NASA Astronauts Ace 100th Spacewalk door Space Station Expedition Crews

CAPE CANAVERAL, Fla. - NASA is begonnen met het tanken van zijn jongste baan, de Space Shuttle Endeavour, voor een laatste reis naar de ruimte van vandaag (29 april).

Endeavour staat gepland om te lanceren op zijn 25e en laatste reis om 15.47 uur. EDT (1947 GMT) vanaf hier bij het Kennedy Space Center van NASA. Weersvoorspellingen voorspellen een kans van 70% op een heldere hemel, maar als er wolken of sterke winden blijven hangen aan het lanceerplatform, moet NASA de lancering misschien uitstellen.

Endeavour reist voor een bezoek van twee weken naar het internationale ruimtestation voor een astrofysica-experiment van $ 2 miljard, ontworpen om op exotische subatomaire deeltjes te jagen. [Foto's: de laatste missie van Shuttle Endeavour]

De ervaren bemanning van de shuttle van zes, waaronder piloot Gregory H. Johnson en missiespecialisten Michael Fincke, Greg Chamitoff, Andrew Feustel en astronaut van het Europees ruimtevaartagentschap Roberto Vittori, wordt geleid door commandant Mark Kelly.

Bliksem en onweer rolden gisteravond door de lanceringssite van de shuttle en produceerden enkele spectaculaire foto's van bliksem achter Endeavour. De stormen vertraagden de verwijdering van de beschermende metalen steiger van de shuttle tot rond middernacht, maar zouden geen probleem moeten zijn om plannen te lanceren, aldus functionarissen van de NASA.

Spraakmakende missie

Endeavour's laatste lancering heeft toeschouwers naar de Florida Space Coast getrokken om een ​​glimp op te vangen van de shuttle liftoff - een van de slechts twee orbiter-lanceringen die nog over zijn voordat NASA zijn 30 jaar oude shuttleprogramma voorgoed stopt. Naar verwachting zullen meer dan 700.000 mensen de shuttle vlucht zien, ook al gebeurt deze op dezelfde dag als het langverwachte koninklijke huwelijk tussen Prins William en Kate Middleton in Engeland.

President Barack Obama, zijn vrouw en twee dochters zijn van plan om de liftoff te bekijken in het Kennedy Space Center. Het is pas de tweede keer dat een zittende president een lancering van de spaceshuttle bijwoont - de eerste keer was het bezoek van president Clinton in 1998. [Video: Endeavour's Final Mission]

Een andere prominente deelnemer is Kelly's vrouw, gewonde congreslid Gabrielle Giffords, D-Ariz. Giffords overleefde een moordaanslag in januari toen een schutter het vuur op haar en anderen buiten een Tucson, Ariz., Supermarkt opende. Ze reisde woensdag vanuit haar revalidatieziekenhuis in Houston naar Florida.

Het fotograferen van Giffords was verwoestend voor de hechte crew, die samenwerkten om elkaar in de nasleep ervan te steunen, aldus de astronauten. De ruimtevaarders, vooral Kelly, moesten een beroep doen op hun training om hun gevoelens te compartimenteren en zich te concentreren op de missie toen het werk bij de hand was.

"De bemanning heeft zojuist een geweldige klus gedaan om scherp te blijven en getraind en klaar om te vliegen", zei NASA's geassocieerde beheerder voor ruimtevaartoperaties, Bill Gerstenmaier, vorige week tijdens een persconferentie. "Het getuigt van het vermogen van de hele crew om gefocust te blijven, te compartimenteren en te doen wat ze moeten doen." [FAQ: Inside Shuttle van de astronaut Mark Kelly's shuttle]

Baanbrekende wetenschap

De hoofdmissie van Endeavour is om een ​​deeltjesdetector op te laden die astrofysica en kosmologie wil revolutioneren. De Alpha Magnetic Spectrometer (AMS) zal op het ruimtestation worden geïnstalleerd om te zoeken naar kosmische straaldeeltjes die licht zouden kunnen werpen op kosmische mysteries zoals de onzichtbare donkere materie waarvan wordt gedacht dat deze door het universum dringt.

"Het is het eerste fysica-experiment, het is waarschijnlijk het duurste dat ooit door de spaceshuttle is gevlogen", zei Kelly in een NASA-interview.

Naast het dragen van AMS, zal Endeavour ook vol zijn met 14.000 pond (6,350 kg) extra benodigdheden om het ruimtestation uit te rusten voor het tijdperk nadat de shuttles zijn gestopt met vliegen. De missie zal een nieuwe tank ammoniak-koelmiddel, apparatuur voor de Dextre-robot en reserveonderdelen voor het antennesysteem van het laboratorium leveren.

Om sommige van deze apparatuur te installeren en om verschillende onderhoudstaken aan de buitenkant van het ruimtestation uit te voeren, plannen de shuttle-astronauten vier ambitieuze ruimtewandelingen. De missie is gepland om 14 dagen te duren, maar NASA-functionarissen hebben gezegd dat ze de vlucht met twee extra dagen kunnen verlengen om de astronauten meer werk te laten doen.

Het einde is nabij

NASA-missiemanagers en de astronauten zelf hebben gezegd dat de missie van Endeavor bitterzoet is, omdat deze het einde van de lijn voor deze orbiter vertegenwoordigt, en bijna het einde van een tijdperk. [6 verrassende dingen over Space Shuttle Endeavour]

"We weten dat het einde eraan komt en we hebben er last van," zei shuttle-lanceringsdirecteur Mike Leinbach. "Het emotionele aspect is heel, heel echt en het is heel moeilijk om onder woorden te brengen, maar ik denk dat het hele Kennedy Space Center een grote boost heeft gekregen toen we het woord kregen dat Atlantis zou kunnen houden."

NASA-beheerder Charles Bolden heeft onlangs de pensioenlocaties voor de spaceshuttles aangekondigd. Hij reikte Atlantis uit aan het Kennedy Space Center Visitors Center, Endeavour on the California Science Center in Los Angeles, en Discovery in het Smithsonian National Air and Space Museum in Washington, D.C.

Nadat elke baan zijn laatste missie heeft voltooid, moet hij een proces van een maand doorlopen om hem geschikt te maken voor openbare weergave. Museumbezoekers kunnen verwachten dat ze de komende twee jaar de eerste shuttles van dichtbij zullen bekijken.

Na Endeavour's STS-134 missie, plant NASA nog een shuttle vlucht - de lancering van Atlantis in juni - voordat het space shuttle programma ten einde loopt.