Een parel van een meteorenregen! Hoe de Geminids Volgende week te zien

Een supersonische parachute ontworpen om toekomstige NASA-ruimtevaartuigen op Mars te laten landen, heeft net een belangrijke test ondergaan hoog in de hemel.

Het Advanced Supersonic Parute Inflation Research Experiment (ASPIRE) werd op een klinkende raket gelanceerd zaterdag (31 maart) vanuit NASA's Wallops Flight Facility in Virginia om 12:19 uur. EDT (1619 GMT). De succesvolle lancering kwam na enkele dagen vertraging door ruwe zeeën in de herstelzone van de parachute in de Atlantische Oceaan.

Als alles volgens plan verliep, droeg de 58 voet lange (18 meter) Terrier-Black Brant IX-raket ASPIRE naar een maximale hoogte van 32 mijl (51 kilometer). De parachute ontplooide zich kort daarna, terwijl ASPIRE aanzienlijk sneller reed dan de snelheid van het geluid. [Hoe te landen op Mars: Martian Tech verklaard (Infographic)]

De test was bedoeld om de omstandigheden na te bootsen die een ruimtevaartuig zou ervaren tijdens een Red Planet-binnenkomst, -daling en -landing (EDL). De atmosfeer van Mars is slechts 1 procent zo dicht als die van de aarde. Daarom ging ASPIRE zo hoog naar boven, waar onze lucht dun is.

Kort na de lancering spoelde ASPIRE neer in de Atlantische Oceaan voor de kust van Virginia, waar het per boot wordt opgehaald. Analyse van de teruggevonden parachute en het tuigage daarvan, evenals gegevens verzameld tijdens de vlucht door camera's en andere instrumenten, zullen onderzoekers helpen bij het voltooien van het ontwerp van de parachute voor NASA's 2020 Mars rover, hebben NASA-functionarissen gezegd.

Zoals de naam al doet vermoeden, is de rover over twee jaar gepland om op zoek te gaan naar tekenen van het oude leven op de Rode Planeet. Het voertuig met zes wielen, waarvan het lichaam sterk is gebaseerd op NASA's Curiosity Mars Rover, zal rotsen op de bouwplaats bestuderen en monsters opslaan voor uiteindelijke terugkeer naar de aarde (hoewel er momenteel geen missie is om deze monsters mee naar huis te nemen op de NASA-boeken).

De rover uit 2020 zal gebruikmaken van dezelfde brede EDL-strategie die wordt toegepast door Curiosity, die zijn afdaling door de Marslucht vertraagde met behulp van een supersonische stortkoker en werd verlaagd tot het rode vuil op kabels door een door een raket aangedreven "hemelkraan".

De vlucht van vandaag was oorspronkelijk gepland op dinsdag (27 maart) maar werd uitgesteld omdat zeeën op die dag naar verwachting ruw waren, waardoor parachuteterugwinningsoperaties worden bemoeilijkt.

ASPIRE heeft nu twee testvluchten onder zijn riem. De eerste vond plaats in oktober 2017, ook aan boord van een Terrier-Black Brant IX die werd gelanceerd door Wallops. Bij die eerdere gelegenheid ontplooide de parachute op een hoogte van 26 mijl (42 km), terwijl ASPIRE met 1,8 maal de snelheid van het geluid reed, aldus NASA-functionarissen.