Nieuw Amerikaans militair ruimtevliegtuig Doelstellingen 2017 Lancering

Het commerciële ruimtevaartbedrijf Orbital Sciences zei vandaag (5 november) dat het onderzoek naar de explosie van zijn Antares-raket vorige week kijkt naar de eerste-trapmotoren van de booster, die oorspronkelijk in de jaren zestig door de Sovjet-Unie op het hoogtepunt van de ruimte race. In een gesprek met investeerders zei een vertegenwoordiger van Orbital Sciences dat het bedrijf de motoren waarschijnlijk met pensioen zal gaan, met het doel ze in 2016 te vervangen.

De Antares-raket van de Orbital Sciences Corporation explodeerde net na de lancering op 28 oktober en vernietigde het onbemande Cygnus-ruimtevaartuig van het bedrijf, dat duizenden euro's aanvoer voor het internationale ruimtestation droeg onder een contract van $ 1,9 miljard met de NASA. Niemand raakte gewond bij het ongeluk.

Nu lijkt het erop dat het ongeluk traceerbaar is naar de AJ26 eerste-fase motoren van Antares, aldus bedrijfsfunctionarissen. [Antares Rocket Explosion in afbeeldingen]

"Hoewel het nog steeds voorlopig is en onderhevig aan verandering, suggereert het huidige bewijs sterk dat een van de twee AJ26 hoofdmotoren die de eerste fase van Antares aandreven, ongeveer 15 seconden na de ontsteking faalde," zei Orbital president en CEO David Thompson vandaag tijdens een conference call. "Op dit moment zijn we van mening dat de mislukking waarschijnlijk is ontstaan ​​in, of rechtstreeks is beïnvloed door, de turbopompmachines van deze motor, maar ik wil benadrukken dat meer analyse nodig zal zijn om te bevestigen dat deze bevinding correct is."

Orbital is onlangs onder vuur komen te liggen door het gebruik van de AJ26-motoren. De onderdelen werden oorspronkelijk gebouwd voor de noodlottige N-1 maanraket van de Sovjet-Unie meer dan 40 jaar geleden, later later opgeknapt en hernoemd door het Amerikaanse bedrijf Aerojet (nu Aerojet-Rocketdyne).

In het licht van de recente explosie plant Orbital nu vliegen missies naar het ruimtestation met behulp van een ander soort raket en op weg naar de vervanging van de AJ26, zei Thompson.

Orbital Sciences was van plan de AJ26-motoren te vervangen door verschillende motoren voor de lancering tegen 2017, maar nu wordt verwacht dat de upgrade tegen 2016 zal plaatsvinden, aldus Thompson.

"We zullen waarschijnlijk stoppen met het gebruik van de AJ26-raketmotoren die zijn gebruikt op de eerste vijf Antares-lanceervoertuigen, tenzij en totdat die motoren overtuigend kunnen bewijzen dat ze vluchtig zijn," zei Thompson.

De opgewaardeerde Antares kon tegen 2016 weer vliegende missies naar het ruimtestation beginnen, voegde hij eraan toe.

Tussen nu en 2016 is Orbital echter nog steeds van plan om zich aan het NASA-contract te houden. In plaats van Antares te gebruiken om het robotachtige Cygnus-ruimtevaartuig te lanceren, is het in Virginia gevestigde bedrijf van plan ruimte te kopen op andere raketten.

"Door gebruik te maken van de flexibiliteit van het ruimtevaartuig, zullen we in 2015 en mogelijk begin 2016 een of twee niet-Antares-lanceringsvoertuigen aanschaffen voor Cygnus-vluchten en deze combineren met verschillende geüpgradede Antares raketlanceringen van extra Cygnus-ruimtevaartuigen in 2016 om alle resterende CRS te leveren [Commercial Resupply Services] cargo, "zei Thompson.

Op dit moment spreken vertegenwoordigers van Orbital Sciences met drie aanbieders van lanceringen die Cygnus-ruimtevaartuigen kunnen leveren aan het ruimtestation.

Twee van de raketbedrijven zijn gevestigd in de Verenigde Staten, terwijl de andere is gevestigd in Europa, zei Thompson. Hoewel hij de namen van de lanceringsaanbieders niet bekendmaakte, zei Thompson dat de bedrijven wel in staat zijn om in sommige Cygnus-lanceringen te passen in 2015 en 2016.

Orbital was oorspronkelijk van plan om de rest van de lading naar het station te brengen in vijf Antares-lanceringen, maar nu probeert het bedrijf de rest van de vracht die onder het contract valt naar het station te vliegen in vier lanceringen, zei Thompson.

"Door de lading van vijf eerder geplande CRS-missies te consolideren in vier meer capabele missies, zijn we van mening dat we een vergelijkbaar of, misschien zelfs een iets beter leveringsschema kunnen handhaven dan we waren vóór de mislukte lancering van vorige week, waarmee we alle huidige CRS-lancering voltooiden programma-leveringen tegen het einde van 2016, "zei Thompson.

Orbital is niet het enige Amerikaanse bedrijf dat een vrachtdeal heeft bij NASA. SpaceX uit Californië vliegt ook bevoorradingsmissies naar het ruimtestation met behulp van zijn onbemande Dragon-capsule en Falcon 9-raket onder een deal van $ 1,6 miljard. SpaceX zal naar verwachting 12 van dergelijke missies vliegen; het heeft tot nu toe vier van die vluchten voltooid.