuze heeft gemaakt. "Ik denk dat echt alleen de acht grote planeten zich onderscheiden als duidelijk verschillend van alle andere objecten," zei Schaller.

Schaller wijst op het voorbeeld van Ceres, een voormalige asteroïde wiens naamgevingsgeschiedenis lijkt op die van Pluto. Toen Ceres voor het eerst werd ontdekt in 1801, werd het geclassificeerd als een planeet vanwege de grote omvang (het is 530 mijl breed). Maar "zodra ze meer en meer asteroïden begonnen te ontdekken, werd het een beetje belachelijk", zei Schaller.

Net als Pluto, werd Ceres gedegradeerd tot de status van asteroïde toen wetenschappers zich realiseerden dat het slechts de eerste bekende was van een klasse van rotsachtige lichamen die zich voornamelijk bevonden tussen de banen van Mars en Jupiter. Vorig jaar stemde de IAU om Ceres opnieuw te classificeren als een dwergplaneet, en deze op te tillen tot dezelfde rijen als Pluto en Eris.

In het huidige debat rond Pluto, ziet Schaller de geschiedenis zich herhalen. "Pluto is ontdekt en er is al heel lang niets anders ontdekt", zei ze. "Maar als het op dezelfde manier was gebeurd op de asteroïdengordel waar het volgende jaar veel meer objecten werden ontdekt, dan denk ik dat we deze discussie nu niet zouden hebben."

  • Video: Planet Hunter
  • Fotogalerij: het nieuwe zonnestelsel
  • Reaching for the Edge: New Horizons Spacecraft gebonden voor Pluto