Art Project naar Beam Neil Armstrong's Heartbeat, Footprint Back to the Moon

De evolutie van de zonnewind komt uiteindelijk aan het licht, dankzij de nieuwe analyse van waarnemingen van NASA's Observatorium voor zonne-terrestrische relaties (STEREO).

Het dubbele ruimtevaartuig (bekend als STEREO-A en STEREO-B) bestudeerde de rand van de zon om te zien hoe de constante stroom van geladen deeltjes bekend als de zonnewind ontstaat. Omdat zonnestormen met deze deeltjes satellieten en stroomleidingen kunnen beschadigen, is het begrijpen van deze deeltjes van groot belang voor het verbeteren van de veiligheid op aarde, aldus NASA-functionarissen in een verklaring. Een nieuwe video legt de overgang van de deeltjes van de buitenatmosfeer van de zon naar zonnewind uit.

We kennen de zonnewind sinds de jaren 1950, maar de evolutie is moeilijk te achterhalen. Voor die tijd wisten wetenschappers dat de zon en zijn atmosfeer zijn gemaakt van plasma, wat geladen deeltjes zijn die zich scheiden bij extreem hoge temperaturen. [Hoe het magnetische veld van de zon werkt (Infographic)]

Deze positief en negatief geladen deeltjes stromen uit de corona (de buitenatmosfeer van de zon) en vullen het zonnestelsel, dat zich ver uitstrekt voorbij Pluto. De nieuwe analyse laat zien dat het plasma veranderingen ondergaat als het verder van de zon af beweegt.

"Naarmate je verder van de zon weggaat, daalt de magnetische veldsterkte sneller dan de druk van het materiaal," verklaarde Craig DeForest, hoofdauteur van het papier en een zonnefysicus bij het Southwest Research Institute in Colorado, in de verklaring. "Uiteindelijk begint het materiaal meer als een gas te werken, en minder als een magnetisch gestructureerd plasma."

Terwijl wetenschappers eerder hebben gedacht dat magnetische krachten dominant zijn aan de rand van de corona, is dit de eerste keer dat ze het daadwerkelijk hebben gezien. Het effect is erg moeilijk te vangen op de camera, omdat het plasma dun is en zonlicht verstrooit.

Om het effect waar te nemen, verwerkten wetenschappers de beelden om lichtbronnen te verwijderen die meer dan 100 keer helderder waren dan het plasma zelf. Voorbeelden van lichtbronnen zijn stof in het binnenste zonnestelsel, licht van de zon en sterren op de achtergrond.

STEREO's werk zal wetenschappers helpen de observaties van de Solar Probe Plus-missie van NASA beter te begrijpen, die naar verwachting in 2018 zal worden geïntroduceerd, aldus het agentschap. Solar Probe Plus zoomt in op de corona van de zon om nog meer informatie te krijgen over hoe de zonnewind wordt en verandert.

De nieuwe analyse van STEREO-gegevens is onlangs gepubliceerd in The Astrophysical Journal. De gegevens zijn verkregen in december 2008, toen beide ruimtevaartuigen volledig functioneerden. Bijna twee jaar geleden verloor STEREO-B de communicatie met de aarde tijdens een geplande reset. Controllers kwamen eind vorige maand weer in contact met het ruimtevaartuig en controleren of het ruimtevaartuig gezond is.